El fabricante de calzado minimalista Vibram se mete de lleno en el debate sobre la tecnología barefoot

Gino Conti, Vibram Master Cobbler/Facebook

Cuando las zapatillas FiveFingers de Vibram se lanzaron por primera vez en 2005, este calzado refrescante y naturalista, aunque de aspecto ligeramente bobo, fue recibido con una ola de ardiente entusiasmo que dio lugar a un seguimiento casi de culto. En todo el mundo, los corredores se despojaban de sus Nikes y New Balances densamente acolchados para correr por el bosque con poco más que una tira de goma entre sus pies y el suelo.

En los años siguientes, otras marcas se subieron al carro. Adidas lanzó un par de zapatillas con puntera para el gimnasio llamadas AdipureTrainers. Fila lanzó una versión de cuatro dedos llamada Skele-toes. Durante un tiempo, parecía que el calzado tradicionalmente acolchado iba a desaparecer. Sin embargo, como ocurre con la mayoría de las modas, la moda acabó calmándose y el mercado se recalibró. Los fabricantes de calzado convencionales empezaron a centrarse en toda su gama de amortiguación, mientras Vibram seguía haciéndose un hueco entre los incondicionales.

Hoy, 13 años después del lanzamiento de las primeras zapatillas FiveFingers, el barefoot running parece estar viviendo otro momento, una «segunda revolución del barefoot», si se quiere. Vibram se encuentra actualmente en la carretera con su gira Sole Factor por cuarto año consecutivo, resolviendo las antiguas zapatillas para los consumidores de todo el país. Mientras tanto, los ejecutivos de la marca afirman que la empresa ha experimentado un importante crecimiento en los últimos tres años. Parte de este repunte puede atribuirse a la nueva tecnología que está desarrollando la marca.

Según Chris Melton, director de ventas y distribución de productos acabados de Vibram, la empresa ha realizado innovaciones en sus compuestos de goma y tejidos superiores que ofrecen un agarre más óptimo y un mejor control de las bacterias. Las suelas están mejor equipadas para agarrarse a diversas superficies, ya sean senderos, rocas húmedas, pavimento liso o suelos de gimnasio. El clima está ahora maduro, dijo, para un resurgimiento de los pies descalzos.

«Ya sea en los coches, en las casas, en las cosas que guardamos o en la ropa que llevamos, mucha gente está optando por el ‘menos es más'», dijo Melton.

¿Qué es la tecnología barefoot?

Para los que no estén familiarizados con la carrera descalza, el concepto es que al eliminar la amortiguación adicional y liberar los dedos de los pies de los confines de las zapatillas tradicionales -o «ataúdes para los pies», como los llaman los defensores del barefoot- se permite que el pie se mueva de forma más natural. De este modo, se desarrollan todos los micromúsculos del pie y se mejora la destreza y la propiocepción. Tyler Allan, responsable del factor suela de Vibram, explicó que los zapatos demasiado acolchados suprimen el funcionamiento natural del pie.

«Los pies son muy complejos», dijo Allen. «Hay 33 articulaciones en cada pie. Hay cientos de ligamentos, músculos y tendones. Una cuarta parte de los huesos están en los pies. Así que tenemos pies muy, muy complejos que funcionan muy bien para nuestra anatomía y nuestro cuerpo. Cuando enmascaramos eso y ponemos un montón de amortiguación y todo tipo de cosas, se quita mucho de eso»

Se trata de estar en sintonía con tu cuerpo, dijo, y ser capaz de recibir información de tus pies cuando están en contacto con el suelo. Por ejemplo, cuando estás descalzo, tus pies te dan señales naturales como la de no apoyarte en una pierna demasiado tiempo. O cuando corres descalzo, te indican cosas como que debes golpear el suelo con la parte delantera del pie y no con el talón.

«Es básicamente una cuestión de conciencia», dijo. «Tus pies te dan mucha información. Sobre cómo estar de pie. Sobre cómo correr. Sobre cómo caminar. Todo eso. Lo ideal sería (recomendar) ir descalzo todo lo que se pueda en la vida».

Lo que dicen los expertos

La Dra. Cassandra Tomczak, cirujana podiátrica de Summit Orthopaedics en Portland, Oregón, dijo que definitivamente hay un lugar para el calzado minimalista. Ha visto a pacientes que han tenido un gran éxito con la transición, pero añadió que la gente debe estar informada y ser cautelosa. Cuando uno lleva toda la vida un calzado de apoyo, los pies se acostumbran a él. Si de repente te quitas ese apoyo, puede ser duro para tus pies.

