Referee Mills Lane : Still Fighting At Age 78

« Plus que quiconque », écrit Kenneth Bridgham, « John Morrissey a personnifié les liens entre le sport, le jeu, la haute finance, la politique et le crime dans l’Amérique du XIXe siècle. »

C’est le thème du nouveau livre de Bridgham – The Life and Crimes of John Morrissey – publié par Win by KO Publications.

Morrissey est né en Irlande en 1831 et, tout jeune, est venu aux États-Unis avec ses parents. C’était un voyou et un ivrogne qui a fait sa marque en tant que combattant de prix à mains nues. Il est ensuite devenu propriétaire d’une maison de jeu et a été impliqué dans les courses de chevaux pur-sang au plus haut niveau. Il était, écrit Bridgham, « le premier véritable chef de la mafia irlandaise de l’histoire américaine ».

En 1866, soutenu par la puissante et corrompue machine politique Tammany Hall de New York, Morrisey se présente au Congrès. Son casier judiciaire comprenait à l’époque quatre inculpations pour agression avec intention de tuer et trois pour cambriolage. Malgré ses transgressions passées, il a été élu.

Morrissey était un membre du Congrès inefficace, largement désintéressé et incapable d’accomplir correctement son travail. Après avoir servi deux mandats, il s’est brouillé avec ses soutiens de Tammany Hall et a quitté la Chambre des représentants. Il a ensuite siégé pendant trois ans à la législature de l’État de New York après avoir été élu en tant que candidat anti-Tammany-Hall.

Il est mort en 1878 et a été intronisé au Temple international de la renommée de la boxe dans la catégorie « pionnier » en 1996.

Bridgham raconte la transformation de Morrissey, de voyou violent à chef de la mafia, puis à homme d’affaires millionnaire qui « a sans doute atteint une partie importante de sa richesse par des moyens qui étaient illégaux. » Le livre est minutieusement documenté et donne aux lecteurs une idée des dessous sordides de la vie à New York ainsi que des combats à mains nues dans le milieu du 19e siècle.

Mais comme Bridgham le reconnaît, de nombreux récits du 19e siècle concernant la vie de Morrissey sont allégoriques. Ainsi, il est parfois difficile de distinguer les faits de la fiction. Et le style d’écriture de Bridgham est un peu lourd.

Malgré l’intrigue divertissante du livre, The Life and Crimes of John Morrissey se lit lentement par moments et ne prend jamais vraiment feu. Malgré tout, c’est une fenêtre intéressante sur une époque révolue.

* * *

Question : Qu’ont en commun Leslie Odom Jr (qui a remporté un Tony Award pour son interprétation d’Aaron Burr dans la production de Broadway de Hamilton), Michael Imperioli (qui a remporté un Emmy pour son interprétation de Christopher Moltisanti dans The Sopranos) et Seanie Monaghan (29-3, 17 KOs) ?

Réponse : Ils ont chacun un rôle dans le biopic Amazon One Night in Miami qui se centre sur les heures qui ont suivi le moment où Cassius Clay a mis KO Sonny Liston à Miami Beach pour s’emparer du championnat du monde des poids lourds.

Monaghan s’est retiré de la boxe en 2019 et travaille de nuit comme superviseur sur un projet de construction. Au cours de la dernière année, il a aidé à scolariser ses enfants à domicile (Seanie Jr, 9 ans, et Maria, 6 ans) pendant la journée parce que leur école a été fermée en raison du coronavirus.

Monaghan a été choisi pour jouer le rôle de Henry Cooper dans le film après que Gerry Cooney l’ait recommandé au vétéran d’Hollywood Robert Sale.

« Ils ont tourné ma scène à la Nouvelle-Orléans en février juste avant que le coronavirus ne frappe », raconte Seanie. « J’y suis resté une semaine, et c’était plutôt cool. Les premiers jours, j’ai travaillé avec le coordinateur des cascades pour apprendre la routine. J’ai partagé une loge avec Michael Imperioli et je me suis dit que je ne devais pas l’ennuyer. Mais il était très gentil. Et pendant mon temps libre, je me suis promené dans la Nouvelle-Orléans pour voir à quoi ça ressemblait. »

« Filmer la scène où Cooper met Clay à terre était bizarre », se souvient Seanie. « Au début, je lançais des coups de poing qui, pour un boxeur, seraient corrects. Et ils n’arrêtaient pas de me dire : ‘Lancez-les plus large pour que ça passe bien à la caméra’. C’était le contraire de tout ce qu’on m’avait enseigné pendant des années. De plus, je peux lancer un coup de poing et le rater d’un centimètre. Mais l’acteur qui jouait Cassius Clay devenait nerveux, alors ils m’ont dit de rater de 30 cm. Lancez large et ratez d’un pied. C’est donc ce que je faisais, et ils disaient : ‘C’est super, Seanie. Ça a l’air super.' »

Est-ce qu’il y aura d’autres rôles dans le futur de Monaghan ?

