Wir haben endlich Antworten über Michael Jordan und ‚Republikaner kaufen auch Turnschuhe‘

J

es, er hat es wirklich gesagt.

In der ESPN-Dokumentation „The Last Dance“ hat Michael Jordan endlich und unumwunden zugegeben, dass er gesagt hat: „Auch Republikaner kaufen Turnschuhe“, und nannte es einen „spontanen“ Scherz gegenüber seinen Teamkollegen der Chicago Bulls. „Ich glaube nicht, dass diese Aussage korrigiert werden muss, weil ich sie im Scherz in einem Bus gesagt habe“, sagte Jordan.

Jordan beschrieb auch, warum er sich während seiner Spielerkarriere, die 1984 begann und ihn zu einem der beliebtesten Menschen auf dem Planeten machte, als er 1998 seine sechste Meisterschaft gewann, von Politik und dem Einsatz für Schwarze fernhielt. „Ich habe mich nie als Aktivist gesehen. Ich betrachtete mich als Basketballspieler“, sagte er. „Ich war kein Politiker. Ich habe meinen Sport gespielt. Ich habe mich auf mein Handwerk konzentriert.

„War das egoistisch? Wahrscheinlich“, sagte Jordan. „Aber das war meine Energie.“

Das Zitat hat Jordan in den letzten 25 Jahren gequält und ihn beschuldigt, ein herzloser Kapitalist zu sein, dem Geld wichtiger war als der Einsatz für die Schwarzen. Noch 2016 hat Jordans Sprecherin bestritten, dass er es gesagt hat. Jetzt, da Jordan seine Denkweise erklärt hat und zu einer milliardenschweren Marke geworden ist, können wir die Saga „Auch Republikaner kaufen Turnschuhe“ und ihre Auswirkungen auf sein Vermächtnis vollständig bewerten.

Das Zitat stammt aus dem Rennen um den US-Senat 1990 in North Carolina, Jordans Heimatstaat, wo er mit der führenden staatlichen Universität eine NCAA-Meisterschaft gewann. Harvey Gantt, ein schwarzer Demokrat, versuchte, den amtierenden weißen Republikaner Jesse Helms abzulösen. Aus Helms‘ langer Liste rassistischer Übertretungen das beste Foul der Detroit Pistons an Jordan auszuwählen, ist schwierig, aber hier sind zwei eklatante Beispiele: Helms nannte den Civil Rights Act von 1964 „das gefährlichste Gesetz, das je im Kongress eingebracht wurde“, und verärgerte Carol Moseley Braun, die erste afroamerikanische Senatorin, indem er ihr in einem Aufzug „Dixie“ vorsang. Gantt verlor gegen Helms mit etwa 100.000 Stimmen, 53% zu 47%.

1990 sagte der demokratische Senatskandidat Harvey Gantt, es habe ihn nicht gestört, dass Michael Jordan ihn nicht unterstützt habe, und er sei ein Fan geblieben. Gantt verlor gegen den Republikaner Jesse Helms in North Carolina.

William F. Campbell/The LIFE Images Collection via Getty Images

Gantt erzählte mir, dass in jenem Jahr, als er durch North Carolina reiste, jemand in seiner Kampagne Jordan um Unterstützung bat. Jordan sagte in dem Dokumentarfilm, er habe von der Anfrage erfahren, als „meine Mutter mich bat, einen Werbespot für Harvey Gantt zu machen. Ich sagte: „Hör zu, Mom, ich werde nicht aus der Tasche heraus über jemanden sprechen, den ich nicht kenne. Aber ich werde eine Spende schicken, um ihn zu unterstützen‘, was ich dann auch getan habe.“

Gantt sagte, es habe ihn nicht gestört, dass Jordan ihn nicht unterstützt habe, und er sei ein Fan geblieben. „Die Sache ist völlig überzogen“, sagte Gantt, 77, der 1963 als erster schwarzer Student an der Clemson University immatrikuliert wurde und zwei Amtszeiten als erster schwarzer Bürgermeister von Charlotte, North Carolina, tätig war.

