Vi har endelig fået svar på Michael Jordan og ‘Republikanerne køber også sneakers’

Y

es, han sagde det virkelig.

I ESPN-dokumentarfilmen The Last Dance indrømmede Michael Jordan endelig og uden at skamme sig, at han sagde “Republikanerne køber også sneakers”, og han kaldte det en “off the cuff”-joke til sine holdkammerater i Chicago Bulls. “Jeg tror ikke, at den udtalelse behøver at blive korrigeret, for jeg sagde det i sjov i en bus,” sagde Jordan.

Jordan beskrev også, hvorfor han holdt sig fra politik og sort fortalervirksomhed i løbet af sin spillerkarriere, som begyndte i 1984 og gjorde ham til en af de mest populære mennesker på planeten, da han vandt sit sjette mesterskab i 1998. “Jeg har aldrig tænkt på mig selv som aktivist. Jeg tænkte på mig selv som en basketballspiller,” sagde han. “Jeg var ikke politiker. Jeg spillede min sport. Jeg var fokuseret på mit håndværk.

“Var det egoistisk? Sandsynligvis,” sagde Jordan. “Men det var min energi.”

Citatet har plaget Jordan i de sidste 25 år og er blevet brugt til at beskylde ham for at være en hjerteløs kapitalist, der satte penge højere end sortes forsvar. Så sent som i 2016 benægtede Jordans talskvinde, at han sagde det. Nu hvor Jordan har forklaret sin tankegang og er blevet et milliardærbrand i fuldt omfang, kan vi fuldt ud vurdere sagaen om “Republikanere køber også sneakers” og dens indvirkning på hans arv.

Citatet opstod i 1990 i forbindelse med det amerikanske senatsvalg i North Carolina, Jordans hjemstat, hvor han vandt et NCAA-mesterskab med det flagskibsgivende statsuniversitet. Harvey Gantt, en sort demokrat, forsøgte at vælte den siddende hvide republikaner, Jesse Helms, af. At vælge fra Helms’ lange liste af racistiske overtrædelser er som at udvælge det bedste Detroit Pistons-foul på Jordan, men her er to af de mest flagrende: Helms kaldte 1964 Civil Rights Act for “det farligste stykke lovgivning, der nogensinde er blevet indført i Kongressen”, og han gjorde Carol Moseley Braun, den første kvindelige afroamerikanske senator, uvenner ved at synge “Dixie” for hende i en elevator. Gantt tabte til Helms med omkring 100.000 stemmer, 53% mod 47%.

Den demokratiske senatskandidat Harvey Gantt sagde i 1990, at han ikke var generet af, at Michael Jordan ikke støttede ham, og at han fortsat var fan. Gantt tabte til republikaneren Jesse Helms i North Carolina.

William F. Campbell/The LIFE Images Collection via Getty Images

Gantt fortalte mig, at da han rejste rundt i North Carolina det år, var der nogen i hans kampagne, der henvendte sig til Jordan for at få en støtte. Jordan sagde i dokumentaren, at han hørte om anmodningen, da “min mor bad mig om at lave et PSA for Harvey Gantt”. Jeg sagde: “Hør her, mor, jeg taler ikke af egen lomme om nogen, jeg ikke kender. Men jeg vil sende et bidrag for at støtte ham,” hvilket jeg også gjorde.”

Gantt sagde, at det ikke generede ham, at Jordan ikke støttede ham, og at han forblev en fan. “Det er blevet blæst helt ud af proportioner,” sagde Gantt, 77, der i 1963 var den første sorte studerende til at blive indskrevet på Clemson University og tjente to perioder som den første sorte borgmester i Charlotte, North Carolina.

“De får det til at lyde næsten som om, at hvis han havde støttet min kampagne, ville vi have vundet. Det ved vi ikke,” sagde Gantt. “Jeg bebrejder ham ikke det.”

I den kampagne i 1990 var Jordan 27 år gammel, en scorende supernova, der stadig forsøgte at overmuse Pistons og vinde sit første NBA-mesterskab. Han var endnu ikke blevet et globalt fænomen ved at stå i spidsen for det olympiske “Dream Team” eller spille hovedrollen i filmen Space Jam fra 1996. Men Jordan var i færd med at sætte en ny standard for mærkevareindkøb fra en atlet, især en sort atlet. For at bryde denne kommercielle barriere løb Jordan ikke fra sin sorthed som fodboldstjernen O.J. Simpson, der var det hvide USA’s sorte ven i 1970’erne. Men ved at undgå kontroversielle emner som race opretholdt Jordan et neutralt image, der hjalp ham med at gå ud over at sælge Nikes, Gatorade, McDonald’s, Chevrolet og Hanes og blive Jordan Brand selv, som genererede en omsætning på mere end 3 milliarder dollars i det seneste regnskabsår.

