Compañía del Mississippi

Banque RoyaleEdit

Mapa de John Senex (1721), con una dedicatoria a William Law, probablemente un pariente de John Law (posiblemente su hermano), que tuvo gran parte de la culpa del pánico financiero conocido como la «burbuja del Mississippi».

En mayo de 1716, el economista escocés John Law, que había sido nombrado interventor general de las finanzas de Francia bajo el mando del duque de Orleans, creó la Banque Générale Privée («Banco General Privado»). Fue la primera institución financiera que desarrolló el uso del papel moneda. Era un banco privado, pero las tres cuartas partes del capital estaban constituidas por billetes del Estado y notas aceptadas por éste. En agosto de 1717, Law compró la Compañía del Mississippi para ayudar a la colonia francesa de Luisiana. Ese mismo año, Law concibió una compañía comercial por acciones llamada Compagnie d’Occident (La Compañía del Misisipi o, literalmente, «Compañía del Oeste»). Law fue nombrado director principal de esta nueva compañía, a la que el gobierno francés concedió el monopolio comercial de las Indias Occidentales y América del Norte.

El banco se convirtió en el Banque Royale (Banco Real) en 1718, lo que significa que los billetes estaban garantizados por el rey, Luis XV de Francia. La compañía absorbió la Compagnie des Indes Orientales («Compañía de las Indias Orientales»), la Compagnie de Chine («Compañía de China») y otras compañías comerciales rivales y se convirtió en la Compagnie Perpétuelle des Indes el 23 de mayo de 1719 con el monopolio del comercio francés en todos los mares. Simultáneamente, el banco comenzó a emitir más billetes de los que podía representar en moneda; esto condujo a una devaluación de la moneda, a la que siguió finalmente una corrida bancaria cuando el valor del nuevo papel moneda se redujo a la mitad.

Representación de la famosísima isla de Mad-head, situada en el mar de las acciones, descubierta por Mr. Law-rens, y habitada por una colección de todo tipo de personas, a las que se les da el nombre general de accionistas, 1720.

Mississippi BubbleEdit

El largo reinado y las guerras de Luis XIV habían llevado casi a la quiebra a la monarquía francesa. En lugar de reducir el gasto, el duque de Orleans, regente de Luis XV, respaldó las teorías monetarias del financiero escocés John Law. En 1716, Law obtuvo una carta para la Banque Royale en la que la deuda nacional se cedía al banco a cambio de privilegios extraordinarios. La clave del acuerdo del Banque Royale era que la deuda nacional se pagaría con los ingresos derivados de la apertura del valle del Misisipi. El Banco estaba vinculado a otras empresas de Law: la Compañía del Oeste y las Compañías de Indias. Todas eran conocidas como la Compañía del Mississippi. La Compañía del Mississippi tenía el monopolio del comercio y de las riquezas minerales. La Compañía tuvo un gran auge sobre el papel. Law recibió el título de Duc d’Arkansas. Bernard de la Harpe y su grupo partieron de Nueva Orleans en 1719 para explorar el río Rojo. En 1721, exploró el río Arkansas. En los asentamientos de Yazoo, en Mississippi, se le unió Jean Benjamin, que se convirtió en el científico de la expedición.

En 1718, sólo había 700 europeos en Luisiana. La Compañía del Mississippi dispuso de barcos para traer 800 más, que desembarcaron en Luisiana en 1718, duplicando la población europea. La ley animó a algunos germanoparlantes, entre ellos alsacianos y suizos, a emigrar. Dieron nombre a la Costa Alemana y al Lago de los Alemanes en Luisiana.

Los prisioneros fueron liberados en París a partir de septiembre de 1719, y alentados por Law a casarse con mujeres jóvenes reclutadas en los hospitales. En mayo de 1720, tras las quejas de la Compañía del Mississippi y de los concesionarios sobre esta clase de inmigrantes franceses, el gobierno francés prohibió tales deportaciones. Sin embargo, hubo un tercer envío de prisioneros en 1721.

Law exageró la riqueza de Luisiana con un eficaz esquema de marketing, que llevó a una salvaje especulación con las acciones de la compañía en 1719. El esquema prometía el éxito de la Compañía del Mississippi al combinar el fervor de los inversores y la riqueza de sus perspectivas de Luisiana en una compañía comercial sostenible por acciones. La popularidad de las acciones de la compañía fue tal que provocó la necesidad de más billetes de papel, y cuando las acciones generaban beneficios se pagaba a los inversores en billetes de papel. En 1720, el banco y la compañía se fusionaron y Law fue nombrado por Felipe II, duque de Orleans, entonces regente de Luis XV, contralor general de las finanzas para atraer capital. El pionero banco emisor de billetes de Law prosperó hasta que el gobierno francés se vio obligado a admitir que el número de billetes de papel que emitía la Banque Royale superaba el valor de la cantidad de moneda metálica que poseía.

La «burbuja» estalló a finales de 1720, cuando los opositores al financiero intentaron convertir sus billetes en especie (oro y plata) en masa, obligando al banco a suspender el pago de sus billetes de papel. A finales de 1720, Philippe d’Orléans había destituido a Law de sus cargos. Law huyó entonces de Francia hacia Bruselas, y finalmente se trasladó a Venecia, donde vivió de sus apuestas. Fue enterrado en la iglesia de San Moisè de Venecia.

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