Robben Island

L’UNESCO ha dichiarato Robben Island, nel Capo occidentale, patrimonio dell’umanità nel 1999. Robben Island si trova nella Table Bay, circa 6 km a ovest di Bloubergstrand, e si trova a circa 30 metri sopra il livello del mare. Robben Island è stata usata come prigione e luogo in cui le persone venivano isolate, bandite ed esiliate per quasi 400 anni. È stata anche usata come ufficio postale, pascolo, ospedale psichiatrico e avamposto.

Inizialmente l’isola era abitata da una varietà di vita selvaggia, compresi uccelli, pinguini, foche e tartarughe. Il suo nome “robben” deriva dall’olandese e significa foca. Aveva anche un’abbondante fornitura di acqua dolce disponibile da una serie di sorgenti. Batolomeu Dias, l’esploratore portoghese, “scoprì” l’isola nel 1488 quando ancorò la sua nave nella Table Bay.

Prima del 1652, invece di trattare con i residenti indigeni sulla terraferma, la maggior parte delle navi in visita alla Table Bay preferiva sbarcare a Robben Island per rifornirsi di acqua fresca e carne. Di conseguenza divenne anche un punto importante per lo scambio di posta, dove le lettere di una nave in partenza venivano lasciate sotto una pietra incisa per essere raccolte e consegnate da una nave in partenza. Questo continuò dopo che Jan van Riebeeck arrivò al Capo nel 1652, poiché doveva stabilire una stazione dove le navi che viaggiavano dall’Europa alle Indie Orientali, non volendo fermarsi sulla terraferma, potessero ottenere cibo fresco e acqua. C’era abbondanza di foche, tartarughe e pinguini per la caccia. Gli olandesi cominciarono anche ad usare l’isola come stazione di pascolo per pecore e bestiame.

Prigionieri allineati all’arrivo a Robben Fonte immagine

Tuttavia, il potenziale dell’isola come stazione carceraria non passò inosservato, e nel 1671 circa gli olandesi cominciarono a metterci i loro criminali condannati. Era solo una questione di tempo prima che questa cortesia fosse estesa ai prigionieri politici e ad altri “indesiderabili” banditi al Capo da altre colonie olandesi. Infatti il governo olandese mandò re, principi e leader religiosi delle Indie Orientali a Robben Island come prigionieri perché non erano d’accordo con il dominio olandese nel loro paese.

Quando i britannici annessero il Capo nel 1806 continuarono questa pratica. Durante la prima occupazione britannica del Capo, dal 1795 al 1802, furono avviate attività di caccia alle balene nella Table Bay, e dopo il loro ritorno nel 1806 una stazione baleniera fu situata a Robben Island. Tuttavia divenne presto evidente che questa offriva ai galeotti una facile via di fuga, e fu chiusa nel 1820.

Nel 1812 fu fatto il primo tentativo di usare l’isola come manicomio per i malati di mente, e nel 1843 il segretario coloniale, John Montagu, presentò un piano per usarla come colonia per lebbrosi, poveri, malati di mente e malati cronici. Il piano prevedeva anche la rimozione della colonia penale sulla terraferma, dove il lavoro dei detenuti poteva essere utilizzato in modo più produttivo in progetti governativi, come la costruzione di strade. Questo piano fu accettato e dal 1845 l’isola era diventata una casa per gli indesiderati e i non amati della colonia, quelli considerati “mentalmente malati” in quei giorni potevano includere i senzatetto, gli alcolisti, le persone che erano troppo malate o vecchie per lavorare e le prostitute con malattie sessualmente trasmissibili. Questi sfortunati erano spesso sottoposti a un trattamento che era malsano e disumano anche per gli standard di quel tempo, e le condizioni sull’isola divennero oggetto di continue lamentele da parte del clero progressista e del personale medico. Anche se alcuni miglioramenti furono attuati nel tempo, il lazzaretto dell’isola fu chiuso solo nel 1931.

Il faro di Robben Island fu commissionato nel gennaio 1865. La torre circolare, progettata dall’ingegnere coloniale, John Scott Tucker, fu costruita in pietra estratta localmente, ed era alta 18 metri. Il censimento del 1875 indicava che Robben Island aveva una popolazione di 552 persone. Nel 1891 questo numero era salito a 702, e nel 1904 era di 1.460.

Vista aerea di Robben Island con la Table Mountain sullo sfondo.

Dopo il 1931 tutti i “pazienti” furono mandati negli ospedali del Capo e l’isola cominciò ad essere usata come avamposto militare prima della seconda guerra mondiale. Le armi furono immagazzinate lì e il governo costruì strade, una centrale elettrica, un nuovo approvvigionamento idrico e case.

Nel 1961 iniziò ad essere usata di nuovo come prigione. Durante l’apartheid molti neri furono tenuti a Robben Island come prigionieri politici. L’ex presidente Nelson Mandela era tenuto lì. La prigione è nota a livello internazionale per le sue dure condizioni e quando i prigionieri politici del governo dell’apartheid furono rilasciati Robben Island divenne un simbolo della forza dello spirito umano.

Robben Island è stata dichiarata patrimonio dell’umanità perché gli edifici sull’isola sono un ricordo della sua triste storia e perché gli stessi edifici mostrano anche la forza dello spirito umano, la libertà e la vittoria della democrazia sull’oppressione.

Leave a Reply

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato.