Robben Island

Unesco förklarade Robben Island i Västra Kapprovinsen som världsarv 1999. Robben Island ligger i Table Bay, cirka 6 km väster om Bloubergstrand, och ligger cirka 30 meter över havet. Robben Island har använts som fängelse och en plats där människor isolerades, förvisades och landsförvisades i nästan 400 år. Den har också använts som postkontor, betesmark, mentalsjukhus och utpost.

I början beboddes ön av en mängd olika vilda djur, bland annat fåglar, pingviner, sälar och sköldpaddor. Dess namn ”robben” kommer från holländskan och betyder säl. Den hade också en riklig tillgång på sötvatten som var tillgängligt från ett antal källor. Den portugisiske upptäcktsresanden Batolomeu Dias ”upptäckte” ön 1488 när han ankrade sitt skepp i Table Bay.

För 1652 föredrog de flesta fartyg som besökte Table Bay att gå i land på Robben Island för att fylla på sina förråd av färskvatten och kött i stället för att göra affärer med de inhemska invånarna på fastlandet. Som ett resultat av detta blev Robben Island också en viktig plats för postutbyte, där brev från ett avgående fartyg lämnades under en inskriven sten för att hämtas och levereras av ett hemgående fartyg. Detta fortsatte efter att Jan van Riebeeck anlände till Kap 1652, eftersom han var tvungen att inrätta en station där fartyg som reste från Europa till Ostindien, han ville inte stanna på fastlandet, kunde få färsk mat och vatten. Det fanns gott om sälar, sköldpaddor och pingviner att jaga. Holländarna började också använda ön som en betesstation för får och boskap.

Fångarna står uppradade vid ankomsten till Robben Image source

Öns potential som fångestation gick dock inte obemärkt förbi och omkring 1671 började holländarna placera sina dömda brottslingar på ön. Det var bara en tidsfråga innan denna artighet utsträcktes till politiska fångar och andra ”oönskade” som förvisats till Kap från andra nederländska kolonier. Faktum är att den nederländska regeringen skickade kungar, prinsar och religiösa ledare från Ostindien till Robben Island som fångar eftersom de inte höll med om det nederländska styret i deras land.

När britterna annekterade Kap 1806 fortsatte de denna praxis. Under den första brittiska ockupationen av Kap, från 1795 till 1802, inleddes valfångstverksamhet i Table Bay, och efter deras återkomst 1806 anlades en valfångststation på Robben Island. Det visade sig dock snart att denna erbjöd fångarna en enkel flyktväg, och den stängdes 1820.

År 1812 gjordes det första försöket att använda ön som asyl för psykiskt sjuka, och 1843 lade kolonialsekreteraren John Montagu fram en plan för att använda ön som en koloni för spetälska, fattighjon, psykiskt olämpliga och kroniskt sjuka. Planen innebar också att straffkolonin skulle flyttas till fastlandet där straffångarna skulle kunna användas mer produktivt till statliga projekt, t.ex. vägbyggen. Planen godkändes och 1845 hade ön blivit ett hem för kolonins oönskade och oälskade, de som ansågs vara ”mentalt sjuka” på den tiden kunde omfatta hemlösa, alkoholister, människor som var för sjuka eller gamla för att arbeta och prostituerade med sexuellt överförbara sjukdomar. Dessa olyckliga utsattes ofta för en behandling som var ohälsosam och omänsklig även enligt den tidens normer, och förhållandena på ön blev föremål för ständiga klagomål från progressiva präster och sjukvårdspersonal. Även om vissa förbättringar genomfördes med tiden stängdes öns lazaretto först 1931.

Fyren på Robben Island togs i bruk i januari 1865. Det runda tornet, som ritades av kolonialingenjören John Scott Tucker, byggdes i sten som bröts lokalt och var 18 meter högt. Enligt folkräkningen 1875 hade Robben Island en befolkning på 552 personer. År 1891 hade denna siffra stigit till 702 och 1904 var den 1 460.

Flygfoto av Robben Island med Taffelberget i bakgrunden.

Efter 1931 skickades alla ”patienter” till sjukhus i Kapstaden och ön började användas som en militär utpost före andra världskriget. Vapen förvarades där och regeringen byggde vägar, ett kraftverk, en ny vattenförsörjning och hus.

År 1961 började ön användas som fängelse igen. Under apartheid hölls många svarta människor på Robben Island som politiska fångar. Den tidigare presidenten Nelson Mandela hölls där. Fängelset var internationellt sett ökänt för sina hårda förhållanden och när apartheidregeringens politiska fångar släpptes blev Robben Island en symbol för den mänskliga andens styrka.

Robben Island förklarades som världsarv eftersom byggnaderna på ön är en påminnelse om öns sorgliga historia och för att samma byggnader också visar på den mänskliga andens styrka, frihet och demokratins seger över förtryck.

Lämna ett svar

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.