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Uma grande parte do tratamento médico na Idade Média foi baseado em idéias desenvolvidas pelos gregos e romanos. O aspecto mais importante foi a teoria dos quatro humores. Argumentou-se que o corpo tinha quatro humores: sangue, catarro, bílis amarela e bílis preta. Estes humores estavam associados a diferentes partes do corpo e tinham diferentes qualidades: sangue (coração: quente e húmido); catarro (cérebro: frio e húmido); bílis amarela (fígado: quente e seco) e bílis preta (baço: frio e seco).

Acreditava-se que quando alguém estava doente, os quatro humores do corpo não eram equilibrados de forma uniforme. Um paciente era normalmente aconselhado a descansar para permitir que o corpo restabelecesse o seu equilíbrio natural. Se isto não fosse bem sucedido, a dieta do paciente era alterada. Por exemplo, se o paciente sentisse frio, ele ou ela receberia comida quente.

Se a mudança na dieta não tivesse sucesso, e o paciente fosse bastante próspero, um cirurgião seria chamado. Se o paciente não tivesse muito dinheiro, um barbeiro-cirurgião (um médico sem formação que passava a maior parte do seu tempo cortando cabelo) seria usado em seu lugar.

A impressão artística dos soldados em 1066 (1880)
Ilustração do Field Book of Surgery de Gerrssdorf (1517)

O cirurgião examinaria o paciente e, se ele ou ela estivesse mais quente do que o normal, seria alegado que havia muito sangue no corpo. A solução para este problema era remover parte do sangue abrindo as veias do paciente com uma faca. Além da sangria, os cirurgiões também podiam realizar operações menores e lidar com fraturas ósseas simples.

Existiam hospitais no início da Idade Média. No entanto, eles eram utilizados principalmente para isolar e não para curar os doentes. Quando as pessoas entravam num hospital, os seus bens eram doados porque não se esperava que sobrevivessem.
Uma das principais formas de lidar com as doenças na Idade Média era através da oração. Acreditava-se que as pessoas que sofriam de doenças estavam provavelmente sendo punidas por Deus pelos pecados que tinham cometido no passado.

A Peste Negra que matou cerca de um terço da população mundial teve um efeito dramático na atitude das pessoas em relação ao tratamento médico. Os métodos tradicionais de tratamento de doenças como a sangria, purga com laxantes, mudança na dieta do paciente, remédios fitoterápicos, etc., eram completamente ineficazes contra a doença.

Houve uma grande discussão sobre a causa da Peste Negra. Os médicos foram incapazes de encontrar a resposta certa. No entanto, vários chegaram perto de identificar a causa. Um médico da Pérsia alegou que a
doença tinha sido transmitida às pessoas por “ratos e animais” que normalmente “viviam debaixo da terra”. Um médico da Suécia argumentou que foram “pulgas e vermes” que trouxeram a Peste Negra.

Corte de madeira (c. 1480)
Corte de madeira do homem sendo tratado em um hospital (c. 1400)

Doutores se deram conta de que era importante construir um corpo de conhecimento sobre doenças. Os estudiosos obtiveram cópias de livros escritos por médicos de outros países e mandaram traduzi-los para o inglês. Este foi um desenvolvimento importante, pois no passado os livros médicos na Inglaterra só estavam disponíveis em latim, o que restringia o número de pessoas que os podiam ler.

Desta forma, a informação era transmitida sobre o tratamento bem sucedido de doenças. Por exemplo, o Hotel Dieu, um grande hospital em Paris, foi pioneiro numa nova abordagem para lidar com os pacientes. O hospital foi dividido em enfermarias. Cada enfermaria lidava com problemas diferentes. As pessoas com ossos partidos eram tratadas numa ala enquanto outra tratava de doenças infecciosas.

A impressão artística dos soldados em 1066 (1880)
Corte de madeira, A Criança (c.1524)

O Hotel Dieu teve um grande cuidado com a higiene. Todos os pacientes receberam vestidos limpos para usar e tiveram banhos regulares. Como todos os hospitais, os pacientes ainda dormiam três ou quatro para uma cama, mas os lençóis eram trocados a cada semana. O chão das enfermarias era mantido limpo e as paredes eram lavadas com cal.

Informações sobre o tratamento bem sucedido dos pacientes no Hotel Dieu logo se espalhou para outros países. Não demorou muito para que os médicos começassem a introduzir reformas semelhantes nos seus hospitais.

A crença das pessoas de que a oração os protegeria de doenças foi minada pela Peste Negra. Alguns aceitaram o argumento de que a peste era um presente de Deus, e ofereceram-lhes uma entrada antecipada no paraíso. Outros achavam que a Igreja deveria ter sido capaz de avisá-los sobre o desastre que se aproximava. Também foi salientado que enquanto alguns padres ficaram e ajudaram o povo da aldeia, muitos outros fugiram. Uma das consequências interessantes da Peste Negra foi a crescente tendência das pessoas deixarem dinheiro nos seus testamentos para os hospitais e não para as igrejas. Isto permitiu que mais setenta hospitais fossem construídos na Inglaterra entre 1350 e 1390.

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