Old Michigan City Lighthouse

Tweet

History of the Old Michigan City Lighthouse

Isaac C. Elston werd in 1791 in New Jersey geboren, en woonde tegen 1824 in Crawfordsville, Indiana. Nadat hij in 1826 een aantal vrienden had geholpen bij de promotie van de nieuwe nederzetting Lafayette, realiseerde hij zich dat er geld te verdienen viel met grondspeculatie.

Zijn volgende aankoop was een groot stuk land aan de oever van Lake Michigan in 1832, waar hij de toekomstige stad Michigan City zou stichten. De mensen kochten de stukken land snel en Elston maakte een mooie winst. Elston wist dat hij een haven zou moeten aanleggen om de stad tot een succes te maken. De meest logische plaats voor de haven was het gebied waar Trail Creek uitmondde in Lake Michigan. Om de bouw van een vuurtoren te bevorderen, schonk Elston een stuk land bij de monding van de kreek aan de federale overheid.

Het probleem met Trail Creek was een voortdurend verschuivende zandbank bij de monding van de kreek, die het binnenvaren vrijwel onmogelijk maakte voor alle schepen behalve die met de geringste diepgang. Om dit obstakel te omzeilen, gingen grotere schepen vlak voor de kust in het meer voor anker en laadden hun lading over op een schip met een geringere diepgang, de zogenaamde “lichters”. Deze lichters konden dan over de zandplaat naar de kreek varen om de lading te lossen. In die tijd was het licht om de kreek te markeren niet meer dan een lantaarn op een paal, die door de plaatselijke bevolking werd onderhouden.

Nagenoeg onmiddellijk na de verkoop van het land in 1832 had het Indiana State Legislature een maatregel voorgesteld om het Congres om een krediet te vragen voor de aanleg van een haven. Een van de wetgevers, Edward A. Hannegan, die voor de resolutie stemde, zou bij de volgende verkiezingen in het Congres worden gekozen, waar hij bleef aandringen op de aanleg van de haven. Op 30 juni 1834 had het Congres een krediet van 5.000 dollar uitgetrokken voor de bouw van een vuurtoren in Michigan City. Het zou nog enkele jaren duren voordat een wetsvoorstel door het Congres werd geloodst waarmee $20.000 voor de haven werd uitgetrokken. Het werd ondertekend op 4 juli 1836 door president Andrew Jackson.

Het nieuws dat de federale regering geld opzij had gezet voor de haven vond zijn weg terug naar de stedelingen die toevallig aan het feesten waren aan het meer toen de schoener Sea Serpent arriveerde. De plaatselijke bevolking haakte touwen aan de schoener en sleepte hem letterlijk over de zandbank naar de dokken.

Op 3 maart 1837 had het Congres nog eens 30.000 dollar uitgetrokken voor de verdere aanleg van de haven in Michigan City. Ook werd in de eerste zes maanden van 1837 nog eens 3.000 dollar uitgetrokken om de bouw van de vuurtoren te voltooien.

De man die werd aangewezen om de haven aan te leggen was kapitein Ward C. Burnet van het U.S. Army Corps of Engineers. Het contract voor de bouw van de vuurtoren werd gegund aan een plaatselijke bouwer genaamd Jeremy Hixon, Sr. Hij bouwde een veertig voet hoge toren van puinsteen en een vrijstaande woning van anderhalve verdieping. Voor de zichtbaarheid werden beide gebouwen met witkalk bedekt. Zoals de meeste vuurtorens in die tijd bestond de verlichting uit elf Argand lampen en 14″ reflectoren.