„Es klingt fast so, als ob wir gewonnen hätten, wenn er meine Kampagne unterstützt hätte. Das wissen wir nicht“, sagte Gantt. „Ich werfe ihm das nicht vor.“

Im Jahr 1990 war Jordan 27 Jahre alt, eine Supernova, die immer noch versuchte, die Pistons zu überlisten und seine erste NBA-Meisterschaft zu gewinnen. Er war noch nicht zu einem weltweiten Phänomen geworden, als er das olympische „Dream Team“ anführte oder 1996 die Hauptrolle in dem Film Space Jam spielte. Aber Jordan war dabei, einen neuen Standard für die Markenwerbung eines Sportlers zu setzen, vor allem eines schwarzen Sportlers. Um diese kommerzielle Barriere zu durchbrechen, floh Jordan nicht vor seinem Schwarzsein wie der Footballstar O.J. Simpson, der in den 1970er Jahren der schwarze Freund des weißen Amerikas war. Aber indem er kontroverse Themen wie Rasse vermied, behielt Jordan ein neutrales Image bei, das ihm half, über den Verkauf von Nikes, Gatorade, McDonald’s, Chevrolet und Hanes hinauszuwachsen und die Marke Jordan selbst zu werden, die im letzten Geschäftsjahr einen Umsatz von mehr als 3 Milliarden Dollar erwirtschaftete.

„Der Grund, warum sich dieser Kommentar verselbständigt hat, ist, dass Mikes Handlungen eine solche Aussage unterstützen, ob er sie nun im Scherz gesagt hat oder nicht. … Er war sein Markenzeichen, und sein Markenzeichen war Erfolg, und zwar auf höchstem Niveau.“ – Der Professor der University of Southern California, Todd Boyd

Jordans Abneigung, Gantt zu unterstützen, wurde erst 1995 bekannt, als Jordan als dreifacher Champion aus seiner Baseball-Pause in die NBA zurückkehrte. Damals schrieb der Schlagzeilenreporter der Chicago Tribune, Sam Smith, in seinem Buch The Second Coming über den Vorfall. Smith schrieb, dass Jordan sagte, er interessiere sich nicht für Politik, kenne die Themen nicht – „Und, wie er später einem Freund sagte, ‚Republikaner kaufen auch Schuhe.‘ „

In Teilen des schwarzen Amerikas wirkte das Zitat wie ein Schlag ins Gesicht. Fast 100 Jahre lang hatten sich viele große schwarze Sportler für die Gleichberechtigung der Rassen eingesetzt, von Jack Johnson und seinem „unverzeihlichen Schwarzsein“ über Jackie Robinson, Bill Russell, Jim Brown, Muhammad Ali, Arthur Ashe und Kareem Abdul-Jabbar. Damals, in den 1990er Jahren, als der „erste schwarze Präsident“ noch ein Weißer war, schien das Eintreten für die Rassenfrage Teil unseres unausgesprochenen Abkommens mit den größten schwarzen Sportlern zu sein. Das mag unfair gewesen sein, denn weiße Sportler werden fast nie nach ihrer Verantwortung für Diskriminierung oder strukturellen Rassismus gefragt. Es mag unklug gewesen sein, denn Schnelligkeit und Kraft sind nicht gleichzusetzen mit Eloquenz und Einsicht. Aber wie das Nicken, das schwarze Fremde in weißen Vierteln austauschen, wurde es erwartet.

„Jordan wurde durch diesen Vorfall von 1990 gefärbt. In gewisser Weise hat ihn das vielleicht verfolgt“, sagte Gantt. „

Da „Republikaner kaufen auch Turnschuhe“ immer wieder in großen Zeitungen und Büchern zitiert wurde, führte die vage Art von Smiths „erzählte es einem Freund“ dazu, dass einige in Frage stellten, ob Jordan es wirklich gesagt hatte. Smith deutete an, dass er das Zitat selbst in seinem 2014 erschienenen Buch There Is No Next: NBA-Legenden über das Erbe von Michael Jordan. In einer Kolumne für NBA.com schrieb Smith dann im April, dass Jordan das Zitat direkt zu ihm gesagt habe, und zwar bei einem verbalen Schlagabtausch in der Umkleidekabine. Smith lehnte meine Bitte ab, auf die Diskrepanz zwischen seiner und Jordans Erinnerung einzugehen, oder warum er nicht früher sagte, dass er das Zitat selbst gehört hatte.

