Robben Island

La UNESCO declaró la isla de Robben, en el Cabo Occidental, Patrimonio de la Humanidad en 1999. La isla de Robben está situada en la Bahía de la Mesa, a unos 6 km al oeste de Bloubergstrand, y se encuentra a unos 30 m sobre el nivel del mar. La isla Robben ha sido utilizada como prisión y lugar de aislamiento, destierro y exilio durante casi 400 años. También se utilizó como oficina de correos, lugar de pastoreo, hospital psiquiátrico y puesto de avanzada.

Al principio la isla estaba habitada por una gran variedad de vida salvaje, como aves, pingüinos, focas y tortugas. Su nombre «robben» deriva del holandés, que significa foca. También contaba con un abundante suministro de agua dulce procedente de varios manantiales. El explorador portugués Batolomeu Dias «descubrió» la isla en 1488, cuando ancló su barco en la bahía de Table.

Antes de 1652, la mayoría de los barcos que visitaban la bahía de Table preferían desembarcar en la isla de Robben para reponer sus provisiones de agua dulce y carne, en lugar de tratar con los habitantes del continente. Como resultado, también se convirtió en un punto importante para el intercambio de correo, donde las cartas de un barco saliente se dejaban debajo de una piedra inscrita para ser recogidas y entregadas por un barco de vuelta a casa. Esto continuó después de que Jan van Riebeeck llegara al Cabo en 1652, ya que tuvo que establecer una estación en la que los barcos que viajaban de Europa a las Indias Orientales, que no querían parar en tierra firme, pudieran obtener alimentos frescos y agua. Había muchas focas, tortugas y pingüinos para cazar. Los holandeses también empezaron a utilizar la isla como estación de pastoreo para ovejas y ganado.

Prisioneros alineados a su llegada a Robben Fuente de la imagen

Sin embargo, el potencial de las islas como estación de convictos no pasó desapercibido, y en torno a 1671 los holandeses empezaron a colocar en ella a sus criminales convictos. Fue sólo cuestión de tiempo que esta cortesía se extendiera a los presos políticos y otros «indeseables» desterrados al Cabo desde otras colonias holandesas. De hecho, el gobierno holandés envió a reyes, príncipes y líderes religiosos de las Indias Orientales a la isla de Robben como prisioneros porque no estaban de acuerdo con el gobierno holandés en su país.

Cuando los británicos se anexionaron el Cabo en 1806 continuaron con esta práctica. Durante la primera ocupación británica del Cabo, de 1795 a 1802, se iniciaron actividades balleneras en la bahía de la Mesa, y tras su regreso en 1806 se ubicó una estación ballenera en la isla de Robben. Sin embargo, pronto se hizo evidente que esto ofrecía a los convictos una ruta de escape fácil, y se cerró en 1820.

En 1812 se hizo el primer intento de utilizar la isla como un asilo para enfermos mentales, y en 1843 el Secretario Colonial, John Montagu, presentó un plan para utilizarla como una colonia para leprosos, indigentes, incapacitados mentales y enfermos crónicos. El plan también preveía el traslado de la colonia penal a tierra firme, donde la mano de obra de los convictos podría utilizarse de forma más productiva en proyectos gubernamentales, como la construcción de carreteras. El plan fue aceptado y, en 1845, la isla se convirtió en un hogar para los no deseados y no queridos de la colonia; los considerados «enfermos mentales» en aquella época podían ser indigentes, alcohólicos, personas demasiado enfermas o ancianas para trabajar y prostitutas con enfermedades de transmisión sexual. Estos desafortunados solían ser sometidos a un tratamiento insalubre e inhumano, incluso para los estándares de la época, y las condiciones de la isla eran objeto de constantes quejas por parte del clero progresista y del personal médico. Aunque con el tiempo se introdujeron algunas mejoras, el lazareto de la isla no se cerró hasta 1931.

El faro de la isla de Robben se puso en funcionamiento en enero de 1865. La torre circular, diseñada por el ingeniero colonial John Scott Tucker, se construyó con piedra extraída de la zona y tenía 18 metros de altura. El censo de 1875 indicaba que la isla de Robben tenía una población de 552 habitantes. En 1891 esta cifra había aumentado a 702, y en 1904 se situaba en 1.460.

Vista aérea de la isla de Robben con la Montaña de la Mesa al fondo.

Después de 1931 todos los «pacientes» fueron enviados a hospitales del Cabo y la isla empezó a utilizarse como puesto militar antes de la Segunda Guerra Mundial. Allí se almacenaron armas y el gobierno construyó carreteras, una central eléctrica, un nuevo suministro de agua y casas.

En 1961 comenzó a utilizarse de nuevo como prisión. Durante el apartheid, muchos negros fueron recluidos en Robben Island como presos políticos. El ex presidente Nelson Mandela fue recluido allí. La prisión fue conocida internacionalmente por sus duras condiciones y cuando los presos políticos del gobierno del apartheid fueron liberados, Robben Island se convirtió en un símbolo de la fuerza del espíritu humano.

Robben Island fue declarada Patrimonio de la Humanidad porque los edificios de la isla son un recuerdo de su triste historia y porque los mismos edificios también muestran el poder del espíritu humano, la libertad y la victoria de la democracia sobre la opresión.

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