Por fin tenemos respuestas sobre Michael Jordan y «los republicanos también compran zapatillas»

Y

es que lo dijo de verdad.

En el documental de ESPN The Last Dance, Michael Jordan reconoció finalmente y sin remordimientos haber dicho que «los republicanos también compran zapatillas», calificándolo como una broma «de improviso» a sus compañeros de los Chicago Bulls. «No creo que haya que corregir esa afirmación, porque la dije en broma en un autobús», dijo Jordan.

Jordan también describió por qué se mantuvo alejado de la política y de la defensa de los negros durante su carrera como jugador, que comenzó en 1984 y le convirtió en una de las personas más populares del planeta cuando ganó su sexto campeonato en 1998. «Nunca me consideré un activista. Me veía como un jugador de baloncesto», dijo. «No era un político. Estaba practicando mi deporte. Estaba centrado en mi oficio.

«¿Era egoísta? Probablemente», dijo Jordan. «Pero esa era mi energía»

La cita ha atormentado a Jordan durante los últimos 25 años, utilizada para acusarle de ser un capitalista sin corazón que valoraba el dinero por encima de la defensa de los negros. En 2016, la portavoz de Jordan negó que lo hubiera dicho. Ahora que Jordan ha explicado su pensamiento y se ha convertido en una marca multimillonaria en toda regla, podemos evaluar por completo la saga de «los republicanos también compran zapatillas» y su impacto en su legado.

La cita surgió en la carrera al Senado de Estados Unidos de 1990 en Carolina del Norte, el estado natal de Jordan, donde ganó un campeonato de la NCAA con la emblemática universidad estatal. Harvey Gantt, un demócrata negro, trató de desbancar al republicano blanco titular, Jesse Helms. Elegir entre la larga lista de transgresiones racistas de Helms es como seleccionar la mejor falta de los Detroit Pistons sobre Jordan, pero aquí hay dos flagrantes: Helms calificó la Ley de Derechos Civiles de 1964 como «la pieza legislativa más peligrosa jamás presentada en el Congreso», y se enemistó con Carol Moseley Braun, la primera senadora afroamericana, cantándole «Dixie» en un ascensor. Gantt perdió frente a Helms por unos 100.000 votos, 53% a 47%.

El candidato demócrata al Senado en 1990, Harvey Gantt, dijo que no le molestó que Michael Jordan no le apoyara, y que seguía siendo su fan. Gantt perdió contra el republicano Jesse Helms en Carolina del Norte.

William F. Campbell/The LIFE Images Collection via Getty Images

Gantt me dijo que mientras recorría Carolina del Norte ese año, alguien de su campaña se puso en contacto con Jordan para pedirle su apoyo. Jordan dijo en el documental que se enteró de la petición cuando «mi madre me pidió que hiciera un anuncio de servicio público para Harvey Gantt. Le dije: ‘Mira, mamá, no voy a hablar de mi bolsillo sobre alguien que no conozco. Pero enviaré una contribución para apoyarle’, y eso es lo que hice».

Gantt dijo que no se molestó cuando Jordan no le apoyó, y siguió siendo un fan. «Se ha exagerado mucho», dijo Gantt, de 77 años, que en 1963 fue el primer estudiante negro que se matriculó en la Universidad de Clemson y fue el primer alcalde negro de Charlotte (Carolina del Norte) durante dos mandatos.

«Hacen que suene casi como si si hubiera apoyado mi campaña, hubiéramos ganado. Eso no lo sabemos», dijo Gantt. «No se lo reprocho».

Durante aquella campaña de 1990, Jordan tenía 27 años, una supernova anotadora que aún intentaba superar a los Pistons y ganar su primer campeonato de la NBA. Todavía no se había convertido en un fenómeno mundial al encabezar el «Dream Team» olímpico o protagonizar la película Space Jam de 1996. Pero Jordan estaba en proceso de establecer un nuevo estándar para el respaldo de marcas por parte de un atleta, especialmente uno negro. Para romper esa barrera comercial, Jordan no huyó de su negritud como la estrella del fútbol americano O.J. Simpson, que fue el amigo negro de la América blanca en los años setenta. Pero al evitar temas controvertidos como la raza, Jordan mantuvo una imagen neutral que le ayudó a trascender la venta de Nikes, Gatorade, McDonald’s, Chevrolet y Hanes, y a convertirse en la propia marca Jordan, que generó unos ingresos de más de 3.000 millones de dólares en el último ejercicio fiscal.

