Robben Island

Unesco erklærede Robben Island i Western Cape for verdensarv i 1999. Robben Island ligger i Table Bay, ca. 6 km vest for Bloubergstrand, og ligger ca. 30 m over havets overflade. Robben Island har været brugt som fængsel og et sted, hvor folk blev isoleret, forvist og sendt i eksil i næsten 400 år. Den blev også brugt som postkontor, græsningsområde, sindssygehospital og forpost.

I begyndelsen var øen beboet af en række forskellige vilde dyr, herunder fugle, pingviner, sæler og skildpadder. Dens navn “robben” er afledt af det nederlandske og betyder sæl. Den havde også en rigelig forsyning af ferskvand fra en række kilder. Den portugisiske opdagelsesrejsende Batolomeu Dias “opdagede” øen i 1488, da han ankrede sit skib i Table Bay.

For 1652 foretrak de fleste skibe, der besøgte Table Bay, at gå i land på Robben Island for at genopfylde deres forsyninger af ferskvand og kød i stedet for at handle med de indfødte indbyggere på fastlandet. Som følge heraf blev det også et vigtigt punkt for udveksling af post, hvor breve fra et udgående skib blev efterladt under en sten med inskription, som et hjemgående skib kunne hente og aflevere. Dette fortsatte efter Jan van Riebeeck ankom til Kap i 1652, da han var nødt til at oprette en station, hvor skibe, der rejste fra Europa til Ostindien, og som han ikke ønskede at stoppe på fastlandet, kunne få frisk mad og vand. Der var masser af sæler, skildpadder og pingviner, som man kunne jage. Hollænderne begyndte også at bruge øen som græsningsstation for får og kvæg.

Fanger stillede sig op i kø ved ankomsten til Robben Image source

Og øens potentiale som straffestation gik dog ikke ubemærket hen, og omkring 1671 begyndte hollænderne at placere deres dømte forbrydere på øen. Det var kun et spørgsmål om tid, før denne høflighed blev udvidet til også at omfatte politiske fanger og andre “uønskede”, der blev forvist til Kapstaden fra andre nederlandske kolonier. Faktisk sendte den hollandske regering konger, prinser og religiøse ledere fra Ostindien til Robben Island som fanger, fordi de ikke var enige med det hollandske styre i deres land.

Da briterne annekterede Kap i 1806, fortsatte de denne praksis. Under den første britiske besættelse af Kap, fra 1795 til 1802, blev der påbegyndt hvalfangst i Table Bay, og efter deres tilbagevenden i 1806 blev der oprettet en hvalfangststation på Robben Island. Det viste sig dog hurtigt, at denne gav straffefanger en nem flugtvej, og den blev lukket i 1820.

I 1812 blev der gjort det første forsøg på at bruge øen som et asyl for psykisk syge, og i 1843 fremlagde koloniminister John Montagu en plan om at bruge den som en koloni for spedalske, fattige, psykisk uarbejdsdygtige og kronisk syge. Planen indeholdt også bestemmelser om flytning af straffekolonien til fastlandet, hvor straffefangerarbejdskraft kunne bruges mere produktivt til regeringsprojekter, f.eks. vejbyggeri. Denne plan blev accepteret, og i 1845 var øen blevet et hjem for koloniens uønskede og uelskede. De, der dengang blev anset for at være “psykisk syge”, kunne omfatte hjemløse, alkoholikere, folk, der var for syge eller gamle til at arbejde, og prostituerede med seksuelt overførte sygdomme. Disse uheldige blev ofte udsat for behandling, som var usund og umenneskelig selv efter datidens standarder, og forholdene på øen blev genstand for konstante klager fra progressive præster og læger. Selv om der med tiden blev gennemført nogle forbedringer, blev øens lazaretto først lukket i 1931.

Fyrtårnet på Robben Island blev taget i brug i januar 1865. Det cirkulære tårn, der var designet af koloniingeniøren John Scott Tucker, blev bygget af sten fra lokale stenbrud og var 18 m højt. Folketællingen i 1875 viste, at Robben Island havde en befolkning på 552 indbyggere. I 1891 var dette tal steget til 702, og i 1904 var der 1.460 indbyggere.

Luftfoto af Robben Island med Taffelbjerget i baggrunden.

Efter 1931 blev alle “patienterne” sendt til hospitaler i Kapstaden, og øen begyndte at blive brugt som militær forpost før Anden Verdenskrig. Der blev opbevaret våben, og regeringen byggede veje, et kraftværk, en ny vandforsyning og huse.

I 1961 begyndte den at blive brugt som fængsel igen. Under apartheid blev mange sorte mennesker holdt på Robben Island som politiske fanger. Den tidligere præsident Nelson Mandela blev holdt der. Fængslet var internationalt berygtet for sine barske forhold, og da apartheidregeringens politiske fanger blev løsladt, blev Robben Island et symbol på den menneskelige ånds styrke.

Robben Island blev erklæret verdensarv, fordi bygningerne på øen er et minde om øens triste historie, og fordi de samme bygninger også viser den menneskelige ånds styrke, frihed og demokratiets sejr over undertrykkelse.

Leave a Reply

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.