Auf die Frage, warum Jordan das Zitat zuvor geleugnet hatte, sagte seine Sprecherin Estee Portnoy, es sei im Scherz gesagt worden und habe dazu gedient, zu implizieren, dass Jordan Helms gutheiße. Portnoy sagte, Jordan habe sich nicht wohl dabei gefühlt, seinen sportlichen Ruhm zu nutzen, um sich in einen politischen Wettbewerb einzumischen. Zu dieser Zeit war er nur darauf konzentriert, ein Basketballspieler zu sein. MJ ist in philanthropischer Hinsicht mehr als großzügig, und nach dem Basketball hat er politische Kandidaten unterstützt.“

Witz oder nicht, in einer Umkleidekabine oder in einem Bus, das Zitat spricht immer noch Bände.

„Es gibt ein altes Sprichwort, das besagt, dass viel Wahrheit im Scherz gesagt wird“, sagte Todd Boyd, Professor an der University of Southern California, ein führender Wissenschaftler auf dem Gebiet der Rasse, des Basketballs und der Populärkultur.

„Der Grund, warum sich dieser Kommentar verselbständigt hat, ist, dass Mikes Handlungen eine solche Aussage unterstützen, ob er sie nun im Scherz gesagt hat oder nicht“, sagte Boyd. „Er war nicht dafür bekannt, politisch zu sein. Er war nicht dafür bekannt, sich auf die eine oder andere Weise zu rassistischen Themen zu äußern.

Präsident Barack Obama (rechts) überreichte dem ehemaligen NBA-Spieler Michael Jordan (links) während einer Zeremonie im Weißen Haus am 22. November 2016 die Presidential Medal of Freedom, die höchste zivile Auszeichnung der Nation. 22, 2016.

Saul Loeb/AFP via Getty Images

David Falk, Jordans langjähriger Agent und Architekt seines Marketing-Portfolios, sagte, das Zitat spiegele Jordans Philosophie wider: „Es gibt bestimmte Dinge, die er öffentlich tut, und es gibt bestimmte Dinge, die er privat tut.“

„Ich glaube, Michael wollte seine Macht auf seine eigene Weise nutzen“, sagte Falk mir. „Wenn man Michael an einen Lügendetektor anschließen würde, bin ich mir sicher, dass er Jesse Helms hasste und ihn für einen Rassisten hielt. Und ich bin sicher, dass er wirklich wollte, dass Gantt gewinnt. … Aber wenn man etwas öffentlich macht, wird jeder es sezieren und eine Meinung dazu haben. Hättest du mehr tun sollen, hättest du weniger tun sollen, hättest du es überhaupt nicht tun sollen?“

Das sagte Jordan in dem Dokumentarfilm, mit einem belasteten Gesichtsausdruck: „Ich weiß, dass es nie genug für alle sein wird, weil jeder eine vorgefasste Meinung darüber hat, was ich tun und was ich nicht tun sollte.“

Einige hoffen, dass Jordan erkennt, dass er eine Gelegenheit verpasst hat, sich gegen einen so notorischen Fanatiker wie Helms zu stellen. „Man hätte sich gewünscht, dass Michael in dieser Sache härter durchgreift“, sagte der ehemalige Präsident Barack Obama in The Last Dance. Als Jordan seiner Mutter sagte, er wisse nicht genug über Gantt, um ihn öffentlich zu unterstützen, war das ein Ausweichmanöver, mit dem berühmte Leute oft versuchen, schwierige Positionen zu vermeiden. „Das klingt wie eine Ausrede“, sagte Boyd. „Selbst wenn Sie nichts über Harvey Gantt wissen, sind Sie in North Carolina aufgewachsen. Ich bin mir ziemlich sicher, dass Sie über Jesse Helms Bescheid wissen.“

Politik ist nicht der einzige Weg, die Welt zu verändern, und manchmal auch nicht der effektivste. Jordan hat das verstanden. Auch wenn diese Erkenntnis für sein Bankkonto praktisch war, so war sie doch wahr. Er entschied sich, nicht Partei zu ergreifen.

Von Booker T. Washington und W.E.B. Du Bois über Martin Luther King Jr. und Malcolm X bis zu Jordan und Jim Brown gab es immer parallele Wege zum Fortschritt der Schwarzen. Es gab immer wieder Schüsse zwischen denjenigen, die gegensätzliche Standpunkte vertraten, und Jordan hat viele eingesteckt. „Er hat den Kommerz über das Gewissen gestellt. Das ist bedauerlich für ihn, aber er muss damit leben“, sagte Abdul-Jabbar 2015 gegenüber NPR. Brown sagte 2002 zu Sports Illustrated: „Geld hat die schwarzen Sportler von heute verändert. Diejenigen, die die Fähigkeit haben, als afrikanische Männer eine Veränderung in einer Gemeinschaft herbeizuführen, die sie so dringend braucht, konzentrieren sich nur auf ihre eigene Karriere, einige Wohltätigkeitsorganisationen und darauf, wie viel Geld sie verdienen können.“

Obama hat vielleicht ein tieferes Verständnis für Jordans Dilemma als jeder andere.

