Vi har äntligen svar om Michael Jordan och ”republikaner köper också sneakers”

Y

es, han sa det verkligen.

I ESPN-dokumentären The Last Dance erkände Michael Jordan äntligen och oavlåtligt att han sa ”republikaner köper också sneakers” och kallade det för ett ”spontant” skämt till sina lagkamrater i Chicago Bulls. ”Jag tror inte att det uttalandet behöver korrigeras, för jag sa det på skämt på en buss”, sade Jordan.

Jordan beskrev också varför han höll sig borta från politik och svarta förespråkare under sin spelarkarriär, som inleddes 1984 och gjorde honom till en av de mest populära människorna på planeten när han vann sitt sjätte mästerskap 1998. ”Jag har aldrig sett mig själv som en aktivist. Jag tänkte på mig själv som en basketspelare”, sade han. ”Jag var ingen politiker. Jag utövade min sport. Jag var fokuserad på mitt hantverk.

”Var det själviskt? Förmodligen”, sade Jordan. ”Men det var min energi.”

Citatet har plågat Jordan under de senaste 25 åren och använts för att anklaga honom för att vara en hjärtlös kapitalist som värderade pengar högre än svartas försvar. Så sent som 2016 förnekade Jordans taleskvinna att han sagt det. Nu när Jordan har förklarat sitt tänkande och blivit ett miljardärsvarumärke i sin helhet kan vi fullt ut bedöma sagan om ”Republicans buy sneakers, too” och dess inverkan på hans arv.

Citatet uppstod i samband med 1990 års val till den amerikanska senaten i North Carolina, Jordans hemstat, där han vunnit ett NCAA-mästerskap med det flaggskeppsuniversitetet i delstaten. Harvey Gantt, en svart demokrat, försökte avsätta den sittande vita republikanen Jesse Helms. Att välja från Helms långa lista över rasistiska överträdelser är som att välja den bästa Detroit Pistons-foulen mot Jordan, men här är två flagranta: Helms kallade 1964 års lag om medborgerliga rättigheter för ”den farligaste lagstiftning som någonsin införts i kongressen”, och han retade Carol Moseley Braun, den första kvinnliga afroamerikanska senatorn, genom att sjunga ”Dixie” för henne i en hiss. Gantt förlorade mot Helms med cirka 100 000 röster, 53 % mot 47 %.

Demokraternas senatskandidat Harvey Gantt från 1990 sade att han inte blev störd när Michael Jordan inte stödde honom, och att han förblev ett fan. Gantt förlorade mot republikanen Jesse Helms i North Carolina.

William F. Campbell/The LIFE Images Collection via Getty Images

Gantt berättade att när han åkte runt i North Carolina det året, tog någon i hans kampanj kontakt med Jordan för att få ett stöd. Jordan sa i dokumentären att han hörde talas om förfrågan när ”min mamma bad mig göra en PSA för Harvey Gantt. Jag sa: ’Mamma, jag tänker inte tala om någon som jag inte känner. Men jag kommer att skicka ett bidrag för att stödja honom”, vilket jag gjorde.”

Gantt sa att han inte blev störd när Jordan inte stödde honom, och förblev ett fan. ”Det har blåsts upp helt ur proportion”, sade Gantt, 77, som 1963 var den första svarta studenten att skriva in sig vid Clemson University och som under två mandatperioder var den första svarta borgmästaren i Charlotte, North Carolina.

”De får det att låta nästan som om vi hade vunnit om han hade gett sitt stöd till min kampanj. Det vet vi inte”, sade Gantt. ”Jag håller det inte emot honom.”

Under kampanjen 1990 var Jordan 27 år gammal, en poängsättande supernova som fortfarande försökte överträffa Pistons och vinna sitt första NBA-mästerskap. Han hade ännu inte blivit ett globalt fenomen genom att leda det olympiska ”Dream Team” eller spela huvudrollen i filmen Space Jam från 1996. Men Jordan höll på att sätta en ny standard för varumärkesstöd från en idrottsman, särskilt en svart idrottsman. För att bryta den kommersiella barriären flydde Jordan inte från sin svarthet som fotbollsstjärnan O.J. Simpson, som var det vita Amerikas svarta vän på 1970-talet. Men genom att undvika kontroversiella ämnen som ras bibehöll Jordan en neutral image som hjälpte honom att gå bortom att sälja Nikes, Gatorade, McDonald’s, Chevrolet och Hanes och bli Jordan Brand självt, som genererade intäkter på mer än 3 miljarder dollar under det senaste räkenskapsåret.