De vuurtoren van 1837 zou tot 1858 in gebruik blijven, toen een toename van het verkeer naar de haven om een robuuster licht vroeg. De nieuwe vuurtoren was gebouwd van baksteen uit Cream City op een fundering van Jolietsteen. De woning bestond uit twee verdiepingen met een houten lantaarnkamer aan de noordkant. In de lantaarnkamer bevond zich een Fresnel-lens van de vijfde orde, waarmee het licht vanaf vijftien mijl afstand van het meer kon worden waargenomen. Verscheidene vuurtorens die rond dezelfde tijd werden gebouwd vertoonden een grote gelijkenis met dit bouwwerk, zoals Port Washington en Pilot Island in Wisconsin en Grand Traverse in Michigan.

John M. Clarkson werd benoemd tot de eerste vuurtorenwachter van de nieuwe toren. Hij zou enkele jaren in dienst blijven tot Harriet Colfax het in 1861 overnam. Harriet Colfax zou 43 jaar in dienst blijven tot zij in 1904 op 80-jarige leeftijd met pensioen ging.

Het blijkt dat in de jaren 1860 krakers een groot probleem vormden rond het terrein van de vuurtoren. In de Verslagen van de Commissies van de Senaat van de Verenigde Staten van 1864-1865 staat een brief van ene Dennis Nolan aan ene James Harlan, waarin hij vraagt om een stuk land te kopen op het terrein van de vuurtoren. Aangezien het perceel eigendom was van de Lighthouse Board, werd de zaak aan hen voorgelegd. W. B. Shubrick, voorzitter van de vuurtorenraad, antwoordde op 3 februari 1865 met het volgende:

“De aandacht van de vuurtoreningenieur van het district is op dit onderwerp gevestigd, en als blijkt dat de heer Nolan een deel van het terrein bezet dat aan de vuurtoren toebehoort, zullen zodanige stappen worden ondernomen als het belang van de openbare dienst kan vereisen.”

Het lijkt er echter niet op dat deze kwestie is afgehandeld. In het Jaarverslag van de Vuurtorenraad van 1880 staat dat er een hek om het vuurtorenterrein werd geplaatst, en in 1891 verscheen de volgende vermelding:

1222. Michigan City, Lake Michigan, Indiana. – Een aantal personen heeft het terrein van de vuurtoren zonder toestemming bezet. Er zijn maatregelen genomen om hen te dwingen hun krotten en andere eigendommen te verwijderen.

In 1869 werd 75.000 dollar uitgetrokken voor het verlengen van de oorspronkelijke pieren die in de jaren 1830 waren aangelegd, het uitbaggeren van het kanaal en het beschoeien van de noordoever van de rivier. Er was echter nog eens $35.000 nodig om het werk te voltooien. De oostelijke pier werd 96 voet verlengd, terwijl de westelijke pier 256 voet werd verlengd.

Het zou bijna twee jaar duren voordat er een licht aan het eind van de oostpier werd geplaatst en ontstoken. Het licht aan het einde van de pier, verbonden met het vasteland door een verhoogde loopbrug, werd op 20 november 1871 ontstoken. De vuurtorenwachter van Michigan City, Harriet Colfax, zou verantwoordelijk worden voor het onderhoud van zowel het nieuwe pierhoofdlicht als het oeverlicht.

De vuurtorenraad maakte in oktober 1874 plannen om het pierhoofdlicht naar de westelijke golfbreker te verplaatsen, omdat deze vijfhonderd voet langer was. Dit betekende dat de vuurtorenwachter over de kreek zou moeten roeien om bij de toren te komen. Daarom werd een assistent-wachter op deze plaats aangesteld. In de uitvoerende stukken van het Huis van Afgevaardigden van 1875-1876 staat de volgende vermelding:

608. Michigan City pier hoofd licht, Lake Michigan, Indiana. – Het baken en de verhoogde loopbrug zijn verwijderd van de oostelijke naar de westelijke pier, en ongeveer 800 voet nieuwe verhoogde loopbrug is gebouwd.

