Nuevo estudio sobre la historia evolutiva de los leones vivos y extintos

Un investigador de la Universidad de Nueva York forma parte de un equipo que utiliza la genómica para estudiar a los leones

FORT LAUDERDALE/DAVIE, Fla. – El «rey de la selva» está en peligro.

En los últimos 200 años, el león ha perdido el 90% de su número anterior; hoy se encuentra en poblaciones pequeñas y aisladas, principalmente en el sur y el este de África. Persisten pequeñas poblaciones relictas en África central, África occidental y en la Reserva Forestal de Gir, en la península de Kathiawar, en la India.

Las subespecies del norte de África, el león de Berbería y el león de la Provincia del Cabo, desaparecieron en el último siglo y medio, y prácticamente han desaparecido de Eurasia desde su apogeo durante la última edad de hielo del Pleistoceno, cuando los leones de las cavernas se dispersaron desde Iberia hasta Alaska. Los leones están catalogados como vulnerables por la Lista Roja, la UICN y la Ley de Especies en Peligro de Estados Unidos.

Los detalles de la historia natural de los leones son turbios.

  • ¿Cuándo se separó el león de las cavernas del Pleistoceno de los leones modernos?
  • ¿Cuál era su jerarquía ancestral?
  • ¿Se hibridó la subespecie de león perdida con los ancestros de los leones africanos o asiáticos modernos?
  • ¿Fue su extinción precedida por un empobrecimiento genético que recuerda al de otros grupos de mamíferos perdidos?

Para ayudar a responder a algunas de estas preguntas, un nuevo estudio «The Evolutionary History of Extinct and Living Lions» (La historia evolutiva de los leones extintos y vivos) publicado en Proceedings of The National Academy of Sciences, utiliza el poder del ADN antiguo y los análisis del genoma completo para resolver estas cuestiones. El doctor Stephen J. O’Brien, científico investigador y profesor de la Facultad de Ciencias Naturales y Oceanografía de la Universidad Nova Southeastern (NSU), formó parte del equipo de investigación.

«Los nuevos resultados ilustran el poder de la era genómica para revelar secretos perdidos de la prehistoria mediante la lectura de los códigos de las huellas del ADN en los ancestros de las especies modernas», dijo O’Brien. «Y se afirma claramente el alarmante empobrecimiento genético del ‘león indio'».

La carrera de O’Brien abarca varias décadas, remontándose a un periodo de 25 años como Jefe del Laboratorio de Diversidad Genómica en el Instituto Nacional del Cáncer (NCI), de los Institutos Nacionales de la Salud (NIH) entre 1986 y 2011. En diciembre de 2011 se incorporó al Centro Theodosius Dobzhansky de Bioinformática Genómica de la Universidad Estatal de San Petersburgo (Rusia), donde ejerce de director científico.

Los autores principales, Marc de Manuel y Ross Barnett, secuenciaron muestras paleontológicas de leones de museos y del permafrost (de hasta 30.000 años de antigüedad) de fuera de su área de distribución actual, junto con muestras modernas de leones vivos para estudiar cómo evolucionaron y se propagaron los leones históricos.

«Fue increíble trabajar con muestras de leones de cueva de 30.000 años de antigüedad y obtener el genoma completo del animal», dijo Barnett. «Demuestra lo mucho que ha avanzado la tecnología del ADN antiguo en la última década y cómo la genómica del pasado puede informar sobre la conservación del futuro».

Además del Colegio Halmos de la NSU, el equipo de investigación incluyó a miembros del Instituto Globe – Universidad de Copenhague y del Instituto de Ciencia y Tecnología de Barcelona. Llegaron a la conclusión de que los ancestros de los leones modernos vivos y los leones de las cavernas extintos divergieron en linajes distintos hace aproximadamente 500.000 años. Las simulaciones realizadas por ordenador indicaban un escaso flujo genético o una hibridación detectable tras la separación, a pesar de las posibles zonas de solapamiento en el oeste de Asia y de las sólidas pruebas anteriores de hibridación generalizada entre otras especies de Panthera (grandes felinos).

Esto sugiere provisionalmente que factores aún no identificados conspiraron para impedir la reproducción efectiva entre los dos tipos de leones durante el Pleistoceno. Los autores tampoco encuentran pruebas claras de una disminución de la diversidad genética en los leones de las cavernas, los leones de Berbería o los leones del Cabo antes de la extinción.

Hace unos 70.000 años, los leones modernos se dividieron claramente en dos linajes distintos: (1) Los leones que se encuentran en el centro, este y sur de África en la actualidad; y (2) los leones indios, de África occidental y los extintos del norte de África.

Esto tiene fuertes implicaciones para la conservación.

Conocer el pariente más cercano del extinto león de Berbería informará sobre cualquier intento potencial de reintroducción. Del mismo modo, la precariedad de la población india (menos de 500 individuos) es un tema políticamente delicado, pero la resolución de sus parientes vivos más cercanos podría informar sobre futuras iniciativas de restauración y reproducción externa.

Se descubrió que los leones indios modernos son casi genéticamente uniformes como consecuencia de siglos de persecución y cuellos de botella genéticos históricos. Estos leones muestran múltiples correlatos fisiológicos de la endogamia (por ejemplo, disminución del número de espermatozoides, defectos en el esqueleto, reducción de la testosterona y reducción derivada del tamaño de la melena). Además, el nuevo estudio demostró con firmeza que los leones indios actuales son, de hecho, nativos de la región y no fueron traídos desde África durante la época precolonial, como se ha difundido en los medios de comunicación.

Este nuevo estudio proporciona detalles sin precedentes de la historia evolutiva del león, mostrando las relaciones entre diferentes poblaciones geográficas modernas e incluso poblaciones extintas. Los resultados tienen amplias implicaciones para el futuro trabajo de conservación de lo que ahora es una especie vulnerable.

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