”Anledningen till att den kommentaren har fått ett eget liv är att Mikes handlingar stödjer ett sådant uttalande, vare sig han sa det på skämt eller inte. … Han var sitt varumärke, och hans varumärke var framgång, på högsta nivå.” – Professor Todd Boyd

Jordans ovilja att stödja Gantt blev inte allmänt känd förrän 1995, när Jordan var en trefaldig mästare som återvände till NBA efter sin basebollpaus. Det var då Chicago Tribunes beat reporter Sam Smith i sin bok The Second Coming skrev om händelsen. Smith skrev att Jordan sa att han inte var intresserad av politik, att han inte kände till frågorna – ”Och, som han senare sa till en vän, ’republikaner köper också skor’. ”

I delar av det svarta Amerika kändes citatet som ett slag i magen. I nästan 100 år hade många av alla tiders stora svarta idrottare förespråkat jämlikhet mellan raserna, från Jack Johnson och hans ”oförlåtliga svärta” via Jackie Robinson, Bill Russell, Jim Brown, Muhammad Ali, Arthur Ashe och Kareem Abdul-Jabbar. Vid den tiden på 1990-talet, när den ”första svarta presidenten” fortfarande var en vit man, verkade rasförespråkandet vara en del av vårt outtalade avtal med de största svarta idrottarna. Det kan ha varit orättvist, eftersom vita idrottare nästan aldrig tillfrågas om sitt ansvar för diskriminering eller strukturell rasism. Det kan ha varit oklokt, eftersom snabbhet och styrka inte är liktydigt med vältalighet och insikt. Men precis som den nick som svarta främlingar utbyter i vita kvarter var det väntat.

”Jordan blev färgad av den där incidenten 1990. I viss mån kan den ha hemsökt honom”, sade Gantt. ”Jag trodde att det bara var någon som gjorde ett val, på mer än ett sätt … han insåg förmodligen inte ens allvaret i det han sa.”

När ”Republicans buy sneakers, too” citerades om och om igen i stora tidningar och böcker, ledde den vaga karaktären av Smiths tillskrivning ”berättade för en vän” till att vissa ifrågasatte om Jordan verkligen sa det. Smith antydde att han själv hörde citatet i sin bok från 2014, There Is No Next: NBA Legends on the Legacy of Michael Jordan. I en krönika i april för NBA.com skrev Smith sedan att Jordan sa citatet direkt till honom, som ett verbalt bråk i omklädningsrummet. Smith avböjde min begäran att ta upp diskrepansen mellan hans och Jordans minnesbilder, eller varför han inte tidigare sa att han själv hört citatet.

På frågan om varför Jordan tidigare hade förnekat att han sagt citatet sa hans taleskvinna Estee Portnoy att det hade sagts på skämt och att det hade använts för att antyda att Jordan godkände Helms. Portnoy sade att Jordan ”inte kände sig bekväm med att använda sin idrottsliga berömmelse för att blanda sig i en politisk tävling. Vid den tiden var han enbart fokuserad på att vara en basketspelare. MJ är mer än generös när det gäller filantropi, och efter basket har han stött politiska kandidater.”

Galenskap eller inte, i ett omklädningsrum eller på en buss, citatet talar fortfarande sitt tydliga språk.

”Det finns ett gammalt talesätt som säger att mycket sanning sägs på skämt”, säger Todd Boyd, professor vid University of Southern California, en ledande forskare inom ras, basket och populärkultur.

”Anledningen till att den kommentaren har fått ett eget liv är att Mikes handlingar stödjer ett sådant uttalande, oavsett om han sa det på skämt eller inte”, säger Boyd till mig. ”Han var inte känd för att vara politisk. Han var inte känd för att tala om rasfrågor på det ena eller andra sättet. Han var sitt varumärke, och hans varumärke var framgång, på högsta nivå.”

President Barack Obama (till höger) presenterade den före detta NBA-spelaren Michael Jordan (till vänster) med Presidential Medal of Freedom, nationens högsta civila utmärkelse, under en ceremoni i Vita huset i november. 22, 2016.

Saul Loeb/AFP via Getty Images

David Falk, Jordans mångåriga agent och en av arkitekterna bakom hans marknadsföringsportfölj, sade att citatet var en återspegling av Jordans filosofi: ”Det finns vissa saker han gör offentligt och det finns vissa saker han gör privat.”

”Jag tror att Michael ville använda sin makt på sitt eget sätt”, sa Falk till mig. ”Om man kopplade Michael till en lögndetektor är jag säker på att han hatade Jesse Helms och tyckte att han var rasist. Och jag är säker på att han verkligen ville att Gantt skulle vinna. … Men när du går ut och gör saker offentligt kommer alla att dissekera det och ha en åsikt. Skulle du ha gjort mer, skulle du ha gjort mindre, skulle du ha låtit bli att göra det alls?”

Det är vad Jordan sa i dokumentären, med ett betungat uttryck i ansiktet: ”Det kommer aldrig att räcka för alla, det vet jag, för alla har en förutfattad mening om vad jag ska göra och vad jag inte ska göra.”