«La gente trata de hacer la transición directamente a un zapato Vibram y con eso, pueden desarrollar lesiones por estrés», dijo Tomczak. «Las fracturas por estrés, la tendinitis, (y) la fascitis plantar son algunas de las lesiones más comunes que veo cuando la gente hace la transición demasiado rápido».

Puede ser un desafío señalar por qué se producen ciertas lesiones o condiciones, pero ir a un zapato minimalista sin permitir que sus pies se adapten es una cosa que ella ha visto conducir a lesiones por uso excesivo.

Cuando se cambia a una zapatilla minimalista, la zancada se acorta, el golpe de talón disminuye y se pasa más tiempo en la parte delantera del pie.

El problema, dijo, es que la marcha cambia cuando se cambia a unas zapatillas minimalistas. La mayoría de las zapatillas de correr clásicas están diseñadas para una marcha que consiste en un golpe de talón, seguido de un giro a través de la parte exterior del pie, sobre la bola del pie y terminando en el dedo gordo. Al cambiar a una zapatilla minimalista, la zancada se acorta, el golpe de talón disminuye y se pasa más tiempo en el antepié. Si no te adaptas adecuadamente, puede aumentar el riesgo de lesiones.

A pesar de la necesidad de tener precaución, Tomczak destacó que cuando se hace correctamente, la transición al calzado minimalista puede ser realmente un cambio fantástico. De hecho, ha habido un cambio en la comunidad médica en los últimos años que favorece el calzado minimalista, dijo. En pediatría, por ejemplo, los médicos están desaconsejando en gran medida el calzado rígido y de alta sujeción para los niños menores de dos años, y en su lugar recomiendan opciones tipo calcetín.

«Cuando naces, muchos de los huesos del pie aún no están ahí, por lo que puedes frenar el crecimiento», dijo Tomczak. «Si pensamos en los zapatos que llevábamos, que llevaban nuestros padres, eran estos zapatos de cuero rígido. (En ellos), nuestra musculatura no es capaz de desarrollarse adecuadamente. … Es por eso que la gente desarrolla fatiga y lesiones por uso excesivo cuando se pasa directamente a un zapato minimalista».

Cómo hacer el cambio

Cuando se hace la transición, se debe abordar de manera similar a cómo se entrena para un maratón, dijo Tomczak. Hay que fortalecer los músculos y hacer un entrenamiento cruzado, en lugar de lanzarse a correr de inmediato. Comienza usando tus nuevas zapatillas en casa, dijo, haciendo actividades de bajo impacto. A continuación, empiece a correr ligeramente.

«No corra a tope», dijo. «Tal vez sólo corra una milla. Tal vez corra un kilómetro y medio y luego vuelva a sus zapatos típicos. Y luego, gradualmente, aumentar esa fuerza».

Melton de Vibram estuvo de acuerdo, señalando que los nuevos clientes siempre deben hacer la transición lentamente.

«Es probable que los músculos de sus piernas y pies trabajen de una manera a la que pueden no estar acostumbrados», dijo Melton. «Así que esos músculos necesitarán una transición y fortalecerse. El dolor es normal, el dolor no».

Tomczak señaló una serie de ejercicios que se pueden hacer para preparar los pies. Las recomendaciones específicas varían de una persona a otra, pero a menudo serán similares a las cosas que harías en una clase de yoga. Ejercicios como el equilibrio sobre un pie o rodar sobre los dedos, así como rutinas que se centran en la fuerza y la flexibilidad de los dedos de los pies: agarrar cosas con los dedos de los pies, usarlos para levantar objetos, extenderlos o moverlos independientemente unos de otros, por ejemplo.

El éxito varía según la persona

Incluso con el ejercicio, sin embargo, Tomczak subrayó que algunos pies simplemente no serán capaces de aclimatarse a los zapatos descalzos, no importa cuánto se entrene. Esto se debe en gran medida a la genética.

«Es importante reconocer que existe este continuo y que puede que no encajes en esa zapatilla Vibram por mucho que lo intentes», dijo. «Usted puede fortalecer para siempre, pero si usted tiene una alineación anatómica que va a predisponer a su arco a colapsar, es posible que necesite algo con más de un soporte de arco.»

