Por que tantos profissionais de esportes vêm da Coreia do Sul

Tenho relatado sobre esportes desde 2011, e ao longo dos anos, tive o grande privilégio de entrevistar dezenas de jogadores profissionais coreanos. Fora das entrevistas à imprensa, muitas vezes falei com esses jogadores casualmente em coreano durante almoços, pausas para fumar, e depois de festas. De todas essas conversas, surgiu um padrão curioso: Praticamente todos os jogadores profissionais coreanos com quem falei disseram-me que vinham de uma família da classe trabalhadora.

Quando falei disto aos treinadores e jogadores coreanos com quem falei na Liga Overwatch, muitos deles ficaram surpreendidos. Nenhum deles tinha considerado este tópico comum que todos podem compartilhar, nem como isso poderia ter contribuído para a sua decisão de entrar para a indústria do esporto. Mas, após reflexão, a maioria deles concordou que isso era verdade. Quando eu lhes perguntei quantos jogadores coreanos eles poderiam pensar em quem são os filhos dos graduados da faculdade, eles só puderam citar um punhado de exceções.

“Nós realmente não falamos muito sobre nossos pais”, disse Pan-seung “Fate” Koo, que é atualmente o principal tanque do Mayhem da Flórida. “Mas pelo que posso avaliar, quase não há pessoas que se encaixem nessa descrição.”

Falei com mais de uma dúzia de fontes, incluindo acadêmicos e jogadores e funcionários coreanos da Liga Overwatch para descobrir o porquê. O que emergiu dessas entrevistas foi uma história sobre como um empreendimento de alto risco como o esporto tem tradicionalmente atraído uma certa classe de concorrentes que vêm de famílias que têm menos a perder e mais a ganhar.

Going Pro e a Promessa de Fuga

Jung “Xzi” Ki-hyo do Paris Eterno cresceu como filho de um mecânico de autocarros. No regresso a casa do Excelsior de Nova Iorque (NYXL) em 2018, Park “Saebyeolbe” Jong-ryeol disse-me que estava a trabalhar como barista antes de se tornar profissional e que o seu pai era taxista. Mesmo Fate, que foi descrito por seus pares como um outlier, uma vez que seu pai dirige seu próprio escritório de advocacia, resistiu à suposição de que ele cresceu financeiramente estável.

Muitas decisões deles para ir pro hinged na escola. A Coréia do Sul é um país famoso por sua boa educação, onde cerca de 70% dos estudantes buscam o ensino superior após o ensino médio. Entretanto, o ambiente acadêmico também é intensamente competitivo, a ponto de as escolas cram para a maioria dos estudantes coreanos que esperam obter bons resultados no Suneung, o exame de ingresso nacionalizado da Coréia do Sul.

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Para os alunos coreanos cujas famílias não podem pagar tutores particulares ou escolas de enfiteuse, as chances são muito altas contra eles. Os cafés com jogos de computador onde você pode alugar um PC e jogar jogos populares por horas a fio são inumeráveis e muito acessíveis. A maioria dos PC bangs cobra cerca de ₩1,000 por hora, o que equivale a $1.

Então, aqui está a matemática: A Coreia do Sul é a região de jogos mais ferozmente habilidosa do planeta, mas isso é porque tem um monte de crianças da classe trabalhadora com pouca mobilidade social e muito tempo livre (sem explicações, sem escola) com acesso omnipresente a cibercafés baratos e sujos. A infraestrutura e cultura de jogos da Coreia do Sul é o que dá às crianças coreanas os meios para se tornarem os melhores jogadores do mundo, mas a desigualdade estrutural do país é uma grande parte do que as leva a se tornarem profissionais em primeiro lugar.

Kim “WizardHyeong” Hyeong-seok, um treinador com a Dinastia de Seul, é um produto desses dois mundos. Ele é um ex-aluno da Daewon Foreign Language High School, uma escola de alimentação de elite que prepara os alunos para entrar em uma “escola SKY” (um acrônimo para as três grandes universidades coreanas – Seoul National University, Korea University, e Yonsei University) e outras instituições de prestígio no exterior.

Mas ele também descreveu uma infância difícil com uma mãe que era deficiente e um pai que estava dentro e fora da prisão.

