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Une grande partie du traitement médical au Moyen Âge était basée sur des idées développées par les Grecs et les Romains. L’aspect le plus important de ces idées était la théorie des quatre humeurs. On affirmait que le corps avait quatre humeurs : le sang, le flegme, la bile jaune et la bile noire. Ces humeurs étaient associées à différentes parties du corps et avaient des qualités différentes : le sang (cœur : chaud et humide) ; le flegme (cerveau : froid et humide) ; la bile jaune (foie : chaud et sec) et la bile noire (rate : froid et sec).

On croyait que lorsqu’une personne était malade, les quatre humeurs du corps n’étaient pas équilibrées. On conseillait généralement au patient de se reposer pour permettre au corps de rétablir son équilibre naturel. En cas d’échec, on modifiait le régime alimentaire du patient. Par exemple, si le patient avait froid, on lui donnait des aliments chauds.

Si le changement de régime alimentaire n’aboutissait pas, et que le patient était plutôt prospère, on faisait appel à un chirurgien. Si le patient n’avait pas beaucoup d’argent, on faisait appel à la place à un barbier-chirurgien (un médecin sans formation qui passait la plupart de son temps à couper les cheveux).

Impression d'artiste de soldats en 1066 (1880)
Illustration tirée du Field Book of Surgery de Gerrssdorf (1517)

Le chirurgien examinait le patient et s’il avait plus chaud que d’habitude, on prétendait qu’il y avait trop de sang dans le corps. La solution à ce problème était d’enlever une partie du sang en ouvrant les veines du patient avec un couteau. En plus des saignées, les chirurgiens pouvaient également effectuer des opérations mineures et s’occuper de simples fractures osseuses.

Il y avait aussi des hôpitaux au début du Moyen Âge. Cependant, ils servaient principalement à isoler les malades plutôt qu’à les guérir. Lorsque les gens entraient dans un hôpital, leurs biens étaient donnés car on ne s’attendait pas à ce qu’ils survivent.
L’une des principales façons de traiter la maladie au Moyen Âge était la prière. On croyait que les personnes souffrant de maladies étaient probablement punies par Dieu pour les péchés qu’elles avaient commis dans le passé.

La peste noire qui a tué environ un tiers de la population mondiale a eu un effet dramatique sur l’attitude des gens envers les traitements médicaux. Les méthodes traditionnelles de traitement des maladies telles que les saignées, les purges avec des laxatifs, la modification du régime alimentaire du patient, les remèdes à base de plantes, etc. étaient totalement inefficaces contre la maladie.

De nombreuses discussions ont eu lieu sur la cause de la peste noire. Les médecins n’ont pas réussi à trouver la bonne réponse. Cependant, plusieurs d’entre eux ont presque réussi à identifier la cause. Un médecin de Perse a affirmé que la
maladie avait été transmise aux gens par des « souris et des animaux » qui vivaient normalement « sous la terre ». Un médecin de Suède a soutenu que ce sont « les puces et la vermine » qui ont apporté la peste noire.

Gravure sur bois (vers 1480)
Gravure sur bois d’un homme soigné dans un hôpital (vers 1400)

Les médecins prirent conscience qu’il était important de constituer un corpus de connaissances sur les maladies. Des savants ont obtenu des copies de livres écrits par des médecins d’autres pays et les ont fait traduire en anglais. Il s’agissait d’un développement important, car dans le passé, les livres médicaux en Angleterre n’étaient disponibles qu’en latin, ce qui limitait le nombre de personnes qui pouvaient les lire.

De cette façon, des informations étaient transmises sur le traitement réussi des maladies. Par exemple, l’Hôtel Dieu, un grand hôpital de Paris, a été le premier à adopter une nouvelle approche du traitement des patients. L’hôpital était divisé en salles. Chaque service s’occupe de problèmes différents. Les personnes ayant des os cassés étaient traitées dans une salle tandis qu’une autre s’occupait des maladies infectieuses.

Impression d'artiste de soldats en 1066 (1880)
Gravure sur bois, L’enfant (vers 1524)

L’Hôtel Dieu prenait grand soin de l’hygiène. Tous les patients recevaient des blouses propres à porter et prenaient régulièrement des bains. Comme dans tous les hôpitaux, les patients dormaient encore à trois ou quatre par lit, mais les draps étaient changés chaque semaine. Les sols des salles étaient maintenus propres et les murs étaient lavés à la chaux.

L’information sur le traitement réussi des patients à l’Hôtel Dieu s’est rapidement répandue dans d’autres pays. Il n’a pas fallu longtemps pour que les médecins commencent à introduire des réformes similaires dans leurs hôpitaux.

La croyance des gens que la prière les protégerait de la maladie a été mise à mal par la peste noire. Certains acceptaient l’argument selon lequel la peste était un don de Dieu, et leur offrait une entrée précoce au paradis. D’autres estiment que l’Église aurait dû être en mesure de les avertir de l’approche de la catastrophe. Il a également été souligné que si certains prêtres sont restés et ont aidé les habitants du village, beaucoup d’autres ont fui. L’une des conséquences intéressantes de la peste noire fut la tendance croissante des gens à léguer de l’argent dans leur testament à des hôpitaux plutôt qu’à des églises. Cela a permis de construire soixante-dix hôpitaux supplémentaires en Angleterre entre 1350 et 1390.

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