«Creo que la clave es que esta tecnología barefoot puede ser estupenda, pero la gente no debería sentirse mal si (no puede usarlas) porque algunos pies simplemente van a necesitar más apoyo.»

Una larga historia

Aunque Vibram es sin duda más famosa por sus zapatillas de punta FiveFingers, la empresa lleva en realidad fabricando suelas desde 1937. De hecho, si vas a cualquier tienda de zapatos y empiezas a hojear los zapatos, lo más probable es que veas el logotipo de Vibram aparecer rápidamente. La empresa ha trabajado con más de un millar de fabricantes de calzado, entre ellos megagigantes como North Face, Merrell, New Balance y el ejército estadounidense.

Todo comenzó en la década de 1930 cuando el alpinista italiano Vitale Bramani (Vi + Bram = Vibram) dirigió una expedición de escalada por los escarpados Alpes. Según la historia, 10 hombres subieron pero sólo cuatro volvieron a bajar. Seis cayeron al vacío por falta de tracción, y el terrible suceso impulsó a Bramani a desarrollar una suela mejor para las botas de escalada. Se hizo con los neumáticos Pirelli y preguntó si podía utilizar sus restos de goma para empezar a formular una suela. Pronto desarrolló el Carrarmato («banda de rodadura del tanque»), la primera suela creada con tacos de goma. Vibram se convirtió en la primera empresa en utilizar caucho vulcanizado para el calzado.

¿Qué hay detrás de una suela de alta calidad?

La fabricación de una buena suela de calzado se reduce a dos factores: El tipo de compuesto de caucho y el tipo de dibujo. Es una delicada mezcla de química y diseño creativo. A día de hoy, la receta secreta de Vibram para sus compuestos de caucho, combinada con su diseño de banda de rodadura patentado, es lo que hace que la empresa destaque. Actualmente cuenta con unos 50 compuestos diferentes, de los cuales los más populares son el MegaGrip y el Arctic Grip. Este último está diseñado para el hielo húmedo y se utiliza en algunas de las botas de invierno más famosas de Merrell.

«El compuesto es realmente lo que aporta la durabilidad», dijo Allen. «Puedes tener un patrón de banda de rodadura impresionante y si estás subiendo una montaña y sientes que se agarra, eso es genial. Pero la verdadera prueba es: ‘¿Cómo de duradero es? ¿Cuánto va a durar? … Nuestros competidores hacen un gran calzado en términos de minimalismo, pero no vas a obtener la misma calidad de suela».

¿Cómo se fabrican las suelas?

Vibram fabrica dos tipos de suelas: una resistente de goma y otra más ligera de espuma EVA. El proceso de fabricación de la primera consiste en mezclar grandes lotes de goma fundida y hacerla pasar por una máquina que, dada la herencia italiana de la empresa, merece una analogía apropiada.

«La hacen rodar como se hace la pasta», dijo Allen. «La alimentan continuamente a través del sistema para alisarla y sacarle todo el aire. Si te imaginas cómo alimentas la harina y la pasta a través de una máquina, ésta la presiona y sale. Desde el lanzamiento de las FiveFingers, la marca ha añadido innumerables variaciones al estilo original (que a algunos les parecía poco moderno). Hoy en día, los sistemas de cierre incluyen cosas como correas, cordones y zapatillas. Hay diferentes patrones de pisada y los materiales de la parte superior van desde el cáñamo hasta los sintéticos, pasando por el nailon y la malla transpirable. Vibram ha lanzado recientemente una zapatilla anfibia llamada V-Aqua, así como una línea de estilo de vida llamada Furoshiki.

Esta última es esencialmente una zapatilla de exterior que ofrece una estética más moderna para las personas que quieren la tecnología barefoot pero no les gusta el aspecto del diseño de la puntera. Cuenta con una suela Vibram mínimamente construida con tela para envolver los pies.

La filosofía

Hay muchas razones para amar la línea barefoot de Vibram, en constante evolución, dijo Allen, pero son quizás los beneficios intangibles, más filosóficos, los que hacen el mejor argumento para ellos. Sentir el suelo debajo de ti cuando estás al aire libre, dijo, es una sensación increíble.

«Cuando caminas por los bosques, en las montañas», dijo, «cuando estás en la naturaleza y sientes los palos y las piedras en la tierra, hay algo en ello. Es parte de nosotros. Sentir el suelo y la naturaleza con los pies no es algo de lo que todo el mundo se dé cuenta. Pero es tan poderoso, como seres humanos, caminar por ella y sentirla.»

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