La venganza de la sociología: Moving to Opportunity (MTO) revisited

Los barrios siguen siendo el crisol de la vida social, incluso en la era de Internet. Los niños no ven las conferencias en streaming, sino que van a la escuela. Juegan juntos en parques y casas, no por Skype. La delincuencia y el miedo a la delincuencia se viven localmente, al igual que la respuesta policial a la misma.

Pero las grandes diferencias de ingresos y el legado de segregación racial de Estados Unidos dan lugar a grandes diferencias entre los barrios en una serie de medidas. Dos nuevos e importantes estudios de los economistas de Harvard Raj Chetty y Nathaniel Hendren muestran que los barrios son importantes no sólo para la vida cotidiana, sino para las oportunidades de vida de los niños que se crían en ellos.

A partir de un conjunto de datos único basado en los registros fiscales de 44 millones de hogares, el primer estudio muestra que la localidad es muy importante para los ingresos futuros de los niños. El segundo estudio, realizado con unos 13.000 niños, es más pequeño, pero tiene un gran impacto político, ya que contradice directamente las recientes evaluaciones de una importante iniciativa política, Moving to Opportunity (MTO), llevadas a cabo por destacados científicos sociales.

En resumen: MTO parece funcionar, después de todo.

MTO, Acto I: Ideales

MTO fue iniciada en 1994 por el Departamento de Vivienda y Desarrollo Urbano. En un puñado de grandes ciudades, algunos miles de residentes de viviendas públicas fueron asignados al azar a uno de los tres programas:

  1. Un grupo experimental que recibía un subsidio de alquiler (vale) pero tenía que trasladarse a un barrio de baja pobreza durante al menos un año
  2. Un grupo de la Sección 8 que recibía un vale pero sin restricciones de movimiento
  3. Un grupo de control que no recibía ningún vale.

Los economistas adoran la asignación aleatoria, porque ayuda a superar uno de los mayores problemas de las ciencias sociales: aislar la causalidad de la correlación. Es como un ensayo farmacéutico en ciencias sociales. Alrededor de la mitad del grupo experimental «tomó su medicina» y se trasladó a zonas menos pobres; es decir, la proporción que vivía en la pobreza del barrio se redujo aproximadamente a la mitad, del 40% al 20%. Sin embargo, había límites: el vale no les permitía comprar su camino a barrios acomodados con grandes escuelas, sino a barrios algo menos pobres con escuelas ligeramente mejores.

Equipos de economistas y otros científicos sociales publicaron análisis de los datos del MTO en destacadas revistas académicas (véase la tabla al final del artículo).

MTO, Acto II: Decepción

Estos estudios fueron decepcionantes, especialmente para quienes, como yo, creen que las cualidades perjudiciales de los barrios han impedido el progreso social de los pobres. Las principales conclusiones fueron las siguientes:

  1. La pobreza de los barrios no tiene ningún efecto sobre los ingresos o el empleo de los adultos.
  2. La pobreza de los barrios no tiene efectos positivos constantes sobre el comportamiento de los niños o su rendimiento académico.
  3. La pobreza de los barrios mejora algunos aspectos de la salud mental y física de los adultos.

MTO Acto III: Reflexión

Estas conclusiones, especialmente la segunda, contradecían un gran conjunto de teorías de las ciencias sociales y pruebas no experimentales, principalmente de sociólogos, como William Julius Wilson y Douglas Massey. Ellos y otros sociólogos sugirieron que las limitaciones del estudio explicaban la ausencia de efectos observables. En un ejemplo muy reciente, Massey y yo descubrimos que los ingresos del vecindario durante la infancia predicen fuertemente los ingresos de los adultos. Nuestras pruebas sugerían también un efecto causal, ya que los ingresos del vecindario explicaban incluso las diferencias en los ingresos de los hermanos.

Menos notado, la primera ola de hallazgos del MTO también contradecía un poderoso cuerpo de pruebas experimentales de los programas de lotería escolar y de vales. Estos estudios habían constatado sistemáticamente que la asistencia a mejores escuelas -medida de diversas maneras- aumentaba el rendimiento académico (y los eventuales ingresos) de los niños, especialmente los de familias pobres.

Acto IV de MTO: Reivindicación

Con su nuevo estudio, Chetty y Hendren (junto con Lawrence Katz, autor de muchos de los estudios anteriores) aportan pruebas muy sólidas del impacto positivo de MTO. En concreto, el traslado a un barrio menos pobre en la infancia (es decir antes de los 13 años):

  1. Aumentó los ingresos anuales futuros a mediados de los veinte años en aproximadamente 3.500 dólares (31%)
  2. Incrementó las tasas de matrimonio (en 2 puntos porcentuales)
  3. Aumentó tanto las tasas de asistencia a la universidad (en 2.5 puntos porcentuales) y la calidad de la universidad a la que se asistió

La edad del niño trasladado fue un factor crítico: trasladarse a un barrio menos pobre en la adolescencia no tuvo un impacto significativo en los ingresos posteriores u otros resultados en la edad adulta.

Lecciones de la evaluación de MTO

No había nada malo en la ronda anterior de evaluaciones de MTO en sí mismas: el principal problema era que los efectos positivos de abandonar los barrios pobres cuando se era niño no podían observarse hasta que los niños tenían edad suficiente para terminar la universidad y entrar en el mercado laboral de adultos. Al medir los resultados de los adultos, los estudiosos del MTO pensaron de forma creativa en captar resultados alternativos, como la salud mental, que no se habían estudiado anteriormente en este contexto.

Aún así, algunos de los académicos que realizaron estudios anteriores se apresuraron a descartar el MTO específicamente y, lo que es más importante, los efectos del barrio en general. Como demuestran Chetty y sus colegas, incluso unos años más de datos pueden marcar la diferencia. Ahora podemos estar aún más seguros de que, cuando se trata de igualdad y oportunidades, el lugar importa.

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