“Em muitos pontos”, disse WizardHyeong. “Minha família era tão pobre que nem conseguíamos pagar a conta da luz, então tive que tomar um banho frio na porra do inverno”.

Para WizardHyeong, o jogo oferecia uma fuga de uma realidade tão infernal que quando tinha 9 anos de idade, ele ficou na beira de um prédio e contemplou o suicídio. Enquanto seu caso é extremo, ele confirmou que conhece vários outros jogadores OWL coreanos que mergulharam no jogo para lidar com problemas em casa, instabilidade financeira, ou a pressão de viver em uma sociedade que vê a excelência acadêmica e uma educação universitária como a única via legítima para uma boa vida.

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Desporto, Esportes e Aspiração

Ataque e abraço sinatraa
Fotografia: Hunter Martin/Getty Images

Neste sentido, parece que os desportos não são muito diferentes dos desportos tradicionais como o basebol, onde as crianças dominicanas treinam nos campos patrocinados pela Liga Principal de Basebol com a esperança de um dia chegarem às grandes ligas. Esportes, particularmente a Liga Overwatch, parece ser outra arena dirigida por corporações americanas onde os jovens de cor estão desproporcionalmente representados como os concorrentes dominantes, ao ponto de serem avaliados como os melhores do planeta.

Quando perguntei a Albert “yeHHH” Yeh, gerente geral do Florida Mayhem, sobre as maiores diferenças que ele notou entre os jogadores ocidentais e os jogadores coreanos com quem ele trabalhou, ele disse que a maior distinção era a motivação deles.

“Eu não quero fazer uma bobagem”, disse Yeh. “Mas para generalizar, eles são muito motivados pelo dinheiro. O seu contrato é muito importante para eles, como o seu salário, enquanto eu acho que para os jogadores ocidentais muitas vezes é mais focado na paixão”.

Yeh atribuiu isso à obrigação de serviço militar obrigatório que todos os homens coreanos devem cumprir. Muitos jogadores coreanos vêem o alistamento como o fim não oficial de suas carreiras no esporte. Embora alguns tenham voltado à indústria como comentaristas ou treinadores após terminarem o serviço, muito poucos voltaram para competir como jogadores novamente.

Mas Yeh também confirmou que alguns de seus jogadores enviam dinheiro de volta para suas famílias. Depois de assinar com a Overwatch League, eles se tornaram os principais ganha-pão para suas respectivas casas, o que parecia acompanhar a minha hipótese de que muitos profissionais coreanos vêm da classe trabalhadora.

Partilhei essa hipótese com Tara Fickle, autora de The Race Card: De Tecnologias de Jogos a Minorias Modelo e professora na Universidade de Oregon. Em seu livro, Fickle explorou o papel que os jogos têm desempenhado na formação das “ficções de raça” da América, e como os asiáticos-americanos tiveram que “encaixar os papéis, jogar o jogo, e seguir as regras para serem vistos como valiosos” na hierarquia racial do país. Essa idéia de jogar o jogo para subir na escala social parecia se aplicar mais literalmente no caso dos jogadores profissionais coreanos.

“Algo que eu encontrei no estudo dos jogos, e isso é anterior aos videogames”, disse Fickle, “é que os jogos que envolvem o acaso, a profissionalização ou a monetização são muitas vezes discursos aspiracionais. Eles podem oferecer alternativas para pessoas para as quais a educação ou herança familiar não é uma opção, quase como um trampolim social”. Os jogadores podem pensar: “Eu não tenho dinheiro, tempo ou capacidade – muitas vezes por causa da desigualdade e da injustiça – para subir a escada passo a passo: para ser colocado em escolas que me levariam a fazer o exame de admissão que me levaria à faculdade e a um emprego de colarinho branco e assim por diante”. Claro que, embora o jogo pareça uma alternativa à meritocracia, ele ainda reforça a idéia de que se você trabalhar muito, você será bem sucedido”

The Myth of Esports as Pastime

Se esta história parece tão predominante entre os jogadores coreanos, então por que não foi discutida e estudada até agora? O estudioso da mídia e professor Jin Dal Yong, autor do texto seminal da bolsa de estudos de esportes Korea’s Online Gaming Empire, confirmou comigo que “ir para gundae” (a frase coloquial coreana para o recrutamento) é de fato uma forma suave de aposentadoria. No entanto, ele não podia dizer nada sobre os antecedentes desses jogadores, já que sua pesquisa estava focada em como a economia global e as políticas governamentais coreanas fomentavam o crescimento do esports no país.

algumas outras fontes com as quais falei ofereceram um culpado mais simples que eu há muito suspeitava: bons estereótipos à moda antiga.

