A vingança da sociologia: Mudando para Oportunidade (MTO) revisitado

Neighborhoods permanecem o cadinho da vida social, mesmo na era da internet. As crianças não transmitem palestras – elas vão à escola. Elas brincam juntas em parques e casas, não pelo Skype. O crime e o medo do crime são vivenciados localmente, assim como a resposta da polícia a ele.

Mas as grandes diferenças de renda e o legado americano de segregação racial resultam em grandes diferenças entre os bairros em uma série de medidas. Dois novos estudos importantes dos economistas de Harvard Raj Chetty e Nathaniel Hendren mostram que os bairros são importantes não só para a vida cotidiana, mas para as chances de vida das crianças ali criadas.

Desenhando num conjunto de dados único baseado nos registos fiscais de 44 milhões de lares, o primeiro estudo mostra que a localidade é muito importante para a futura renda das crianças. O segundo estudo, com cerca de 13.000 crianças, é menor, mas tem um grande impacto político, pois contradiz diretamente as avaliações recentes de uma grande iniciativa política – Moving to Opportunity (MTO) – realizada por cientistas sociais líderes.

Em suma: MTO parece funcionar, afinal de contas.

MTO, Acto I: Ideais

MTO foi iniciado em 1994 pelo Departamento de Habitação e Desenvolvimento Urbano. Em um punhado de grandes cidades, alguns milhares de moradores de habitações públicas foram designados aleatoriamente para um dos três programas:

  1. Um grupo experimental que recebeu um subsídio de aluguel (voucher) mas teve que se mudar para um bairro pobre por pelo menos um ano
  2. Um grupo da Seção-8 que recebeu um voucher mas sem restrição de movimento
  3. Um grupo de controle que não recebeu voucher.

Os economistas adoram a atribuição aleatória, porque ajuda a superar um dos maiores problemas da ciência social: isolar a causalidade da correlação. É como um ensaio farmacêutico de ciências sociais. Cerca de metade do grupo experimental “tomou seus remédios” e se mudou para áreas menos pobres; ou seja, a proporção de pessoas que vivem em bairros pobres caiu aproximadamente pela metade, de 40% para 20%. Havia limites, porém: o vale não lhes permitia comprar a entrada em bairros afluentes com grandes escolas, tanto quanto bairros um pouco menos pobres com escolas ligeiramente melhores.

Equipes de economistas e outros cientistas sociais publicaram análises de dados do MTO em importantes revistas acadêmicas (veja a tabela no final da peça).

MTO, Ato II: Desilusão

Estes estudos foram decepcionantes, especialmente para aqueles, como eu, que acreditam que as qualidades prejudiciais dos bairros têm impedido o progresso social dos pobres. Os principais resultados foram:

  1. Pobreza de vizinhança não tem efeito sobre os rendimentos ou o emprego dos adultos.
  2. Pobreza de vizinhança não tem efeitos positivos consistentes no comportamento das crianças ou no seu desempenho académico.
  3. Pobreza de vizinhança melhora alguns aspectos da saúde mental e física dos adultos.

Ato MTO III: Reflexão

Estas descobertas, especialmente a segunda, contradiziam um grande corpo de teoria das ciências sociais e evidências não experimentais, principalmente de sociólogos, como William Julius Wilson e Douglas Massey. Eles e outros sociólogos sugeriram que as limitações do estudo explicavam a ausência de efeitos observáveis. Em um exemplo muito recente, Massey e eu descobrimos que a renda do bairro durante a infância prevê fortemente a renda dos adultos. Nossas evidências sugeriram um efeito causal também, já que a renda do bairro chegou a explicar diferenças na renda dos irmãos.

Sem notar, a primeira onda de descobertas do MTO também contradisse um corpo poderoso de evidências experimentais dos programas de loteria e cupons escolares. Estes estudos tinham consistentemente descoberto que frequentar escolas melhores – medidas de várias maneiras – aumentava o desempenho acadêmico (e eventuais ganhos) das crianças, especialmente aquelas de famílias pobres.

Ato IV da MTO: Vindicação

Com seu novo estudo, Chetty e Hendren (junto com Lawrence Katz, um autor de muitos dos estudos anteriores) fornecem evidências muito fortes para o impacto positivo da MTO. Especificamente, a mudança para um bairro menos pobre na infância (i.e, antes dos 13 anos de idade):

  1. Renda anual futura aumentada até meados dos anos vinte em cerca de $3.500 (31%)
  2. Custos de casamento (em 2 pontos percentuais)
  3. Aumentar ambas as taxas de frequência universitária (em 2.5 pontos percentuais)

A idade da criança mudada foi um fator crítico: a mudança para um bairro menos pobre na adolescência não teve impacto significativo nos ganhos posteriores ou em outros resultados adultos.

Licenças da avaliação do MTO

Não havia nada de errado com a rodada anterior de avaliações do MTO em si: o principal problema era que os efeitos positivos de deixar os bairros pobres quando criança não podiam ser observados até que as crianças tivessem idade suficiente para terminar a faculdade e entrar no mercado de trabalho adulto. Ao medir os resultados adultos, os estudiosos de OMP pensaram criativamente em capturar resultados alternativos, como a saúde mental, que não tinham sido previamente estudados neste contexto.

Até agora, alguns dos estudiosos que conduziram estudos anteriores foram muito rápidos para anular os OMP especificamente e, mais importante, os efeitos de vizinhança de forma mais geral. Como Chetty e seus colegas mostram, mesmo alguns anos extras de dados podem fazer toda a diferença. Agora podemos estar ainda mais confiantes de que quando se trata de igualdade e oportunidade, o lugar importa.

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