Robben Island

Unesco erklärte Robben Island im Westkap 1999 zum Weltkulturerbe. Robben Island befindet sich in der Tafelbucht, etwa 6 km westlich von Bloubergstrand, und liegt etwa 30 m über dem Meeresspiegel. Robben Island diente fast 400 Jahre lang als Gefängnis und als Ort, an dem Menschen isoliert, verbannt und ins Exil geschickt wurden. Sie diente auch als Postamt, Weideplatz, Nervenheilanstalt und Außenposten.

Anfänglich war die Insel von einer Vielzahl von Wildtieren bewohnt, darunter Vögel, Pinguine, Robben und Schildkröten. Ihr Name „Robben“ stammt aus dem Niederländischen und bedeutet Seehund. Außerdem verfügte die Insel über reichlich Süßwasser, das aus einer Reihe von Quellen stammte. Der portugiesische Entdecker Batolomeu Dias „entdeckte“ die Insel 1488, als er mit seinem Schiff in der Tafelbucht ankerte.

Vor 1652 zogen es die meisten Schiffe, die die Tafelbucht besuchten, vor, auf Robben Island zu landen, um ihre Vorräte an Frischwasser und Fleisch aufzufüllen, anstatt mit den Einheimischen auf dem Festland zu verhandeln. Infolgedessen wurde die Insel auch zu einem wichtigen Ort für den Postaustausch, an dem Briefe von einem auslaufenden Schiff unter einem beschrifteten Stein zur Abholung und Zustellung durch ein heimkehrendes Schiff hinterlassen wurden. Dies setzte sich fort, als Jan van Riebeeck 1652 am Kap ankam, denn er musste eine Station einrichten, an der Schiffe, die von Europa nach Ostindien fuhren und nicht auf dem Festland halten wollten, frische Lebensmittel und Wasser bekommen konnten. Hier gab es reichlich Robben, Schildkröten und Pinguine zu jagen. Die Holländer begannen auch, die Insel als Weideplatz für Schafe und Rinder zu nutzen.

Gefangene reihen sich bei der Ankunft auf Robben auf Bildquelle

Das Potenzial der Insel als Sträflingsstation blieb jedoch nicht unbemerkt, und etwa 1671 begannen die Holländer, ihre verurteilten Straftäter auf der Insel unterzubringen. Es war nur eine Frage der Zeit, bis dieses Entgegenkommen auch auf politische Gefangene und andere „Unerwünschte“ ausgedehnt wurde, die aus anderen niederländischen Kolonien ans Kap verbannt worden waren. Tatsächlich schickte die niederländische Regierung Könige, Prinzen und religiöse Führer aus Ostindien als Gefangene nach Robben Island, weil sie mit der niederländischen Herrschaft in ihrem Land nicht einverstanden waren.

Als die Briten das Kap 1806 annektierten, setzten sie diese Praxis fort. Während der ersten britischen Besetzung des Kaps, von 1795 bis 1802, wurde in der Tafelbucht mit dem Walfang begonnen, und nach der Rückkehr der Briten im Jahr 1806 wurde auf Robben Island eine Walfangstation eingerichtet. Es stellte sich jedoch bald heraus, dass diese Station Sträflingen einen einfachen Fluchtweg bot, und sie wurde 1820 geschlossen.

1812 wurde der erste Versuch unternommen, die Insel als Asyl für Geisteskranke zu nutzen, und 1843 legte der Kolonialminister John Montagu einen Plan vor, sie als Kolonie für Leprakranke, Bettler, Geisteskranke und chronisch Kranke zu nutzen. Der Plan sah auch die Verlegung der Strafkolonie auf das Festland vor, wo die Arbeitskräfte der Sträflinge produktiver für Regierungsprojekte wie den Straßenbau eingesetzt werden konnten. Dieser Plan wurde angenommen, und bis 1845 war die Insel zu einem Heim für die unerwünschten und ungeliebten Bewohner der Kolonie geworden. Zu den „Geisteskranken“ zählten damals Obdachlose, Alkoholiker, Menschen, die zu krank oder zu alt waren, um zu arbeiten, und Prostituierte mit Geschlechtskrankheiten. Diese Unglücklichen wurden oft einer Behandlung unterzogen, die selbst für damalige Verhältnisse ungesund und unmenschlich war, und die Zustände auf der Insel wurden zum Gegenstand ständiger Beschwerden von fortschrittlichen Geistlichen und medizinischem Personal. Obwohl im Laufe der Zeit einige Verbesserungen vorgenommen wurden, wurde das Lazarett auf der Insel erst 1931 geschlossen.

Der Leuchtturm auf Robben Island wurde im Januar 1865 in Betrieb genommen. Der runde Turm, der von dem Kolonialingenieur John Scott Tucker entworfen wurde, wurde aus lokalem Steinbruchmaterial gebaut und war 18 m hoch. Die Volkszählung von 1875 ergab, dass Robben Island 552 Einwohner hatte. Im Jahr 1891 war diese Zahl auf 702 gestiegen, und 1904 lag sie bei 1.460.

Luftaufnahme von Robben Island mit dem Tafelberg im Hintergrund.

Nach 1931 wurden alle „Patienten“ in Krankenhäuser am Kap gebracht, und die Insel wurde vor dem Zweiten Weltkrieg als militärischer Außenposten genutzt. Dort wurden Waffen gelagert und die Regierung baute Straßen, ein Kraftwerk, eine neue Wasserversorgung und Häuser.

Ab 1961 wurde die Insel wieder als Gefängnis genutzt. Während der Apartheid wurden viele Schwarze als politische Gefangene auf Robben Island festgehalten. Auch der ehemalige Präsident Nelson Mandela war dort inhaftiert. Als die politischen Gefangenen der Apartheidregierung freigelassen wurden, wurde Robben Island zu einem Symbol für die Stärke des menschlichen Geistes.

Robben Island wurde zum Weltkulturerbe erklärt, weil die Gebäude auf der Insel an ihre traurige Geschichte erinnern und weil dieselben Gebäude auch die Kraft des menschlichen Geistes, die Freiheit und den Sieg der Demokratie über die Unterdrückung zeigen.

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