¿Qué es la fiebre del cedro? Expertos explican el irritante invernal de Texas

Mitos, realidades de uno de los alérgenos menos favoritos de Texas

La temporada de la fiebre del cedro está a punto de llegar, y en una época en la que tener fiebre -o incluso coger un ligero resfriado- es preocupante, es más importante que nunca entender los síntomas y el origen de esta alergia común del centro de Texas.

Para empezar, la fiebre del cedro no es una gripe o un virus – es una reacción alérgica al polen liberado por los árboles de cedro de montaña. En Texas, la especie predominante de cedro de montaña es el enebro de Ashe.

Distribución del enebro en todo Texas. Ver el mapa de distribución para más detalles. (Foto del Servicio Forestal de Texas A&M)

«La fiebre del cedro es la peor al oeste de la I-35, donde tienes principalmente enebro mezclado con robles y algunas otras especies», dijo Jonathan Motsinger, el jefe del departamento de Operaciones de Texas Central del Servicio Forestal de Texas A&M. «Y debido a que todos esos enebros están produciendo polen al mismo tiempo, vas a tener una mayor concentración de polen en el aire»

Este es uno de los principales factores que contribuyen a la fiebre del cedro: la gran cantidad y densidad de enebros de Ashe en el centro de Texas. Según Robert Edmonson, biólogo del Servicio Forestal de Texas A&M, el polen de los enebros de Ashe no es especialmente alergénico ni perjudicial, sino que está tan concentrado que, incluso si no se es generalmente susceptible de padecer alergias, podría afectarle.

«Hay tanto polen en el aire», dijo Edmonson, «que abruma absolutamente al sistema inmunitario. Es como intentar respirar en una tormenta de polvo».

Cedro o enebro, la respuesta es la misma

Dado que el polen se disemina por el viento, la fiebre del cedro puede afectar a individuos muy alejados de las zonas con alta concentración de enebro. Y la fuente no se limita a los enebros de Ashe. En las zonas más orientales del estado, también hay cedros rojos orientales que polinizan alrededor de la misma época -entre diciembre y enero- y pueden inducir una respuesta similar de los sistemas autoinmunes de las personas.

Además de la gran cantidad de polen que se libera, la fiebre del cedro es más problemática por el momento en que se libera ese polen. La mayoría de los árboles polinizan en primavera, cuando esperamos tener alergias. El polen de ambrosía y las esporas de moho pueden contribuir a las alergias en otoño, pero muy pocas plantas polinizan durante el invierno. Los cedros son la excepción -se activan con el clima frío- y en Texas, su momento favorito para liberar polen es justo después de un frente frío.

«Tras un frente frío», dijo Edmonson, «el aire se seca, tenemos algo de viento y la presión es diferente. En esas condiciones, todos los conos de polen de los enebros se abren a la vez y parece que los árboles están ardiendo. Parece que hay humo saliendo de ellos».

Si bien esto crea algunas imágenes fascinantes, también puede conducir a alguna miseria grave. Y para las personas que son nuevas en la región del centro de Texas, o que no están familiarizadas con la fiebre del cedro en su conjunto, puede conducir a una verdadera confusión, ya que el período de polinización de los árboles de cedro de montaña es también en medio de la temporada de gripe.

Síntomas en un entorno ya «vigilado»

No es raro que las personas que experimentan la fiebre del cedro confundan sus síntomas con un resfriado o la gripe estacional, sobre todo teniendo en cuenta la variedad de síntomas que desencadena la fiebre del cedro. Según el artículo de Healthline sobre la fiebre del cedro, éstos pueden incluir fatiga, dolor de garganta, secreción nasal, pérdida parcial del olfato y -lo crea o no- algunas personas realmente tienen fiebre.

Este año podría ser especialmente problemático, ya que muchos síntomas coinciden con el nuevo coronavirus. Pero hay algunos indicios a los que hay que prestar atención. En primer lugar, el polen de cedro rara vez hará que su temperatura corporal supere los 101,5 grados. Si la fiebre supera esa temperatura, lo más probable es que el polen no sea la causa.

También hay algunos síntomas de la fiebre del cedro que no están relacionados con el coronavirus, como picor y lagrimeo de ojos, obstrucción de las fosas nasales y estornudos. Pero hay un «indicio» que, según Edmonson, siempre debería aclarar las cosas. «Si la mucosidad es transparente», dice, «se trata de una alergia. Si tiene color, entonces es probablemente un resfriado o la gripe».

Puede tratar la fiebre del cedro tomando medicamentos para la alergia y antihistamínicos, pero debe consultar con su médico o profesional de la salud antes de tomar nuevos medicamentos.

También puede intentar anticiparse al polen sintonizando su emisora local de noticias, muchas de las cuales le darán el recuento de polen y pueden predecir cuándo va a ser especialmente malo. En esos días, es conveniente mantener las ventanas y las puertas cerradas, limitar el tiempo que se pasa al aire libre y cambiar los filtros del aire acondicionado del coche y de la casa.

No se recomienda retirar los cedros de la propiedad, sobre todo porque el polen se transmite por el aire y, dado que a menudo esperan a liberar su polen hasta que hace frío, está seco y hace viento, ese polen puede llegar a volar kilómetros. También es importante tener en cuenta que sólo los enebros masculinos liberan polen.

«Los árboles masculinos tienen conos de polen», dijo Motsinger, «y los árboles femeninos tienen conos parecidos a bayas, que son muy discretos, pero eso es lo que se poliniza de los árboles masculinos.»

Encontrar buenos rasgos entre la niebla de polen

Aunque los enebros son famosos por liberar sus alérgenos que inducen la fiebre, también tienen inmensos beneficios para la salud. Sus bayas, por ejemplo, se utilizan para fabricar medicinas y aceites que pueden tratar diversas dolencias, desde un malestar estomacal hasta una mordedura de serpiente. También tienen un alto contenido en nutrientes y vitaminas, y constituyen una fuente sostenible de alimento para la fauna y el enriquecimiento del suelo.

Además, crecen en un terreno que no es especialmente hospitalario para otras especies de árboles. Pero lo más importante es que aportan los mismos beneficios para la salud mental, física y medioambiental que los árboles y bosques de todo el mundo.

En definitiva, los cedros de montaña sólo destacan por la inusual época del año en la que polinizan.

«Hay muchos árboles que producen grandes cantidades de polen en el aire», explica Edmonson. «Las coníferas lo hacen, y los robles pueden ser igual de malos en primavera. Para obtener más información sobre cómo identificar los enebros de Ashe y/o los cedros rojos del este en su propio patio, consulte la página web del Servicio Forestal de Texas A&M o la aplicación móvil My Tree ID. También puede ver la distribución de los enebros en todo el estado a través de la aplicación Forest Distribution App, que puede identificar la distribución de las especies de árboles nativos en todo el estado de Texas.

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