Robben Island

Unesco declarou Robben Island no Cabo Ocidental como Património Mundial em 1999. Robben Island está localizada em Table Bay, cerca de 6km a oeste de Bloubergstrand, e fica a cerca de 30m acima do nível do mar. Robben Island tem sido usada como prisão e um lugar onde as pessoas foram isoladas, banidas e exiladas por quase 400 anos. Também foi usada como posto de correios, pasto, hospital psiquiátrico e posto avançado.

A ilha era habitada por uma variedade de vida selvagem, incluindo aves, pinguins, focas e tartarugas. O seu nome “robben” deriva dos holandeses, significando uma foca. Tinha também um abundante fornecimento de água doce disponível a partir de várias nascentes. Batolomeu Dias, o explorador português, “descobriu” a ilha em 1488 quando ancorou o seu navio em Table Bay.

Antes de 1652, No lugar dos negócios com os indígenas residentes no continente, a maioria dos navios que visitavam a Table Bay preferiram desembarcar na Ilha Robben para reabastecer os seus abastecimentos de água doce e carne. Como resultado, tornou-se também um ponto importante para a troca de correspondência, onde as cartas de um navio de saída seriam deixadas debaixo de uma pedra inscrita para coleta e entrega por um navio de origem. Isto continuou depois de Jan van Riebeeck ter chegado ao Cabo em 1652, uma vez que teve de estabelecer uma estação onde os navios que viajavam da Europa para as Índias Orientais, ele não queria parar no continente, podia obter comida e água fresca. Havia muitas focas, tartarugas e pinguins para a caça. Os holandeses também começaram a usar a ilha como uma estação de pasto para ovelhas e gado.

Prisioneiros alinhados na chegada à Robben Image fonte

No entanto, o potencial da ilha como estação de condenados não passou despercebido, e por volta de 1671 os holandeses começaram a colocar os seus criminosos condenados sobre ela. Era apenas uma questão de tempo até que esta cortesia fosse estendida aos prisioneiros políticos e outros “indesejáveis” banidos para o Cabo de outras colônias holandesas. Na verdade o governo holandês enviou reis, príncipes e líderes religiosos das Índias Orientais para Robben Island como prisioneiros porque não concordavam com o domínio holandês no seu país.

Quando os britânicos anexaram o Cabo em 1806 eles continuaram esta prática. Durante a primeira ocupação britânica do Cabo, de 1795 a 1802, as actividades baleeiras foram iniciadas na Baía da Mesa, e após o seu regresso em 1806 uma estação baleeira foi localizada na Ilha Robben. No entanto, logo se tornou evidente que isto oferecia aos condenados uma rota de fuga fácil, e foi fechada em 1820.

Em 1812 foi feita a primeira tentativa de usar a ilha como asilo para os doentes mentais, e em 1843 o Secretário Colonial, John Montagu, apresentou um plano para usá-la como colónia para leprosos, pobres, doentes mentais e doentes crónicos. O plano também previa a remoção da colónia penal para o continente, onde o trabalho dos condenados poderia ser utilizado de forma mais produtiva em projectos governamentais, tais como a construção de estradas. Este plano foi aceite e em 1845 a ilha tinha-se tornado um lar para os indesejados e não amados da colónia, os considerados “doentes mentais” naquela época podiam incluir os sem-abrigo, os alcoólicos, as pessoas doentes ou idosas para trabalhar e as prostitutas com doenças sexualmente transmissíveis. Esses infelizes eram freqüentemente submetidos a tratamentos, que eram insalubres e desumanos mesmo pelos padrões da época, e as condições na ilha tornaram-se objeto de queixas constantes do clero progressista e do pessoal médico. Embora algumas melhorias tenham sido implementadas ao longo do tempo, o lazaretto da ilha só foi fechado em 1931.

O farol da Ilha Robben foi comissionado em janeiro de 1865. A torre circular, projetada pelo Engenheiro Colonial, John Scott Tucker, foi construída em pedra extraída localmente, e tinha 18m de altura. O censo de 1875 indicava que Robben Island tinha uma população de 552 habitantes. Em 1891 este número tinha aumentado para 702, e em 1904 era de 1.460,

Vista aérea da Ilha Robben com a Montanha da Mesa ao fundo.

A partir de 1931 todos os ‘pacientes’ foram enviados para hospitais no Cabo e a ilha começou a ser usada como posto militar antes da II Guerra Mundial. As armas foram lá armazenadas e o governo construiu estradas, uma central eléctrica, um novo abastecimento de água e casas.

Em 1961 começou a ser usado novamente como prisão. Durante o apartheid muitos negros foram mantidos em Robben Island como prisioneiros políticos. O ex-presidente Nelson Mandela foi lá mantido. A prisão, internacionalmente conhecida pelas suas duras condições e quando os prisioneiros políticos do governo do apartheid foram libertados Robben Island tornou-se um símbolo da força do espírito humano.

Robben Island foi declarada Património Mundial porque os edifícios da ilha são um lembrete da sua triste história e porque os mesmos edifícios também mostram o poder do espírito humano, a liberdade e a vitória da democracia sobre a opressão.

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