De loopbrug en de pierhoofdtoren lagen altijd onder vuur van het meer. In oktober 1885 werd begonnen met de reparatie van de loopbrug. Deze werd op 30 november 1885 voltooid, maar raakte in december opnieuw ernstig beschadigd. De toegang tot de toren werd toen om veiligheidsredenen beperkt tot kalm weer. De torenwachter verwijderde het verlichtingsapparaat en liet het licht niet meer branden tot de reparaties waren uitgevoerd. Een storm op 14 oktober 1886 zou echter de hele toren van de pier rukken. Keeper Harriet Colfax had zich een weg gebaand naar de westelijke pierhoofdtoren om de lampen aan te steken. Nadat ze haar taak had volbracht, keerde ze terug naar de oever om zich om te draaien en de toren in het meer te zien vallen. Ze ging naar de lantaarnkamer van de toren uit 1858 en hield de wacht. In de ochtend zou ze de overblijfselen van het westelijke pierhoofd licht en een aantal delen van de pier op het strand vinden.

De vuurtorenraad had besloten dat de westelijke pierhoofdtoren niet zou worden vervangen, en in plaats daarvan bleef de toren van 1858 vanaf 1887 het hele jaar door branden. Het restant van de verhoogde loopbrug werd verwijderd en verscheept naar Ludington, Michigan, waar het opnieuw werd gebruikt.

De haven zou vanaf 1902 enige aandacht krijgen met de bouw van een nieuwe oostpier van 2.276 voet lang. In 1903 werd een nieuwe vrijstaande golfbreker gebouwd om enige bescherming tegen het meer te bieden. Dit zou de weg bereiden voor de bouw van de Michigan City East Pierhead Lighthouse in 1904.

De nieuwe toren zou beter geconstrueerd worden om de stormen van Lake Michigan te kunnen weerstaan. Beginnend bij de bodem, zou de nieuwe fundering van beton worden gemaakt. Vervolgens werd een stalen frame gebouwd en bedekt met gietijzeren platen. Het werd vervolgens bekleed met baksteen voor extra duurzaamheid. In de onderste helft van de constructie zou een mistsein komen, dat in 1905 zou worden geïnstalleerd.

In 1904 zouden er ook belangrijke veranderingen plaatsvinden aan de vuurtoren van 1858. Een aanbouw aan de noordzijde van het gebouw zou twee nieuwe kamers per verdieping toevoegen, waardoor de oppervlakte aanzienlijk zou toenemen. Hierdoor kon de toren worden omgebouwd tot een triplex met woonruimte voor de hoofdwachter en twee assistenten. In deze periode werden ook aparte ingangen toegevoegd. De oostkant kreeg een rond portaal met balkon, terwijl de westkant alleen een rechthoekig portaal kreeg. Op 20 oktober 1904 voltooiden arbeiders het laatste deel van de renovatie, namelijk het verwijderen van het torengedeelte van de vuurtoren en het aanbrengen van een nieuw dak. Op dat moment werd de vijfde orde Fresnel lens overgebracht naar de nieuwe oostelijke pierhoofd vuurtoren, waardoor de oude vuurtoren werd gedegradeerd tot de woning van de vuurtorenwachter.

De vuurtorenwachters woonden in het gebouw tot de laatste in 1940 met pensioen ging. Daarna stond het gebouw vele jaren leeg, vandalen en het weer eisten hun tol. De gemeente Michigan City werd in 1964 eigenaar en verhuurde het gebouw een jaar later aan de Michigan City Historical Society. Het zou enkele jaren duren, maar de historische vereniging restaureerde het gebouw, waaronder de installatie van een originele replica van de lantaarnkamer. Het museum werd geopend op 9 juni 1973.

Routebeschrijvingen: De vuurtoren bevindt zich in Washington Park. Vanaf Route 12 in Michigan City neemt u Franklin Street in noordelijke richting tot Lake Shore Drive. Deze leidt u naar Washington Park.

Bekijk meer foto’s van de Oude Vuurtoren van Michigan City

Leave a Reply

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.