«La razón por la que ese comentario ha cobrado vida propia es porque las acciones de Mike respaldan tal afirmación, tanto si lo dijo en broma como si no. … Él era su marca, y su marca era el éxito, al más alto nivel». – El profesor de la Universidad del Sur de California Todd Boyd

La reticencia de Jordan a respaldar a Gantt no se dio a conocer hasta 1995, cuando Jordan era un tricampeón que volvía a la NBA tras su parón en el béisbol. Fue entonces cuando el reportero del Chicago Tribune Sam Smith, en su libro The Second Coming, escribió sobre el incidente. Smith escribió que Jordan dijo que no estaba metido en política, que no conocía los temas – «Y, como le dijo después a un amigo, ‘los republicanos también compran zapatos’. »

En partes de la América negra, la cita se sintió como un golpe en las tripas. Durante casi 100 años, muchos de los grandes atletas negros de todos los tiempos habían defendido la igualdad racial, desde Jack Johnson y su «negritud imperdonable» hasta Jackie Robinson, Bill Russell, Jim Brown, Muhammad Ali, Arthur Ashe y Kareem Abdul-Jabbar. En aquella época, en la década de 1990, cuando el «primer presidente negro» era todavía un hombre blanco, la defensa de la raza parecía parte de nuestro pacto tácito con los mejores atletas negros. Puede que fuera injusto, ya que a los atletas blancos casi nunca se les pregunta por su responsabilidad en la discriminación o el racismo estructural. Puede haber sido imprudente, ya que la velocidad y la fuerza no equivalen a la elocuencia y la perspicacia. Pero, al igual que el intercambio de guiños de los desconocidos negros en los barrios blancos, era de esperar.

«Jordan se tiñó de color por aquel incidente de 1990. Hasta cierto punto puede haberle perseguido», dijo Gantt. «Pensé que era simplemente alguien que tomaba una decisión, en más de un sentido… probablemente ni siquiera reconocía la gravedad de lo que estaba diciendo».

Como «los republicanos también compran zapatillas» se citó una y otra vez en los principales periódicos y libros, la naturaleza vaga de la atribución de Smith «se lo dijo a un amigo» llevó a algunos a cuestionar si Jordan realmente lo dijo. Smith dio a entender que él mismo había escuchado la cita en su libro de 2014, There Is No Next: NBA Legends on the Legacy of Michael Jordan. Luego, en una columna en abril para NBA.com, Smith escribió que Jordan le dijo la cita directamente a él, como una disputa verbal en el vestuario. Smith declinó mi petición de abordar la discrepancia entre sus recuerdos y los de Jordan, o por qué no dijo antes que había escuchado la cita él mismo.

Cuando se le preguntó por qué Jordan había negado previamente haber dicho la cita, su portavoz, Estee Portnoy, dijo que se había dicho en broma, y que se había utilizado para dar a entender que Jordan aprobaba a Helms. Portnoy dijo que Jordan «no se sentía cómodo utilizando su fama deportiva para meterse en una contienda política. En ese momento, estaba centrado exclusivamente en ser un jugador de baloncesto». MJ es más que generoso desde el punto de vista filantrópico, y después del baloncesto ha apoyado a candidatos políticos»

Broma o no, en un vestuario o en un autobús, la cita sigue siendo elocuente.

«Hay un viejo refrán que dice que muchas verdades se dicen en broma», dijo el profesor de la Universidad del Sur de California Todd Boyd, un destacado estudioso de la raza, el baloncesto y la cultura popular.

«La razón por la que ese comentario ha cobrado vida propia es porque las acciones de Mike respaldan esa afirmación, tanto si lo dijo en broma como si no», me dijo Boyd. «No era conocido por ser político. No era conocido por hablar de temas raciales de una manera u otra. Él era su marca, y su marca era el éxito, al más alto nivel».

El presidente Barack Obama (a la derecha) entregó al exjugador de la NBA Michael Jordan (a la izquierda) la Medalla Presidencial de la Libertad, el más alto honor civil del país, durante una ceremonia en la Casa Blanca el pasado noviembre. 22 de noviembre de 2016.

Saul Loeb/AFP vía Getty Images

David Falk, agente de Jordan durante mucho tiempo y arquitecto de su cartera de marketing, dijo que la cita era un reflejo de la filosofía de Jordan: «Hay ciertas cosas que hace en público, y hay ciertas cosas que hace en privado.

«Creo que Michael quería utilizar su poder a su manera», me dijo Falk. «Si conectas a Michael a un detector de mentiras, estoy seguro de que odiaba a Jesse Helms y pensaba que era racista. Y estoy seguro de que quería que Gantt ganara. … Pero cuando sales y haces las cosas públicamente, todo el mundo va a diseccionarlas y tener una opinión. ¿Deberías haber hecho más, deberías haber hecho menos, deberías no haberlo hecho?»

Eso es lo que dijo Jordan en el documental, con una expresión de agobio en su rostro: «Nunca va a ser suficiente para todo el mundo, lo sé, porque todo el mundo tiene una idea preconcebida de lo que debería hacer y lo que no debería hacer».»