“Grunden til, at den kommentar har fået sit eget liv, er, at Mikes handlinger understøtter en sådan udtalelse, uanset om han sagde det i sjov eller ej. … Han var sit brand, og hans brand var succes, på højeste niveau.” – University of Southern California-professor Todd Boyd

Jordans modvilje mod at støtte Gantt blev ikke almindeligt kendt før 1995, da Jordan var en tredobbelt mester, der vendte tilbage til NBA efter sin baseballpause. Det var da Chicago Tribune beat reporter Sam Smith, i sin bog The Second Coming, skrev om hændelsen. Smith skrev, at Jordan sagde, at han ikke gik ind i politik, at han ikke kendte til emnerne – “Og, som han senere fortalte en ven, “Republikanere køber også sko”. “

I dele af det sorte Amerika føltes citatet som et mavepuster. I næsten 100 år havde mange af alle tiders store sorte atleter talt for racemæssig lighed, fra Jack Johnson og hans “utilgivelige sorthed” gennem Jackie Robinson, Bill Russell, Jim Brown, Muhammad Ali, Arthur Ashe og Kareem Abdul-Jabbar. På det tidspunkt i 1990’erne, hvor den “første sorte præsident” stadig var en hvid mand, virkede det som en del af vores uudtalte aftale med de største sorte atleter at være fortalere for raceaspektet. Det kan have været uretfærdigt, da hvide atleter næsten aldrig bliver spurgt om deres ansvar for diskrimination eller strukturel racisme. Det kan have været uklogt, da hurtighed og styrke ikke er lig med veltalenhed og indsigt. Men ligesom det nik, som sorte fremmede udveksler i hvide kvarterer, var det forventet.

“Jordan blev farvet af den hændelse i 1990. Til en vis grad kan det have hjemsøgt ham,” sagde Gantt. “Jeg troede, at det bare var en person, der traf et valg, på mere end én måde … han var nok ikke engang klar over alvoren af det, han sagde.”

Da “Republikanere køber også sneakers” blev citeret igen og igen i store aviser og bøger, fik den vage karakter af Smiths “fortalte det til en ven” tilskrivning nogle til at sætte spørgsmålstegn ved, om Jordan virkelig sagde det. Smith antydede, at han selv hørte citatet i sin bog fra 2014, There Is No Next: NBA-legender om arven fra Michael Jordan. Derefter skrev Smith i en klumme i april for NBA.com, at Jordan sagde citatet direkte til ham, som en verbal dyst i omklædningsrummet. Smith afviste min anmodning om at forholde sig til uoverensstemmelsen mellem hans erindring og Jordans, eller hvorfor han ikke tidligere sagde, at han selv havde hørt citatet.

Spørgsmålet om, hvorfor Jordan tidligere havde benægtet at have sagt citatet, sagde hans talskvinde, Estee Portnoy, at det var blevet sagt i sjov og var blevet brugt til at antyde, at Jordan godkendte Helms. Portnoy sagde, at Jordan “ikke følte sig tryg ved at bruge sin sportslige berømmelse til at blande sig i en politisk konkurrence. På det tidspunkt var han udelukkende fokuseret på at være en basketballspiller. MJ er mere end gavmild filantropisk, og efter basketball har han støttet politiske kandidater.”

Joke eller ej, i et omklædningsrum eller i en bus, citatet taler stadigvæk sit tydelige sprog.

“Der er et gammelt ordsprog om, at meget af sandheden bliver sagt i sjov,” siger Todd Boyd, professor ved University of Southern California, en førende forsker i race, basketball og populærkultur.

“Grunden til, at den kommentar har fået sit eget liv, er, at Mikes handlinger understøtter en sådan udtalelse, uanset om han sagde det i sjov eller ej,” sagde Boyd til mig. “Han var ikke kendt for at være politisk. Han var ikke kendt for at tale om racemæssige spørgsmål på den ene eller den anden måde. Han var sit brand, og hans brand var succes på højeste niveau.”

President Barack Obama (til højre) overrakte den tidligere NBA-spiller Michael Jordan (til venstre) præsidentens Frihedsmedalje, nationens højeste civile ære, under en ceremoni i Det Hvide Hus den 11. november. 22, 2016.

Saul Loeb/AFP via Getty Images

David Falk, Jordans mangeårige agent og en af arkitekterne bag hans marketingportefølje, sagde, at citatet var en afspejling af Jordans filosofi: “Der er visse ting, han gør offentligt, og der er visse ting, han gør privat.”

“Jeg tror, at Michael ønskede at bruge sin magt på sin egen måde,” fortalte Falk mig. “Hvis man koblede Michael til en løgnedetektor, er jeg sikker på, at han hadede Jesse Helms og troede, at han var racist. Og jeg er sikker på, at han virkelig ønskede, at Gantt skulle vinde. … Men når man kommer ud og gør ting offentligt, vil alle dissekere det og have en mening. Skulle du have gjort mere, skulle du have gjort mindre, skulle du ikke have gjort det overhovedet?”

Det er, hvad Jordan sagde i dokumentaren, med et belastet udtryk i ansigtet: “Det vil aldrig være nok for alle, det ved jeg, for alle har en forudfattet mening om, hvad jeg skal gøre, og hvad jeg ikke skal gøre.”

