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Ein großer Teil der medizinischen Behandlung im Mittelalter basierte auf den von den Griechen und Römern entwickelten Ideen. Der wichtigste Aspekt dabei war die Theorie der vier Körpersäfte. Man ging davon aus, dass der Körper aus vier Säften besteht: Blut, Schleim, gelbe Galle und schwarze Galle. Diese Säfte wurden verschiedenen Körperteilen zugeordnet und hatten unterschiedliche Qualitäten: Blut (Herz: heiß und feucht); Schleim (Gehirn: kalt und feucht); gelbe Galle (Leber: heiß und trocken) und schwarze Galle (Milz: kalt und trocken).

Man glaubte, dass die vier Säfte im Körper nicht gleichmäßig verteilt waren, wenn jemand krank war. Dem Patienten wurde gewöhnlich geraten, sich auszuruhen, damit der Körper sein natürliches Gleichgewicht wiederherstellen konnte. Wenn dies nicht gelang, wurde die Ernährung des Patienten geändert. Fühlte sich der Patient zum Beispiel kalt, erhielt er warme Speisen.

Blieb die Ernährungsumstellung ohne Erfolg und war der Patient einigermaßen wohlhabend, wurde ein Chirurg hinzugezogen. Wenn der Patient nicht viel Geld hatte, wurde stattdessen ein Barbier-Chirurg (ein ungeschulter Arzt, der die meiste Zeit damit verbrachte, Haare zu schneiden) hinzugezogen.

Künstlerische Darstellung von Soldaten im Jahr 1066 (1880)
Illustration aus Gerrssdorfs Feldbuch der Chirurgie (1517)

Der Chirurg untersuchte den Patienten, und wenn er oder sie heißer als gewöhnlich war, wurde behauptet, dass sich zu viel Blut im Körper befand. Die Lösung für dieses Problem bestand darin, einen Teil des Blutes zu entfernen, indem man die Venen des Patienten mit einem Messer öffnete. Neben dem Aderlass konnten die Chirurgen auch kleinere Operationen durchführen und einfache Knochenbrüche behandeln.

Auch im frühen Mittelalter gab es Krankenhäuser. Sie dienten jedoch hauptsächlich der Isolierung und nicht der Heilung der Kranken. Wenn Menschen in ein Krankenhaus kamen, wurde ihr Besitz verschenkt, da man nicht davon ausging, dass sie überleben würden.
Eine der wichtigsten Methoden zur Behandlung von Krankheiten im Mittelalter war das Gebet. Man glaubte, dass Menschen, die an einer Krankheit litten, wahrscheinlich von Gott für Sünden bestraft wurden, die sie in der Vergangenheit begangen hatten.

Der Schwarze Tod, der etwa ein Drittel der Weltbevölkerung auslöschte, hatte dramatische Auswirkungen auf die Einstellung der Menschen zur medizinischen Behandlung. Traditionelle Methoden der Krankheitsbehandlung wie Aderlass, Abführen mit Abführmitteln, Umstellung der Ernährung des Patienten, pflanzliche Heilmittel usw. waren völlig unwirksam gegen die Krankheit.

Über die Ursache des Schwarzen Todes wurde viel diskutiert. Die Ärzte waren nicht in der Lage, die richtige Antwort zu finden. Einige waren jedoch nahe dran, die Ursache zu identifizieren. Ein Arzt aus Persien behauptete, die
Krankheit sei von „Mäusen und Tieren“, die normalerweise „unter der Erde lebten“, auf den Menschen übertragen worden. Ein Arzt aus Schweden behauptete, dass „Flöhe und Ungeziefer“ den Schwarzen Tod brachten.

Holzschnitt (um 1480)
Holzschnitt eines Mannes, der in einem Krankenhaus behandelt wird (um 1400)

Die Ärzte wurden sich bewusst, dass es wichtig war, einen Wissensschatz über Krankheiten aufzubauen. Gelehrte beschafften Kopien von Büchern, die von Ärzten in anderen Ländern geschrieben worden waren, und ließen sie ins Englische übersetzen. Das war eine wichtige Entwicklung, denn früher waren medizinische Bücher in England nur in lateinischer Sprache erhältlich, was den Kreis der Menschen, die sie lesen konnten, einschränkte.

Auf diese Weise wurden Informationen über die erfolgreiche Behandlung von Krankheiten weitergegeben. Das Hotel Dieu, ein großes Krankenhaus in Paris, war zum Beispiel ein Vorreiter im Umgang mit Patienten. Das Krankenhaus war in Abteilungen unterteilt. In jeder Abteilung wurden unterschiedliche Probleme behandelt. Menschen mit Knochenbrüchen wurden in einer Abteilung behandelt, während eine andere sich mit Infektionskrankheiten befasste.

Künstlerische Darstellung von Soldaten im Jahr 1066 (1880)
Holzschnitt, Das Kind (um 1524)

Das Hotel Dieu legte großen Wert auf Hygiene. Alle Patienten erhielten saubere Kittel und wurden regelmäßig gebadet. Wie in allen Krankenhäusern schliefen die Patienten immer noch zu dritt oder viert in einem Bett, aber die Laken wurden jede Woche gewechselt. Die Böden der Krankenstationen wurden sauber gehalten und die Wände mit Kalk gewaschen.

Die Informationen über die erfolgreiche Behandlung der Patienten im Hotel Dieu verbreiteten sich bald in anderen Ländern. Es dauerte nicht lange, bis Ärzte begannen, ähnliche Reformen in ihren Krankenhäusern einzuführen.

Der Glaube der Menschen, dass das Gebet sie vor Krankheiten schützen würde, wurde durch den Schwarzen Tod erschüttert. Einige akzeptierten das Argument, die Pest sei ein Geschenk Gottes und biete ihnen einen frühen Eintritt ins Paradies. Andere waren der Meinung, die Kirche hätte sie vor der bevorstehenden Katastrophe warnen müssen. Es wurde auch darauf hingewiesen, dass einige Priester im Dorf blieben und den Menschen halfen, während viele andere flohen. Eine der interessanten Folgen des Schwarzen Todes war die zunehmende Tendenz der Menschen, in ihren Testamenten Geld für Krankenhäuser und nicht für Kirchen zu hinterlassen. So konnten in England zwischen 1350 und 1390 zusätzlich siebzig Hospitäler gebaut werden.

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