Algunos esperan que Jordan se dé cuenta de que perdió una oportunidad de enfrentarse a un intolerante tan notorio como Helms. «Habría querido ver a Michael presionar más en ese sentido», dijo el ex presidente Barack Obama en El último baile. Cuando Jordan le dijo a su madre que no sabía lo suficiente sobre Gantt como para apoyarlo públicamente, fue una evasiva que suelen utilizar los famosos para evitar posiciones difíciles. «Eso parece una excusa», dijo Boyd. «Aunque no sepas nada de Harvey Gantt, has crecido en Carolina del Norte. Estoy seguro de que conoces a Jesse Helms».

La política no es la única forma de cambiar el mundo, ni a veces la más eficaz. Jordan lo entendía. Aunque ese entendimiento puede haber sido conveniente para su cuenta bancaria, seguía siendo cierto. Decidió no tomar partido.

Desde Booker T. Washington y W.E.B. Du Bois hasta Martin Luther King Jr. y Malcolm X, pasando por Jordan y Jim Brown, siempre ha habido caminos paralelos para el progreso negro. Siempre ha habido disparos entre quienes tenían puntos de vista enfrentados, y Jordan ha recibido muchos. «Tomó el comercio por encima de la conciencia. Es lamentable para él, pero tiene que vivir con ello», dijo Abdul-Jabbar a NPR en 2015. Dijo Brown a Sports Illustrated en 2002: «El dinero ha cambiado a los atletas negros de hoy. Aquellos que tienen la capacidad, como hombres africanos, de provocar un cambio en una comunidad que lo necesita tan desesperadamente, se están concentrando sólo en sus propias carreras, en algunas organizaciones benéficas y en cuánto dinero pueden ganar».

Obama puede entender mejor que nadie el dilema de Jordan.

«Cualquier afroamericano en esta sociedad que ve un éxito significativo tiene una carga añadida», dijo en la película. «Y muchas veces, Estados Unidos se apresura a abrazar a un Michael Jordan, o a una Oprah Winfrey, o a un Barack Obama, siempre y cuando se entienda que no se hace demasiado polémico en torno a cuestiones más amplias de justicia social.»

Mientras Jordan desarrollaba su magnífica carrera, aportaba millones de fans y miles de millones de dólares a la NBA, y luego daba el salto sin precedentes de atleta a propietario de una franquicia, seguía siendo poco polémico, pero no poco implicado.

Gantt dijo que cuando se presentó contra Helms por segunda vez en 1996, Jordan organizó una recaudación de fondos en su restaurante de Chicago. Los registros financieros de la campaña muestran que Jordan hizo donaciones a la campaña de Gantt en 1996 y a numerosos grupos del Partido Demócrata hasta 2012. (La base de datos de la Comisión Federal de Elecciones no muestra ninguna contribución para la carrera de Gantt en 1990). En 2000, Jordan hizo un vídeo en el que apoyaba a Bill Bradley para la presidencia en las primarias demócratas. En 2012, organizó una recaudación de fondos para Obama de 20.000 dólares por persona. Ha conseguido que decenas de ejecutivos negros sean contratados y ascendidos en Nike, Jordan Brand, su franquicia Charlotte Hornets y sus otros negocios. Dio 5 millones de dólares como donante fundador del Museo Nacional de Historia y Cultura Afroamericana. Cuando el presidente Donald Trump fue a por LeBron James, Jordan dijo: «Apoyo a L.J.»

En 2016, Jordan habló sobre el movimiento Black Lives Matter en una columna para The Undefeated en la que anunciaba donaciones de un millón de dólares tanto al Fondo Educativo y de Defensa Legal de la NAACP como al Instituto de Relaciones Comunitarias-Policiales. «Ya no puedo quedarme callado», dijo Jordan.

«Tal vez ha reconocido que sí quiere una participación más activa, que tiene un enorme micrófono que puede necesitar usar estratégicamente o de otra manera para decir cosas que puedan influir en la gente», dijo Gantt. «No sé si su micrófono era tan grande entonces como lo es hoy. Estás hablando de alguien que es un GOAT. En 1990, no lo era».

En 2020, el mayor debate sobre el mejor de todos los tiempos enfrenta a Jordan con James, que ha hecho de la justicia racial una pieza central de su marca. Aunque James ha sido mucho más activista racial y político que Jordan, llevando una sudadera con capucha de Trayvon Martin, apoyando a Hillary Clinton y llamando vago a Trump, James no es posible sin Jordan. La libertad económica de James la ganó Jordan. La influencia de James sobre los propietarios de la NBA, su alcance global, su contrato de mil millones de dólares de por vida con Nike – todo eso se apoya en el éxito sin precedentes de Michael Jordan.

Lo creó partido a partido, zapatilla a zapatilla, fanático a fanático. Muchos de esos fans también eran republicanos.

Jesse Washington es un escritor senior de The Undefeated. Puedes encontrarlo dándole a los tíos lo que hay que hacer en una cancha de baloncesto cerca de ti.

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