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Una gran parte del trattamento medico nel Medioevo era basato sulle idee sviluppate dai greci e dai romani. L’aspetto più importante era la teoria dei quattro umori. Si sosteneva che il corpo avesse quattro umori: sangue, flemma, bile gialla e bile nera. Questi umori erano associati a diverse parti del corpo e avevano qualità diverse: sangue (cuore: caldo e umido); flemma (cervello: freddo e umido); bile gialla (fegato: caldo e secco) e bile nera (milza: fredda e secca).

Si credeva che quando qualcuno era malato, i quattro umori nel corpo non erano equilibrati. Di solito si consigliava al paziente di riposare per permettere al corpo di ripristinare il suo equilibrio naturale. Se questo non aveva successo, la dieta del paziente veniva modificata. Per esempio, se il paziente sentiva freddo, gli si dava del cibo caldo.

Se il cambiamento di dieta non otteneva successo, e il paziente era abbastanza ricco, veniva chiamato un chirurgo. Se il paziente non aveva molto denaro, si ricorreva invece a un barbiere-chirurgo (un medico non addestrato che passava la maggior parte del suo tempo a tagliare i capelli).

Impressione d'artista di soldati nel 1066 (1880)
Illustrazione dal Field Book of Surgery di Gerrssdorf (1517)

Il chirurgo esaminava il paziente e se lui o lei era più caldo del solito si sosteneva che c’era troppo sangue nel corpo. La soluzione a questo problema era di rimuovere parte del sangue aprendo le vene del paziente con un coltello. Oltre al salasso, i chirurghi potevano anche eseguire piccole operazioni e occuparsi di semplici fratture ossee.

C’erano anche ospedali nell’alto Medioevo. Tuttavia, erano usati principalmente per isolare piuttosto che per curare i malati. Quando le persone entravano in un ospedale, le loro proprietà venivano date via perché non ci si aspettava che sopravvivessero.
Uno dei principali modi di affrontare le malattie nel Medioevo era la preghiera. Si credeva che le persone che soffrivano di malattie fossero probabilmente punite da Dio per i peccati che avevano commesso in passato.

La peste nera che uccise circa un terzo della popolazione mondiale ebbe un effetto drammatico sull’atteggiamento della gente verso le cure mediche. I metodi tradizionali di trattamento delle malattie come il salasso, la purga con lassativi, il cambiamento della dieta del paziente, i rimedi a base di erbe ecc. erano completamente inefficaci contro la malattia.

Sulla causa della peste nera ci furono molte discussioni. I medici non riuscirono a trovare la risposta giusta. Tuttavia, molti si avvicinarono all’identificazione della causa. Un medico della Persia sostenne che la
malattia era stata trasmessa alle persone da “topi e animali” che normalmente “vivevano sotto terra”. Un medico svedese sosteneva che erano state “pulci e parassiti” a portare la peste nera.

Taglio di legno (c. 1480)
Taglio di legno di uomo in cura in un ospedale (c. 1400)

I medici si resero conto che era importante costruire un corpo di conoscenze sulle malattie. Gli studiosi ottennero copie di libri scritti da medici di altri paesi e li fecero tradurre in inglese. Questo fu uno sviluppo importante, poiché in passato i libri di medicina in Inghilterra erano disponibili solo in latino, il che limitava il numero di persone che potevano leggerli.

In questo modo si trasmettevano informazioni sul trattamento efficace delle malattie. Per esempio, l’Hotel Dieu, un grande ospedale di Parigi, fu pioniere di un nuovo approccio nel trattare i pazienti. L’ospedale era diviso in reparti. Ogni reparto si occupava di problemi diversi. Le persone con le ossa rotte sarebbero state trattate in un reparto mentre un altro si occupava di malattie infettive.

Impressione d'artista di soldati nel 1066 (1880)
Woodcut, The Child (c.1524)

L’Hotel Dieu aveva grande cura dell’igiene. Tutti i pazienti ricevevano camici puliti da indossare e facevano bagni regolari. Come in tutti gli ospedali, i pazienti dormivano ancora tre o quattro per letto, ma le lenzuola venivano cambiate ogni settimana. I pavimenti delle corsie erano tenuti puliti e le pareti venivano lavate con la calce.

Le informazioni sul trattamento di successo dei pazienti dell’Hotel Dieu si diffusero presto in altri paesi. Non passò molto tempo prima che i medici cominciassero a introdurre riforme simili nei loro ospedali.

La convinzione della gente che la preghiera li avrebbe protetti dalle malattie fu minata dalla peste nera. Alcuni accettarono la tesi che la peste fosse un dono di Dio e che offrisse loro un ingresso anticipato in paradiso. Altri ritenevano che la Chiesa avrebbe dovuto essere in grado di avvertirli del disastro imminente. Fu anche sottolineato che mentre alcuni sacerdoti rimasero e aiutarono la gente del villaggio, molti altri fuggirono. Una delle interessanti conseguenze della peste nera fu la crescente tendenza delle persone a lasciare denaro nei loro testamenti agli ospedali piuttosto che alle chiese. Questo permise la costruzione di altri settanta ospedali in Inghilterra tra il 1350 e il 1390.

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