Nous avons enfin des réponses sur Michael Jordan et ‘Les républicains achètent aussi des baskets’

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es, il l’a vraiment dit.

Dans le documentaire d’ESPN The Last Dance, Michael Jordan a finalement reconnu sans ambages avoir dit « les Républicains achètent aussi des baskets », qualifiant cette déclaration de blague « off the cuff » à ses coéquipiers des Chicago Bulls. « Je ne pense pas que cette déclaration ait besoin d’être corrigée, parce que je l’ai dit en plaisantant dans un bus », a déclaré Jordan.

Jordan a également décrit pourquoi il s’est tenu à l’écart de la politique et de la défense des Noirs pendant sa carrière de joueur, qui a commencé en 1984 et a fait de lui l’une des personnes les plus populaires de la planète au moment où il a remporté son sixième championnat en 1998. « Je ne me suis jamais considéré comme un activiste. Je me voyais comme un joueur de basket-ball », a-t-il déclaré. « Je n’étais pas un politicien. Je jouais mon sport. J’étais concentré sur mon art.

« Était-ce égoïste ? Probablement », a dit Jordan. « Mais c’était mon énergie. »

Cette citation a tourmenté Jordan au cours des 25 dernières années, utilisée pour l’accuser d’être un capitaliste sans cœur qui valorisait l’argent plutôt que la défense des Noirs. Aussi récemment qu’en 2016, la porte-parole de Jordan a nié qu’il l’ait dit. Maintenant que Jordan a expliqué sa pensée et est devenu une marque milliardaire à part entière, nous pouvons pleinement évaluer la saga de « Les républicains achètent aussi des baskets » et son impact sur son héritage.

La citation est née de la course au Sénat américain de 1990 en Caroline du Nord, l’État d’origine de Jordan, où il a remporté un championnat NCAA avec l’université d’État phare. Harvey Gantt, un démocrate noir, cherchait à détrôner le républicain blanc sortant, Jesse Helms. Choisir parmi la longue liste de transgressions racistes de Helms revient à sélectionner la meilleure faute des Detroit Pistons sur Jordan, mais en voici deux flagrantes : Helms a qualifié la loi sur les droits civils de 1964 de « l’élément législatif le plus dangereux jamais présenté au Congrès » et s’est mis à dos Carol Moseley Braun, la première femme sénateur afro-américaine, en lui chantant « Dixie » dans un ascenseur. Gantt a perdu contre Helms par environ 100 000 voix, 53% à 47%.

1990 Le candidat démocrate au Sénat Harvey Gantt a déclaré qu’il n’a pas été dérangé lorsque Michael Jordan ne l’a pas soutenu, et qu’il est resté un fan. Gantt a perdu contre le républicain Jesse Helms en Caroline du Nord.

William F. Campbell/The LIFE Images Collection via Getty Images

Gantt m’a dit qu’en sillonnant la Caroline du Nord cette année-là, quelqu’un de sa campagne a contacté Jordan pour un soutien. Jordan a déclaré dans le documentaire qu’il avait entendu parler de cette demande lorsque « ma mère m’a demandé de faire un message d’intérêt public pour Harvey Gantt. J’ai dit : « Écoute, maman, je ne vais pas parler de ma poche de quelqu’un que je ne connais pas. Mais je vais envoyer une contribution pour le soutenir, et c’est ce que j’ai fait. »

Gantt a déclaré qu’il n’a pas été dérangé lorsque Jordan ne l’a pas soutenu, et est resté un fan. « Cela a été gonflé hors de proportion », a déclaré Gantt, 77 ans, qui, en 1963, a été le premier étudiant noir à s’inscrire à l’Université de Clemson et a servi deux mandats en tant que premier maire noir de Charlotte, en Caroline du Nord.