Vissa förhoppningar om att Jordan inser att han missade en möjlighet att stå upp mot en så notorisk bigott som Helms. ”Man skulle ha velat se Michael trycka hårdare på det”, sade förre presidenten Barack Obama i The Last Dance. När Jordan berättade för sin mamma att han inte visste tillräckligt mycket om Gantt för att offentligt stödja honom var det en undanflykt som ofta används av kända personer för att undvika svåra ställningstaganden. ”Det låter som en ursäkt”, sade Boyd. ”Även om du inte vet något om Harvey Gantt så växte du upp i North Carolina. Jag är ganska säker på att du känner till Jesse Helms.”

Politik är inte det enda sättet att förändra världen, eller ibland det mest effektiva. Jordan förstod det. Även om den förståelsen kanske var bekväm för hans bankkonto var den ändå sann. Han valde att inte välja sida.

Från Booker T. Washington och W.E.B. Du Bois till Martin Luther King Jr. och Malcolm X till Jordan och Jim Brown har det alltid funnits parallella vägar till svarta framsteg. Skott har alltid avlossats mellan dem som har stridiga åsikter, och Jordan har tagit många skott. ”Han tog handel över samvetet. Det är olyckligt för honom, men han måste leva med det”, sade Abdul-Jabbar till NPR 2015. Said Brown till Sports Illustrated 2002: ”Pengar har förändrat dagens svarta idrottare. De som har förmågan som afrikanska män att åstadkomma en förändring i ett samhälle som så desperat behöver det koncentrerar sig bara på sina egna karriärer, några välgörenhetsorganisationer och hur mycket pengar de kan tjäna.”

Obama kan ha en djupare förståelse än någon annan för Jordans dilemma.

”Varje afroamerikan i det här samhället som ser betydande framgångar har en extra börda”, sade han i filmen. ”Och många gånger är Amerika väldigt snabba att omfamna en Michael Jordan, eller en Oprah Winfrey, eller en Barack Obama, så länge det är underförstått att du inte blir alltför kontroversiell när det gäller bredare frågor om social rättvisa.”

När Jordan spelade ut sin magnifika karriär, gav miljontals fans och miljarder dollar till NBA och sedan tog det oöverträffade språnget från idrottsman till franchisetagare, förblev han okontroversiell – men inte oengagerad.

Gantt berättade att när han 1996 ställde upp mot Helms en andra gång, stod Jordan värd för en insamling på sin restaurang i Chicago. Register över kampanjfinansiering visar att Jordan gjorde donationer till Gantts kampanj 1996 och till många grupper inom det demokratiska partiet fram till 2012. (Federal Elections Commissions databas visar inga bidrag för Gantts kampanj 1990.) År 2000 gjorde Jordan en video där han stödde Bill Bradley som presidentkandidat i det demokratiska primärvalet. År 2012 var han värd för en insamling till Obama för 20 000 dollar per person. Han har fått mängder av svarta chefer anställda och befordrade på Nike, Jordan Brand, hans franchise Charlotte Hornets och hans andra företag. Han gav 5 miljoner dollar som grundare av National Museum of African American History and Culture. När president Donald Trump gav sig på LeBron James sa Jordan: ”Jag stöder L.J.”

2016 uttalade sig Jordan om Black Lives Matter-rörelsen i en krönika för The Undefeated som tillkännagav donationer på 1 miljon dollar till både NAACP Legal Defense and Educational Fund och Institute for Community-Police Relations. ”Jag kan inte längre vara tyst”, sade Jordan.

”Kanske har han insett att han vill ha ett mer aktivt engagemang, att han har en enorm mikrofon som han kan behöva använda strategiskt eller på annat sätt för att säga saker som kan påverka människor”, sade Gantt. ”Jag vet inte om hans mikrofon var lika stor då som i dag. Du talar om någon som är en GOAT. År 1990 var han inte det.”

Inom 2020 kommer den största debatten om vem som är bäst genom tiderna att ställa Jordan mot James, som har gjort rasrättvisa till en central del av sitt varumärke. Även om James har varit mycket mer av en rasistisk och politisk aktivist än Jordan, som bar en Trayvon Martin-huvtröja, stödde Hillary Clinton och kallade Trump för en luffare, är James inte möjlig utan Jordan. James ekonomiska frihet vann Jordan. James inflytande över NBA-ägarna, hans globala räckvidd, hans livstidskontrakt med Nike på en miljard dollar – allt detta står på Michael Jordans exempellösa framgång.

Han skapade det match för match, sneaker för sneaker, fan för fan. Många av dessa fans var också republikaner.

Jesse Washington är ledarskribent för The Undefeated. Du kan hitta honom när han ger killarna en massa snack på en basketplan nära dig.

Lämna ett svar

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.