Robben Eiland

Unesco verklaarde Robben Eiland in de Westkaap tot werelderfgoed in 1999. Robben Eiland ligt in de Tafelbaai, ongeveer 6 km ten westen van Bloubergstrand, en ligt ongeveer 30 meter boven de zeespiegel. Robben Eiland is bijna 400 jaar lang gebruikt als gevangenis en een plaats waar mensen werden geïsoleerd, verbannen en verbannen. Het werd ook gebruikt als postkantoor, als weidegrond, als psychiatrisch ziekenhuis en als buitenpost.

Ooit werd het eiland bewoond door een verscheidenheid aan wilde dieren, waaronder vogels, pinguïns, zeehonden en schildpadden. De naam “robben” is afgeleid van het Nederlands en betekent zeehond. Het had ook een overvloedige toevoer van zoet water uit een aantal bronnen. Batolomeu Dias, de Portugese ontdekkingsreiziger, “ontdekte” het eiland in 1488 toen hij met zijn schip voor anker ging in de Tafelbaai.

Vóór 1652 gaven de meeste bezoekende schepen aan de Tafelbaai er de voorkeur aan om, in plaats van met de inheemse bewoners op het vasteland zaken te doen, op Robbeneiland aan land te gaan om hun voorraden vers water en vlees aan te vullen. Als gevolg daarvan werd het ook een belangrijk punt voor de uitwisseling van post, waar brieven van een uitgaand schip werden achtergelaten onder een steen met inscripties om te worden opgehaald en afgeleverd door een schip dat naar huis ging. Dit ging door nadat Jan van Riebeeck in 1652 bij de Kaap aankwam, omdat hij een station moest inrichten waar schepen die van Europa naar Oost-Indië reisden – hij wilde niet op het vasteland stoppen – vers voedsel en water konden krijgen. Er waren zeehonden, schildpadden en pinguïns in overvloed om op te jagen. De Nederlanders begonnen het eiland ook te gebruiken als graasstation voor schapen en vee.

Gevangenen in een rij bij aankomst op Robben Afbeelding bron

Het potentieel van het eiland als veroordeeldenstation bleef echter niet onopgemerkt, en rond 1671 begonnen de Nederlanders er hun veroordeelde misdadigers onder te brengen. Het was slechts een kwestie van tijd voordat deze hoffelijkheid werd uitgebreid tot politieke gevangenen en andere “ongewensten” die vanuit andere Nederlandse koloniën naar de Kaap waren verbannen. In feite stuurde de Nederlandse regering koningen, prinsen en religieuze leiders uit Oost-Indië als gevangenen naar Robbeneiland omdat zij het niet eens waren met de Nederlandse overheersing in hun land.

Toen de Britten in 1806 de Kaap annexeerden, zetten zij deze praktijk voort. Tijdens de eerste Britse bezetting van de Kaap, van 1795 tot 1802, werd in de Tafelbaai begonnen met de walvisvangst, en na hun terugkeer in 1806 werd op Robbeneiland een walvisstation gevestigd. Het werd echter al snel duidelijk dat dit veroordeelden een gemakkelijke ontsnappingsroute bood, en het werd in 1820 gesloten.

In 1812 werd de eerste poging ondernomen om het eiland te gebruiken als een gesticht voor geesteszieken, en in 1843 kwam de koloniale secretaris, John Montagu, met een plan om het te gebruiken als kolonie voor leprozen, paupers, geestelijk ongeschikten en chronisch zieken. Het plan voorzag ook in de overbrenging van de strafkolonie naar het vasteland, waar de arbeidskrachten van de veroordeelden productiever konden worden ingezet bij overheidsprojecten, zoals de aanleg van wegen. Dit plan werd aanvaard en tegen 1845 was het eiland een thuis geworden voor de ongewenste en onbeminde mensen van de kolonie. Tot de “geesteszieken” van die tijd behoorden daklozen, alcoholisten, mensen die te ziek of te oud waren om te werken en prostituees met seksueel overdraagbare ziekten. Deze ongelukkigen werden vaak onderworpen aan een behandeling die zelfs naar de maatstaven van die tijd ongezond en onmenselijk was, en over de omstandigheden op het eiland werd voortdurend geklaagd door vooruitstrevende geestelijken en medisch personeel. Hoewel er na verloop van tijd enkele verbeteringen werden doorgevoerd, werd het lazaretto op het eiland pas in 1931 gesloten.

De vuurtoren op Robbeneiland werd in januari 1865 in gebruik genomen. De ronde toren, ontworpen door koloniaal ingenieur John Scott Tucker, werd opgetrokken uit ter plaatse gewonnen steen en was 18 m hoog. De volkstelling van 1875 gaf aan dat Robben Eiland 552 inwoners telde. In 1891 was dit aantal gestegen tot 702, en in 1904 stond het op 1.460.

Afbeelding van Robbeneiland met de Tafelberg op de achtergrond.

Na 1931 werden alle ‘patiënten’ naar ziekenhuizen in de Kaap gestuurd en het eiland begon voor de Tweede Wereldoorlog als militaire buitenpost te worden gebruikt. Er werden wapens opgeslagen en de regering bouwde wegen, een elektriciteitscentrale, een nieuwe watervoorziening en huizen.

In 1961 werd het weer gebruikt als gevangenis. Tijdens de apartheid werden veel zwarte mensen op Robbeneiland vastgehouden als politieke gevangenen. Voormalig president Nelson Mandela werd er vastgehouden. De gevangenis was internationaal berucht om zijn barre omstandigheden en toen de politieke gevangenen van de apartheidsregering werden vrijgelaten, werd Robbeneiland een symbool van de kracht van de menselijke geest.

Robbeneiland werd tot werelderfgoed verklaard omdat de gebouwen op het eiland herinneren aan de trieste geschiedenis en omdat diezelfde gebouwen ook de kracht van de menselijke geest, de vrijheid en de overwinning van de democratie op de onderdrukking laten zien.

Leave a Reply

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.