„Jeder Afroamerikaner in dieser Gesellschaft, der bedeutenden Erfolg hat, hat eine zusätzliche Last“, sagte er in dem Film. „Und oft ist Amerika sehr schnell bereit, einen Michael Jordan oder eine Oprah Winfrey oder einen Barack Obama zu umarmen, solange man versteht, dass man nicht zu kontrovers wird, wenn es um allgemeinere Fragen der sozialen Gerechtigkeit geht.“

Als Jordan seine großartige Karriere ausspielte, Millionen von Fans und Milliarden von Dollar in die NBA brachte und dann den beispiellosen Sprung vom Sportler zum Franchise-Besitzer schaffte, blieb er unumstritten – aber nicht unbeteiligt.

Gantt sagte, dass Jordan, als er 1996 ein zweites Mal gegen Helms kandidierte, eine Spendengala in seinem Chicagoer Restaurant veranstaltete. Aufzeichnungen zur Wahlkampffinanzierung zeigen, dass Jordan Spenden an Gantts Kampagne 1996 und an zahlreiche Gruppen der Demokratischen Partei bis 2012 geleistet hat. (In der Datenbank der Federal Elections Commission sind keine Spenden für Gantts Wahlkampf 1990 verzeichnet). Im Jahr 2000 drehte Jordan ein Video, in dem er Bill Bradley bei den Vorwahlen der Demokraten als Präsidentschaftskandidaten unterstützte. Im Jahr 2012 veranstaltete er eine Spendenaktion für Obama im Wert von 20.000 Dollar pro Person. Er hat dafür gesorgt, dass zahlreiche schwarze Führungskräfte bei Nike, Jordan Brand, seiner Charlotte Hornets-Franchise und seinen anderen Unternehmen eingestellt und befördert wurden. Als Gründungsstifter des National Museum of African American History and Culture spendete er 5 Millionen Dollar. Als Präsident Donald Trump auf LeBron James losging, sagte Jordan: „Ich unterstütze L.J.“

Im Jahr 2016 äußerte sich Jordan in einer Kolumne für The Undefeated zur Black-Lives-Matter-Bewegung und kündigte Spenden in Höhe von 1 Million Dollar sowohl an den NAACP Legal Defense and Educational Fund als auch an das Institute for Community-Police Relations an. „Ich kann nicht länger schweigen“, sagte Jordan.

„Vielleicht hat er erkannt, dass er sich aktiver einbringen will, dass er ein riesiges Mikrofon hat, das er vielleicht strategisch oder anderweitig nutzen muss, um Dinge zu sagen, die die Menschen beeinflussen können“, sagte Gantt. „Ich weiß nicht, ob sein Mikrofon damals schon so groß war wie heute. Sie sprechen hier von jemandem, der ein GOAT ist. Im Jahr 1990 war er das nicht.“

Im Jahr 2020 wird die größte Debatte über den größten Spieler aller Zeiten zwischen Jordan und James geführt, der die Rassengerechtigkeit zu einem Kernstück seiner Marke gemacht hat. James ist zwar ein viel stärkerer rassistischer und politischer Aktivist als Jordan, der einen Kapuzenpulli von Trayvon Martin trug, Hillary Clinton unterstützte und Trump einen Penner nannte, aber James ist ohne Jordan nicht denkbar. James‘ wirtschaftliche Freiheit wurde von Jordan gewonnen. James‘ Einfluss auf die NBA-Besitzer, seine globale Reichweite, sein milliardenschwerer Nike-Vertrag auf Lebenszeit – all das beruht auf dem beispiellosen Erfolg von Michael Jordan.

Er hat ihn geschaffen, Spiel für Spiel, Turnschuh für Turnschuh, Fan für Fan. Viele dieser Fans waren auch Republikaner.

Jesse Washington ist ein leitender Autor für The Undefeated. Sie können ihn auf einem Basketballplatz in Ihrer Nähe finden, wo er den Jungs das Leben schwer macht.

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