Robert Edwards

Robert Edwards, en entier Sir Robert Geoffrey Edwards, (né le 27 septembre 1925 à Batley, West Riding of Yorkshire, Angleterre- mort le 10 avril 2013, près de Cambridge), chercheur en médecine britannique qui a développé la technique de la fécondation in vitro (FIV). Edwards, avec le gynécologue britannique Patrick Steptoe, a perfectionné la FIV pour l’ovule humain. Leurs travaux ont rendu possible la naissance de Louise Brown, le premier « bébé-éprouvette » du monde, le 25 juillet 1978. Edwards a reçu le prix Nobel 2010 de physiologie ou de médecine pour ses découvertes.

Edwards a grandi à Manchester et a servi dans l’armée britannique (1943-48). En 1949, il a commencé à poursuivre un diplôme en agriculture à l’Université du Pays de Galles, mais il a rapidement changé sa majeure pour la zoologie. Après avoir obtenu un B.Sc. (1951), il étudie les embryons de souris, l’insémination artificielle et l’infertilité à l’université d’Édimbourg (doctorat, 1955). Edwards poursuit ses recherches à l’Institut de technologie de Californie (1957-58) aux États-Unis, à l’Institut national de recherche médicale de Londres (1958-62) et à l’Université de Glasgow (1962-63) avant de rejoindre la faculté de l’Université de Cambridge en 1963 ; il prend sa retraite et devient professeur émérite en 1989.

En 1968, l’année même où débute le partenariat d’Edwards avec Steptoe, il réussit à féconder un ovule humain hors de l’utérus. Quatre ans plus tard, ils ont fait leur première tentative d’implantation d’embryons humains chez la femme, mais sans succès en raison des régimes hormonaux qu’ils utilisaient, qui encourageaient la libération de plusieurs ovules (pour améliorer les chances de fécondation) mais entraînaient également des menstruations au moment de l’implantation. Ils ont finalement abandonné cette approche et ont choisi de synchroniser l’isolement, la fécondation et l’implantation d’un seul ovule avec l’ovulation et le cycle menstruel naturels. En 1976, ils ont rencontré Lesley Brown, chez qui leur approche fondée sur le cycle naturel s’est avérée fructueuse. Leurs travaux au Centre for Human Reproduction d’Oldham, en Angleterre, ont abouti à la naissance de plus de 1 000 bébés, dont la petite sœur de Louise Brown. En 1980, Edwards et Steptoe ont fondé la clinique Bourn Hall à Cambridge.

Edwards et Steptoe ont relaté leurs recherches sur la FIV dans Une question de vie : The Story of a Medical Breakthrough (1980). En 2001, Edwards a reçu le prix Albert Lasker pour la recherche médicale fondamentale, et en 2006, il a reçu un doctorat honorifique de l’Institut Karolinska.

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