« Ils font sonner cela presque comme si s’il avait soutenu ma campagne, nous aurions gagné. Nous ne le savons pas », a déclaré Gantt. « Je ne lui en veux pas. »

Lors de cette campagne de 1990, Jordan avait 27 ans, une supernova du scoring qui essayait encore de muscler les Pistons et de remporter son premier championnat NBA. Il n’était pas encore devenu un phénomène mondial en étant la tête d’affiche de la « Dream Team » olympique ou en jouant dans le film Space Jam en 1996. Mais Jordan était en train d’établir une nouvelle norme en matière de parrainage de marque par un athlète, en particulier un Noir. Pour franchir cette barrière commerciale, Jordan n’a pas fui sa négativité comme la star du football O.J. Simpson, qui était l’ami noir de l’Amérique blanche dans les années 1970. Mais en évitant les sujets controversés comme la race, Jordan a maintenu une image neutre qui l’a aidé à transcender la vente de Nikes, Gatorade, McDonald’s, Chevrolet et Hanes, et à devenir la marque Jordan elle-même, qui a généré des revenus de plus de 3 milliards de dollars au cours de la dernière année fiscale.

« La raison pour laquelle ce commentaire a pris une vie propre est que les actions de Mike soutiennent une telle déclaration, qu’il l’ait dit en plaisantant ou non. … Il était sa marque, et sa marque était le succès, au plus haut niveau. » – Todd Boyd

Professeur à l’Université de Californie du Sud

La réticence de Jordan à soutenir Gantt n’est devenue largement connue qu’en 1995, alors que Jordan était un triple champion revenant à la NBA après son hiatus en baseball. C’est à ce moment-là que le journaliste du Chicago Tribune, Sam Smith, a relaté l’incident dans son livre The Second Coming. Smith a écrit que Jordan a dit qu’il n’était pas dans la politique, qu’il ne connaissait pas les problèmes – « Et, comme il l’a dit plus tard à un ami, ‘les républicains achètent aussi des chaussures’.  »

Dans certaines parties de l’Amérique noire, la citation a été ressentie comme un coup de poing dans les tripes. Pendant près de 100 ans, de nombreux grands athlètes noirs de tous les temps avaient plaidé pour l’égalité raciale, de Jack Johnson et sa « noirceur impardonnable » à Jackie Robinson, Bill Russell, Jim Brown, Muhammad Ali, Arthur Ashe et Kareem Abdul-Jabbar. À cette époque, dans les années 1990, alors que le « premier président noir » était encore un homme blanc, la défense de la cause raciale semblait faire partie de notre pacte tacite avec les plus grands athlètes noirs. C’était peut-être injuste, puisque les athlètes blancs ne sont presque jamais interrogés sur leur responsabilité dans la discrimination ou le racisme structurel. C’était peut-être imprudent, car la vitesse et la force ne sont pas synonymes d’éloquence et de perspicacité. Mais comme les hochements de tête que les étrangers noirs échangent dans les quartiers blancs, c’était attendu.

« Jordan a été coloré par cet incident de 1990. Dans une certaine mesure, cela a pu le hanter », a déclaré Gantt. « Je pensais que c’était juste quelqu’un qui faisait un choix, à plus d’un titre… il n’a probablement même pas reconnu la gravité de ce qu’il disait. »

Alors que « les républicains achètent aussi des baskets » était cité à maintes reprises dans les principaux journaux et livres, la nature vague de l’attribution de Smith « raconté à un ami » a conduit certains à se demander si Jordan l’a vraiment dit. Smith a laissé entendre qu’il avait entendu la citation lui-même dans son livre de 2014, There Is No Next : NBA Legends on the Legacy of Michael Jordan. Puis, dans une chronique publiée en avril pour NBA.com, Smith a écrit que Jordan lui avait dit la citation directement, lors d’une joute verbale dans les vestiaires. Smith a refusé ma demande d’aborder la divergence entre son souvenir et celui de Jordan, ou pourquoi il n’a pas dit plus tôt qu’il avait entendu la citation lui-même.