« Le coordinateur des cascades et Robert Sale ont dit qu’ils aimeraient m’utiliser à nouveau », rapporte Seanie. « Ils ont même suggéré que je déménage à Los Angeles pour pouvoir former les acteurs à la boxe et obtenir plus de rôles. Mais je suis un gars de Long Island. C’est là qu’est ma vie maintenant. »

Une nuit à Miami se concentre sur la relation entre Cassius Clay, le grand footballeur Jim Brown, le chanteur de soul Sam Cooke et Malcolm X.

« Je suis en train de lire L’autobiographie de Malcolm X », dit Seanie. « C’est un livre spécial. Je n’ai pas lu autant que j’aurais dû quand j’étais jeune, mais je lis beaucoup maintenant.  »

* * *

Au fil des ans, plusieurs longs métrages sur la boxe ont été intitulés Knockout. Récemment, j’ai regardé le film de 1941 qui porte ce nom.

L’intrigue est typique de son époque. L’aspirant poids moyen Johnny Rocket (joué par Arthur Kennedy) décide d’arrêter la boxe et de commencer une nouvelle vie avec sa future épouse, Angela Grinnelli (Olympe Bradna). Le plan de Johnny est de devenir instructeur dans une salle de sport et d’ouvrir éventuellement sa propre station thermale. Mais son manager sans scrupules, Harry Trego (Anthony Quinn), ne veut pas perdre l’argent que Johnny génère. Il s’arrange donc pour que Johnny soit licencié de son nouveau travail et qu’il lui soit impossible de trouver un autre emploi. Angela étant enceinte, Johnny a désespérément besoin d’argent et retourne sur le ring. De retour en action, il attire l’attention de la mondaine Gloria Van Ness (Virginia Field), dont le père est propriétaire d’un grand journal et qui a chargé sa fille d’écrire sur la boxe par plaisir.

« Peut-être que j’écrirai une histoire sur toi un de ces jours », dit Gloria à Johnny.

« Eh bien, peut-être que je te donnerai une interview un de ces jours », réplique Johnny.

Enfin, un rectangle amoureux se développe. La méchante Gloria séduit Johnny pour en faire son jouet. Angela, qui aime toujours Johnny, le quitte à cause de ses liaisons et est poursuivie par le gentleman Tom Rossi (Cornel Wilde) qui a le béguin pour elle.

Pendant ce temps, Johnny devient plus avide et plus insupportable à chaque victoire aux anneaux. Finalement, il décide de se gérer lui-même, et c’est alors que Trego s’arrange pour qu’un « porte-voix chimiquement préparé » fasse la peau à Johnny. Incapable d’agir à cause de la drogue, Johnny est assommé. Pire encore, à cause de sa mauvaise performance, il est accusé d’avoir plongé et interdit de combat par la commission athlétique de l’État. C’est à ce moment-là que Gloria Van Ness perd tout intérêt pour lui.

Par la suite, Johnny se bat sous des noms d’emprunt dans de petites arènes à travers le pays, se faisant mettre KO pour peu d’argent. Finalement, il souffre d’une hémorragie cérébrale et on lui annonce que sa carrière de combattant est terminée.

« Je suppose que j’ai été un imbécile », dit Johnny à Angela après qu’elle ait payé sa facture d’hôpital malgré leur séparation.

Mais Tom Rossi (vous vous souvenez de lui ?) n’est pas prêt d’abandonner sa poursuite d’Angela. Il confronte Johnny et lui dit : « J’y ai beaucoup réfléchi. Et je me suis dit que si jamais tu revenais, il valait mieux qu’on s’entende. Tu as eu ta chance avec Angela et tu l’as gâchée. Tu n’as pas le droit d’en demander une autre. Tout ce que tu lui as donné, c’est beaucoup de chagrin et de larmes. Elle vous faisait confiance et croyait en vous, et vous l’avez laissée tomber. La seule chose décente que vous pouvez faire maintenant est de sortir complètement de sa vie pour qu’elle puisse avoir un peu de bonheur. Le seul sentiment qui lui reste pour toi est la pitié. »

Johnny décide que Tom a raison et accepte un combat de plus, sachant que les médecins lui ont dit qu’un coup de poing de plus pouvait le tuer. Angela l’apprend, se précipite dans l’arène et jette une serviette sur le ring pour arrêter le combat alors que Johnny se fait brutaliser. Johnny et Angela sont heureusement réunis, et il accepte de travailler dans un camp pour enfants.

Si tout cela semble ringard ; eh bien, ça l’est.

Les scènes de combat dans Knockout sont caricaturales. Les acteurs qui interprètent les combattants n’ont pas l’air de combattants. Et leur technique de boxe fait ressembler Logan Paul à Andre Ward. Le film est un divertissement sans intérêt. Mais il y a des moments où c’est amusant.