Quando os esports estavam crescendo rapidamente na América do Norte e Europa durante a década de 2010, a imprensa ocidental publicou histórias com manchetes coloridas como “Korea’s National Sport” e “For South Korea, E-Sports Is National Pastime”. Ainda não conheci um coreano que concordasse com qualquer uma dessas manchetes.

Os esportes mais amados da Coreia do Sul sempre foram o beisebol e o futebol, e continuarão a sê-lo no futuro próximo. Um superstar do esporte como Lee “Faker” Sang-hyeok (que é possivelmente o maior competidor para jogar em qualquer esporte) pode ser muito popular e bem conhecido na Coréia, mas os profissionais coreanos com quem falei disseram que nem mesmo ele está no mesmo nível de celebridades esportivas como o patinador artístico Kim Yuna ou o atacante do Tottenham Hotspur Son Heung-min, que são ambos reverenciados em todo o país como heróis nacionais.

Mas esta mitologização do lugar do esporto na Coreia tem sido frequentemente encorajada pelas organizações desportivas, porque é bom para os negócios. Lisa Nakamura, autora de Cybertypes: Race, Ethnicity, and Identity on the Internet e professora na Universidade de Michigan, sugeriu que a brilhante apresentação dos torneios de esports e o estereótipo da minoria modelo poderia ter contribuído para uma presunção de que os jogadores coreanos devem vir de famílias abastadas.

“Há uma presunção de que os jogadores profissionais são ricos”, disse Nakamura. “Eles olham para os valores de produção da liga na TV, e estão imitando o futebol, e você pensa: ‘Oh, bem, eles estão recebendo os salários do futebol, certo?’ A ideia de que alguém está a ser pago, acho eu, é uma coisa nova. Mas acho que é semelhante de certa forma ao porquê de pessoas de cor acabarem em equipas profissionais. Há a ideia de que os negros são mais fortes e rápidos por causa da escravatura. Que não é sócio-económico. Não é que não haja outras oportunidades para as pessoas de cor irem para a faculdade, que seus pais não possam pagar”

Even dentro dos esportes, tem havido suposições sobre quais jogos os jogadores coreanos poderiam ou não ser bons. Durante a gênese do cenário profissional Overwatch, os jogadores ocidentais eram frequentemente questionados sobre seus pensamentos sobre a crescente cena Overwatch coreana. Quase todos eles descartaram a idéia de que as equipes coreanas seriam uma ameaça.

Brandon “Seagull” Larned, um ex-jogador OWL transformado em streamer profissional, não concordava com seus pares. Ele viu cedo que a cena coreana já tinha 20 times habilidosos constantemente se enfrentando, o que era significativamente mais do que o número de times nas cenas norte-americana e européia. Era apenas uma questão de tempo até a Coreia começar a produzir muitos dos melhores jogadores do mundo.

Prior to Overwatch, também havia uma crença generalizada de que os jogadores coreanos eram inexperientes com jogos de tiro em primeira pessoa e, portanto, não seriam capazes de se sobressair com alguns dos personagens de dano de mira intensiva em Overwatch. Seagull se referiu a essa crença como “um pouco ignorante”, apontando que CrossFire tem uma cena de esportes próspera na Coréia, embora não tenha muita exposição no ocidente.

“Há muitos níveis diferentes para essa afirmação”, Seagull me disse. “O primeiro é a implicação de que apontar é algo verdadeiramente importante no Overwatch, onde a grande maioria do elenco não é necessariamente dependente de apontar, fora do DPS do hitscan. E a outra parte é supor que demoraria muito tempo para que eles alcançassem, o que obviamente não é o caso, porque alcançar implica que eles estavam atrasados para começar. Por fim, nunca me pareceu correcto”

The Story Is Just Beginning

Much tem sido escrito sobre os jogadores coreanos no que diz respeito ao seu talento (que eles têm em abundância), ao seu treino (sobre o qual eles são famosos por serem intensos), e à prevalência de PC bangs (que pode ser encontrada em todo o país). Mas pouca reportagem tem sido dedicada a desembrulhar as suas histórias pessoais e o contexto em que competem. Esportes, como tudo, está inextricavelmente ligado a questões de raça, classe e estruturas de poder.

