Compagnie du Mississippi

Banque RoyaleEdit

Carte de John Senex (1721), avec une dédicace à William Law, probablement un parent de John Law (peut-être son frère), qui porte une grande part de responsabilité dans la panique financière connue sous le nom de « bulle du Mississippi ».

En mai 1716, l’économiste écossais John Law, qui avait été nommé contrôleur général des finances de France sous le duc d’Orléans, créa la Banque Générale Privée (« General Private Bank »). C’est la première institution financière à développer l’usage du papier-monnaie. Il s’agit d’une banque privée, mais les trois quarts du capital sont constitués de bons du Trésor et de billets acceptés par le gouvernement. En août 1717, Law a acheté la Mississippi Company pour aider la colonie française de Louisiane. La même année, Law conçoit une société commerciale par actions appelée la Compagnie d’Occident (The Mississippi Company, ou, littéralement, « Compagnie de l’Ouest »). Law est nommé directeur général de cette nouvelle société, à laquelle le gouvernement français accorde un monopole commercial sur les Antilles et l’Amérique du Nord.

La banque devient la Banque Royale en 1718, ce qui signifie que les billets sont garantis par le roi, Louis XV de France. Elle absorbe la Compagnie des Indes Orientales (« Company of the East Indies »), la Compagnie de Chine (« Company of China »), et d’autres compagnies commerciales rivales et devient la Compagnie Perpétuelle des Indes le 23 mai 1719 avec un monopole du commerce français sur toutes les mers. Simultanément, elle commença à émettre plus de billets qu’elle ne pouvait en représenter en monnaie ; cela entraîna une dévaluation de la monnaie, qui fut finalement suivie d’un bank run lorsque la valeur de la nouvelle monnaie de papier fut divisée par deux.

Représentation de la très célèbre île de Mad-head, située dans la mer des parts, découverte par Mr. Law-rens, et habitée par une collection de gens de toute espèce, auxquels on donne le nom général d’actionnaires, 1720.

Mississippi BubbleEdit

Le long règne et les guerres de Louis XIV avaient presque ruiné la monarchie française. Plutôt que de réduire les dépenses, le duc d’Orléans, régent de Louis XV, a approuvé les théories monétaires du financier écossais John Law. En 1716, Law a obtenu une charte pour la Banque Royale, selon laquelle la dette nationale était cédée à la banque en échange de privilèges extraordinaires. La clé de l’accord de la Banque Royale était que la dette nationale serait payée par les revenus tirés de l’ouverture de la vallée du Mississippi. La Banque était liée à d’autres entreprises de Law – la Compagnie de l’Ouest et les Compagnies des Indes. Tous étaient connus sous le nom de la Compagnie du Mississippi. La Compagnie du Mississippi avait le monopole du commerce et des richesses minérales. La Compagnie était en plein essor sur le papier. Law reçoit le titre de Duc d’Arkansas. Bernard de la Harpe et son groupe ont quitté la Nouvelle-Orléans en 1719 pour explorer la Rivière Rouge. En 1721, il a exploré la rivière Arkansas. Aux colonies de Yazoo dans le Mississippi, il est rejoint par Jean Benjamin qui devient le scientifique de l’expédition.

En 1718, il n’y avait que 700 Européens en Louisiane. La Compagnie du Mississippi arrangea des bateaux pour en faire venir 800 autres, qui débarquèrent en Louisiane en 1718, doublant ainsi la population européenne. Law encourage certains germanophones, dont des Alsaciens et des Suisses, à émigrer. Ils donnèrent leurs noms à la côte allemande et au lac des Allemands en Louisiane.

Les prisonniers furent libérés à Paris à partir de septembre 1719, et encouragés par Law à épouser des jeunes femmes recrutées dans les hôpitaux. En mai 1720, après les plaintes de la Compagnie du Mississippi et des concessionnaires concernant cette classe d’immigrants français, le gouvernement français interdit ces déportations. Cependant, il y eut une troisième expédition de prisonniers en 1721.

Law exagéra la richesse de la Louisiane avec un plan de marketing efficace, qui conduisit à une spéculation sauvage sur les actions de la compagnie en 1719. Le plan promettait le succès de la Compagnie du Mississippi en combinant la ferveur des investisseurs et la richesse de ses perspectives en Louisiane dans une société commerciale durable, par actions. La popularité des actions de la compagnie était telle qu’elle a suscité un besoin de plus de billets de banque en papier, et lorsque les actions généraient des bénéfices, les investisseurs étaient payés en billets de banque en papier. En 1720, la banque et la société ont été fusionnées et Law a été nommé par Philippe II, duc d’Orléans, alors régent pour Louis XV, contrôleur général des finances pour attirer les capitaux. La banque pionnière de Law, émettrice de billets, prospère jusqu’à ce que le gouvernement français soit forcé d’admettre que le nombre de billets de papier émis par la Banque Royale dépassait la valeur de la quantité de monnaie métallique qu’elle détenait.

La « bulle » éclate à la fin de l’année 1720, lorsque les opposants au financier tentent de convertir en masse leurs billets en espèces (or et argent), obligeant la banque à cesser le paiement de ses billets de papier. À la fin de l’année 1720, Philippe d’Orléans avait démis Law de ses fonctions. Law a ensuite fui la France pour Bruxelles, puis s’est rendu à Venise, où il a vécu de ses jeux d’argent. Il a été enterré dans l’église San Moisè à Venise.

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