Appelée à savoir pourquoi Jordan avait précédemment nié avoir dit la citation, sa porte-parole, Estee Portnoy, a dit qu’elle avait été dite en plaisantant, et avait été utilisée pour impliquer que Jordan approuvait Helms. Estee Portnoy a déclaré que Jordan « ne se sentait pas à l’aise d’utiliser sa renommée sportive pour s’immiscer dans une lutte politique. À l’époque, il était purement concentré sur son rôle de basketteur. MJ est plus que généreux sur le plan philanthropique, et après le basket, il a soutenu des candidats politiques. »

Plaisant ou non, dans un vestiaire ou dans un bus, la citation est toujours aussi parlante.

« Il y a un vieux dicton qui dit que beaucoup de vérité est dite en plaisantant », a déclaré le professeur Todd Boyd de l’Université de Californie du Sud, un éminent spécialiste de la race, du basket-ball et de la culture populaire.

« La raison pour laquelle ce commentaire a pris une vie propre est que les actions de Mike soutiennent une telle déclaration, qu’il l’ait dit en plaisantant ou non », m’a dit Boyd. « Il n’était pas connu pour être politique. Il n’était pas connu pour parler des questions raciales dans un sens ou dans l’autre. Il était sa marque, et sa marque était le succès, au plus haut niveau. »

Le président Barack Obama (à droite) a remis à l’ancien joueur de la NBA Michael Jordan (à gauche) la médaille présidentielle de la liberté, la plus haute distinction civile de la nation, lors d’une cérémonie à la Maison Blanche le 22 novembre. 22, 2016.

Saul Loeb/AFP via Getty Images

David Falk, l’agent de longue date de Jordan et un architecte de son portefeuille marketing, a déclaré que la citation était un reflet de la philosophie de Jordan : « Il y a certaines choses qu’il fait publiquement, et il y a certaines choses qu’il fait en privé.

« Je pense que Michael voulait utiliser son pouvoir à sa façon », m’a dit Falk. « Si on branchait Michael à un détecteur de mensonges, je suis sûr qu’il détestait Jesse Helms et qu’il pensait que c’était un raciste. Et je suis sûr qu’il voulait vraiment que Gantt gagne. … Mais quand vous faites des choses publiquement, tout le monde va les disséquer et avoir une opinion. Auriez-vous dû en faire plus, en faire moins, ne pas le faire du tout ? »

C’est ce que Jordan dit dans le documentaire, avec une expression accablée sur son visage : « Ce ne sera jamais assez pour tout le monde, je le sais, parce que tout le monde a une idée préconçue de ce que je devrais faire et de ce que je ne devrais pas faire. »

Certains espèrent que Jordan réalise qu’il a raté une occasion de s’opposer à un bigot aussi notoire que Helms. « Vous auriez voulu voir Michael pousser plus fort sur ce point », a déclaré l’ancien président Barack Obama dans The Last Dance. Lorsque Jordan a dit à sa mère qu’il n’en savait pas assez sur Gantt pour le soutenir publiquement, c’était une esquive souvent utilisée par les personnes célèbres pour éviter les positions difficiles. « Cela ressemble à une excuse », a déclaré Boyd. « Même si vous ne savez rien de Harvey Gantt, vous avez grandi en Caroline du Nord. Je suis presque sûr que vous connaissez Jesse Helms. »

La politique n’est pas le seul moyen de changer le monde, ni parfois le plus efficace. Jordan l’a compris. Bien que cette compréhension ait pu être pratique pour son compte en banque, elle n’en était pas moins vraie. Il a choisi de ne pas prendre parti.