Os jogadores coreanos no Ocidente ainda estão sujeitos ao estereótipo racista do zangão do jogo sem emoções, imbuído de habilidade sobre-humana, mas sem personalidade. Poucas pessoas parecem levar em conta que esses jovens coreanos estão competindo em países estrangeiros, entretendo o público estrangeiro, se envolvendo com uma cultura estrangeira, e sendo interpretados através de uma língua estrangeira. Entendê-los como mais do que uma má tradução é humanizá-los com a mesma cortesia que os jogadores ocidentais recebem.

Há ainda mais relatórios a fazer e mais tópicos a seguir. Kim “NineK” Bumhoon, gerente geral do Paris Eternal, observou que, embora muitos jogadores profissionais coreanos tenham formação profissional, a maioria dos treinadores coreanos já frequentou a faculdade.

Kim “KuKi” Dae-kuk e Jade “swingchip” Kim do Florida Mayhem me disse que nos velhos tempos da cena do Overwatch APEX 2016, os jogadores mais bem pagos só recebiam 500 dólares por mês. Swingchip se perguntava se isso atraía um certo tipo de jogador que era grato por ter sua comida e seu quadro cobertos, mesmo que recebessem uma ninharia. Isto é muito diferente do salário mínimo actual da Overwatch League de $50,000 por ano, com cuidados de saúde, poupanças de reforma, e habitação sazonal paga.

Também levanta questões semelhantes para futuros jogadores no Ocidente. Quem consegue competir, e quem consegue chegar aos profissionais? Afinal de contas, não existe nos Estados Unidos uma cultura de PC café que esteja ao nível do que existe na Coreia. Como é que um garoto da classe trabalhadora do ocidente consegue chegar aos esports sem acesso imediato à internet de alta velocidade, um computador rápido, e uma vasta rede de talentos para aumentar suas habilidades?

Durante nossa entrevista, Seagull compartilhou que seu pai era bombeiro e sua mãe trabalhava no varejo. Os tópicos que eu falei foram assuntos que ele estava pensando em relação à sua própria carreira em esports.

“É interessante falar sobre oportunidades e economia familiar em esports”, disse Seagull. “Não há muita gente que olhe para isso.”

Seagull descreveu toda a sua carreira de jogo como uma série de pausas de sorte. Ao crescer, ele compartilhou um computador com seu irmão, e sua família não tinha renda disponível suficiente para pagar qualquer atualização. Quando tinha 13 anos, ele jogava Half-Life 2: Deathmatch e desabafou para um amigo que seu velho computador só conseguia puxar 25 quadros por segundo. Esse amigo respondeu enviando para a Seagull $500.

Com esses $500, Seagull melhorou seu computador e conseguiu competir no Team Fortress 2. Viver em casa permitiu que ele investisse seus ganhos no torneio para atualizar seu equipamento peça por peça ao longo dos anos. Depois de se formar no ensino médio, ele estava freqüentando uma faculdade comunitária porque não tinha condições de pagar quatro anos em uma universidade. Ele tinha acabado de ser transferido para o estado de Washington quando um jogo chamado Overwatch veio ao mesmo tempo – e ele entrou no beta.

Armed com um conjunto de habilidades FPS arcade que se transferiu ordenadamente para Overwatch (que ele também descreveu como serendipitous), Seagull skyrocketed em popularidade e se tornou a cara do jogo. Sua decisão de tirar seu semestre de primavera para dar uma chance a essa coisa de streaming acabou sendo um sucesso selvagem que levou à fama, um contrato OWL, e agora uma carreira lucrativa como uma variedade de streamer.

E tudo começou com o investimento desse amigo.

“Eu estava falando sobre isso recentemente no meu stream”, Seagull relembrou. “Estava a pensar para mim, como teria sido a minha carreira profissional se ele nunca tivesse feito isso por mim.”

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