Håber, at Jordan indser, at han gik glip af en mulighed for at stå op imod en så notorisk bigot som Helms. “Man ville have ønsket at se Michael skubbe hårdere til det,” sagde den tidligere præsident Barack Obama i The Last Dance. Da Jordan fortalte sin mor, at han ikke vidste nok om Gantt til offentligt at støtte ham, var det en undvigelse, som kendte mennesker ofte bruger for at undgå vanskelige stillinger. “Det lyder som en undskyldning,” sagde Boyd. “Selv om du ikke ved noget om Harvey Gantt, så er du vokset op i North Carolina. Jeg er ret sikker på, at du kender til Jesse Helms.”

Politik er ikke den eneste måde at ændre verden på, eller nogle gange den mest effektive. Det forstod Jordan. Selv om den forståelse måske var bekvem for hans bankkonto, var det stadig sandt. Han valgte ikke at tage parti.

Fra Booker T. Washington og W.E.B. Du Bois til Martin Luther King Jr. og Malcolm X til Jordan og Jim Brown, har der altid været parallelle veje til sorte fremskridt. Der er altid blevet affyret skud mellem dem med stridende synspunkter, og Jordan har taget mange. “Han tog handel frem for samvittighed. Det er uheldigt for ham, men han må leve med det,” sagde Abdul-Jabbar til NPR i 2015. Sagde Brown til Sports Illustrated i 2002: “Penge har ændret nutidens sorte atleter. De, der som afrikanske mænd har evnen til at skabe en forandring i et samfund, der har så desperat brug for det, koncentrerer sig kun om deres egen karriere, nogle velgørenhedsorganisationer og hvor mange penge de kan tjene.”

Obama har måske en dybere forståelse end nogen anden for Jordans dilemma.

“Enhver afroamerikaner i dette samfund, der oplever betydelig succes, har en ekstra byrde,” sagde han i filmen. “Og mange gange er Amerika meget hurtige til at omfavne en Michael Jordan eller en Oprah Winfrey eller en Barack Obama, så længe det er underforstået, at du ikke bliver for kontroversiel omkring bredere spørgsmål om social retfærdighed.”

Mens Jordan spillede sin storslåede karriere, bragte millioner af fans og milliarder af dollars til NBA, og derefter tog det hidtil usete spring fra atlet til franchise-ejer, forblev han ukontroversiel – men ikke uinvolveret.

Gantt sagde, at da han stillede op mod Helms anden gang i 1996, var Jordan vært for en velgørenhedsfest på sin restaurant i Chicago. Optegnelser over kampagnefinansiering viser, at Jordan har givet donationer til Gantts kampagne i 1996 og til adskillige grupper fra det demokratiske parti frem til 2012. (Federal Elections Commissions database viser ikke nogen bidrag til Gantts valgkamp i 1990). I 2000 lavede Jordan en video, hvor han støttede Bill Bradley som præsidentkandidat i det demokratiske primærvalg. I 2012 var han vært for en indsamling til Obama for 20.000 dollars pr. person. Han har fået ansat og forfremmet snesevis af sorte ledere hos Nike, Jordan Brand, hans Charlotte Hornets-franchise og hans andre virksomheder. Han gav 5 millioner dollars som stiftende donor til National Museum of African American History and Culture. Da præsident Donald Trump gik efter LeBron James, sagde Jordan: “Jeg støtter L.J.”

I 2016 talte Jordan om Black Lives Matter-bevægelsen i en klumme for The Undefeated, der annoncerede donationer på 1 million dollars til både NAACP Legal Defense and Educational Fund og Institute for Community-Police Relations. “Jeg kan ikke længere forblive tavs,” sagde Jordan.

“Måske har han erkendt, at han ønsker et mere aktivt engagement, at han har en enorm mikrofon, som han måske skal bruge strategisk eller på anden måde til at sige ting, der kan påvirke folk,” sagde Gantt. “Jeg ved ikke, at hans mikrofon var så stor dengang, som den er i dag. Du taler om en person, der er en GOAT. I 1990 var han det ikke.”

I 2020 står den største debat om den største nogensinde mellem Jordan og James, som har gjort racemæssig retfærdighed til et centralt element i sit brand. Mens James har været meget mere racemæssig og politisk aktivist end Jordan, idet han har båret en Trayvon Martin-hættetrøje, støttet Hillary Clinton og kaldt Trump for en bums, er James ikke mulig uden Jordan. James’ økonomiske frihed blev vundet af Jordan. James’ indflydelse på NBA-ejerne, hans globale rækkevidde, hans livslange Nike-kontrakt til en milliard dollars – alt dette står på Michael Jordans hidtil usete succes.

Han skabte det spil for spil, sneaker for sneaker, fan for fan. Mange af disse fans var også republikanere.

Jesse Washington er lederskribent for The Undefeated. Du kan finde ham, hvor han giver dudes the bizness på en basketballbane i nærheden af dig.

Leave a Reply

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.