De Booker T. Washington et W.E.B. Du Bois à Martin Luther King Jr. et Malcolm X en passant par Jordan et Jim Brown, il y a toujours eu des chemins parallèles vers le progrès des Noirs. Des coups de feu ont toujours été tirés entre ceux qui avaient des points de vue opposés, et Jordan en a pris beaucoup. « Il a préféré le commerce à la conscience. C’est malheureux pour lui, mais il doit vivre avec », a déclaré Abdul-Jabbar à NPR en 2015. Brown a déclaré à Sports Illustrated en 2002 : « L’argent a changé les athlètes noirs d’aujourd’hui. Ceux qui ont la capacité, en tant qu’hommes africains, d’apporter un changement dans une communauté qui en a si désespérément besoin, se concentrent uniquement sur leur propre carrière, sur certaines œuvres de charité et sur la quantité d’argent qu’ils peuvent gagner. »

Obama comprend peut-être mieux que quiconque le dilemme de Jordan.

« Tout Afro-Américain dans cette société qui voit un succès significatif a un fardeau supplémentaire », a-t-il déclaré dans le film. « Et bien souvent, l’Amérique est très rapide à embrasser un Michael Jordan, ou une Oprah Winfrey, ou un Barack Obama, tant qu’il est entendu que vous ne devenez pas trop controversé autour de questions plus larges de justice sociale. »

Alors que Jordan jouait sa magnifique carrière, apportait des millions de fans et des milliards de dollars à la NBA, puis faisait le saut sans précédent d’athlète à propriétaire de franchise, il est resté non controversé – mais pas non impliqué.

Gantt a déclaré que lorsqu’il s’est présenté contre Helms une deuxième fois en 1996, Jordan a organisé une collecte de fonds dans son restaurant de Chicago. Les dossiers de financement des campagnes montrent que Jordan a fait des dons à la campagne de Gantt en 1996 et à de nombreux groupes du Parti démocrate jusqu’en 2012. (La base de données de la Commission électorale fédérale n’indique aucune contribution pour la course de Gantt en 1990). En 2000, Jordan a fait une vidéo soutenant Bill Bradley pour la présidence dans la primaire démocrate. En 2012, il a organisé une collecte de fonds pour Obama à 20 000 $ par personne. Il a fait embaucher et promouvoir des dizaines de cadres noirs chez Nike, Jordan Brand, sa franchise des Charlotte Hornets et ses autres entreprises. Il a donné 5 millions de dollars en tant que donateur fondateur du National Museum of African American History and Culture. Lorsque le président Donald Trump s’en est pris à LeBron James, Jordan a déclaré :  » Je soutiens L.J. « 

En 2016, Jordan s’est exprimé sur le mouvement Black Lives Matter dans une chronique pour The Undefeated qui annonçait des dons d’un million de dollars à la fois au NAACP Legal Defense and Educational Fund et à l’Institute for Community-Police Relations. « Je ne peux plus rester silencieux », a déclaré Jordan.

« Peut-être qu’il a reconnu qu’il veut effectivement une participation plus active, qu’il a un énorme microphone qu’il peut avoir besoin d’utiliser stratégiquement ou autrement pour dire des choses qui peuvent influencer les gens », a déclaré Gantt. « Je ne sais pas si son micro était aussi grand à l’époque qu’il l’est aujourd’hui. Vous parlez de quelqu’un qui est un GOAT. En 1990, il ne l’était pas. »

En 2020, le plus grand débat sur le plus grand de tous les temps oppose Jordan à James, qui a fait de la justice raciale une pièce maîtresse de sa marque. Bien que James ait été beaucoup plus un activiste racial et politique que Jordan, portant un sweat à capuche Trayvon Martin, soutenant Hillary Clinton et traitant Trump de clochard, James n’est pas possible sans Jordan. La liberté économique de James a été gagnée par Jordan. L’influence de James sur les propriétaires de la NBA, sa portée mondiale, son contrat à vie d’un milliard de dollars avec Nike – tout cela repose sur le succès sans précédent de Michael Jordan.

Il l’a créé jeu par jeu, sneaker par sneaker, fan par fan. Beaucoup de ces fans étaient républicains, aussi.

Jesse Washington est un rédacteur senior pour The Undefeated. Vous pouvez le trouver en train de donner la bizness aux mecs sur un terrain de basket près de chez vous.

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