* * *

Total Olympics de Jeremy Fuchs (Workman Publishing) est court sur la boxe. Mais il y a une anecdote qui pourrait intéresser les fans de la science douce.

En 1920, un étudiant de Yale nommé Eddie Eagan a remporté une médaille d’or olympique en boxe dans la division des poids légers. Quatre ans plus tard, il a tenté de remporter une nouvelle médaille – cette fois en tant que poids lourd – mais a perdu au premier tour de la compétition. Par la suite, Eagan a raccroché ses gants et s’est lancé dans une carrière d’avocat. Mais son esprit de compétition reste fort. Si fort qu’il se lance dans le bobsleigh et remporte une médaille d’or aux Jeux olympiques d’hiver de 1932 en tant que membre de l’équipe américaine de bobsleigh à quatre. Il a ensuite été (de 1945 à 1951) président de la commission athlétique de l’État de New York.

À ce jour, Eagan est le seul olympien à avoir remporté une médaille d’or aux Jeux olympiques d’été et d’hiver.

* * *

Et une note littéraire sans rapport avec la boxe…

Avec moins de bons combats à regarder ces jours-ci et aucune conférence de presse ou autre événement lié à la boxe auquel assister, j’ai lu davantage ces derniers temps.

J’aime les livres. Au dernier compte, j’en avais environ 4 500 sur des étagères du sol au plafond dans mon appartement. C’est une belle collection et un passage vers la sagesse des âges.

Certains de mes livres ont de la valeur. Il y a un ensemble de neuf volumes imprimés en 1802 qui contient toutes les pièces de William Shakespeare. Chaque volume a une taille de 27 par 13 pouces et est illustré de gravures extraordinaires. La grande majorité de mes livres ont une faible valeur monétaire. Mais la collection dans son ensemble a une énorme valeur sentimentale pour moi.

Plusieurs étagères de ma bibliothèque sont consacrées à des classiques pour jeunes adultes, beaucoup dans des éditions publiées au début du vingtième siècle par Charles Scribner’s Sons avec des illustrations de N.C. Wyeth. Ces livres ont une saveur particulière. Leur papier épais, leurs gros caractères, leur art exquis et leurs pages jaunies attirent le lecteur dans le passé.

Récemment, j’ai pris L’île au trésor de Robert Louis Stevenson sur l’étagère et j’ai commencé à lire.

Stevenson est né en Écosse en 1850. L’île au trésor est son œuvre la plus célèbre. Elle est parue par épisodes dans un magazine appelé Young Folks en 1881 et 1882 et a été publiée sous forme de livre un an plus tard. « Ce devait être une histoire pour les garçons », expliquera plus tard Stevenson. « Pas besoin de psychologie ou de belle écriture. »

L’Île au trésor a façonné l’image des pirates pour des générations de jeunes lecteurs. C’est un merveilleux page-turner et une lecture facile. Il y a beaucoup de drame avec des batailles rangées, une carte indiquant l’emplacement d’un trésor enfoui et des dictons qui sont devenus partie intégrante du langage courant (« Quinze hommes sur le coffre du mort. Yo-ho-ho et une bouteille de rhum »).

Jim Hawkins – au milieu de son adolescence au moment où les événements en question se produisent – est le narrateur de l’histoire. Il est rejoint par des personnages comme le Dr Livesey, John Trelawney, le capitaine Smollett, Ben Gunn et – le plus mémorable – Long John Silver.

Silver est le principal antagoniste du conte et l’un des personnages les plus perfides, manipulateurs, cupides, rusés, intelligents, opportunistes, fourbes et charismatiques de la littérature pour jeunes adultes. Un peu comme Don King.

L’île au trésor porte en elle l’imprimatur des âges et constitue une passerelle vers des temps plus anciens. Stevenson a laissé ouverte la date de l’aventure, mais tout porte à croire que le récit qu’il raconte se situe à la fin des années 1700. Le livre lui-même, bien qu’écrit au début des années 1880, a été immensément populaire auprès des garçons pendant toute la première moitié du XXe siècle.

Je me souviens avoir eu sept ou huit ans et mon père me lisait L’Île au trésor – un chapitre à la fois – lorsqu’il me mettait au lit le soir. C’était une façon de relier son enfance à la mienne.

L’adresse électronique de Thomas Hauser est [email protected] Son livre le plus récent – Staredown : Another Year Inside Boxing – a été publié par l’University of Arkansas Press. En 2004, la Boxing Writers Association of America a honoré Hauser du prix Nat Fleischer pour l’excellence de sa carrière dans le journalisme de boxe. En 2019, il a été sélectionné pour le plus grand honneur de la boxe – l’intronisation au Temple international de la renommée de la boxe.

Voyez d’autres nouvelles de la boxe en vidéo sur le Boxing Channel

.

Leave a Reply

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.