Aprovechando la escena de los bares del centro de Princeton

Salud de Triumph Brew Pub: Alex González, a la izquierda, que trabaja en PJ’s, y Jasmine Camacho, que trabaja en el Centro Andlinger de Princeton, con Mike y Melissa Morales, de Bridgewater. (Foto de Suzette J. Lucas.)

Todo el mundo conoce la imagen de la ciudad anónima. Es sólo una imagen, por supuesto, e incluso en las ciudades más grandes, nadie es anónimo por mucho tiempo. Las ciudades se dividen en barrios, los barrios se dividen en manzanas, y las manzanas se dividen en enclaves de personas que se conocen -o al menos saben de ellas- a través de rutinas diarias o lugares de encuentro comunes.

Uno de esos lugares de encuentro es el bar, un punto de contacto social para los veteranos, los recién llegados, para los que están de paso o para los que se enfrentan repentinamente a un cambio de circunstancias por un divorcio (por ejemplo) o el último hijo que abandona el nido (un ejemplo más feliz). El camarero, como el cartero, conoce a más gente que nadie en la sala. Y los mejores saben cuándo presentar a un cliente a otro cliente, y cuándo no.

Aprendí esta lección hace años, cuando empezaba a escribir, viviendo en una habitación individual en una casa de Bayard Lane, con una oficina de una habitación individual al otro lado de la ciudad, en el 240 de Nassau Street. Entre mi oficina y Bayard Lane había media docena de bares, y se convirtieron en mi comedor y sala de estar entre el final de la jornada laboral y la hora de acostarse. Los clientes y camareros de esos bares se convirtieron en una gran familia para un tipo que, de otro modo, sería un solitario escritor independiente.

Uno de mis compañeros de bar era Charlie Huth (se pronuncia «youth»), que trabajaba como camarero en el Nassau Inn. Como muchos de los camareros de la posada, Charlie tenía una historia de fondo. Había ido a Columbia, reclutado como jugador de fútbol. Después de que una lesión lo dejara fuera de juego, abandonó la escuela, atendió un bar en los alrededores de Columbia por un tiempo, y luego siguió a una chica a Princeton.

Cuando la relación se esfumó, Charlie decidió regresar a Nueva York, atender un bar de nuevo, y posiblemente volver a la escuela. Me dio los nombres de tres bares en los que tenía conexiones estrechas: estaría saliendo o trabajando en uno de esos tres lugares. Debería buscarlo la próxima vez que tuviera tiempo libre en Nueva York.

En aquellos días iba a menudo a la ciudad, intentando conseguir encargos de las grandes revistas o hacer trabajos de día para alguna de las publicaciones de Time Inc. Una tarde, con algo de tiempo libre, decidí visitar a Charlie.

'Aficionados a la cerveza' en el bar: Carol Petrosyan, de Ewing, a la izquierda, y Jamie Williams, de Boston, con una selección de siete cervezas propias de Triumph. (Foto de Suzette J. Lucas.)
«Aficionados a la cerveza» en la barra: Carol Petrosyan, de Ewing, a la izquierda, y Jamie Williams, de Boston, con una selección de siete cervezas de Triumph. (Foto de Suzette J. Lucas.)

Entré en el primer bar y anuncié que buscaba a Charlie Huth. «Nunca he oído hablar de él», dijeron el camarero y algunos de los clientes habituales. Pensando que debía de haberme equivocado en el nombre del bar, pasé al segundo bar. Allí tampoco me sonaba el nombre.

En este punto empecé a pensar que Charlie podría haber exagerado su presencia en la escena de los bares cerca de Columbia. En el tercer bar no me molesté en preguntar si alguien lo conocía. En su lugar, me convertí en otro bebedor anónimo en la gran ciudad. A mitad de mi cerveza sonó el teléfono, el camarero contestó, miró en mi dirección y me preguntó mi nombre. Se lo dije. «Espera aquí», dijo. «Charlie está en camino». Todo el mundo conocía a Charlie.

Princeton no se parece en nada a Manhattan, y la escena de los bares alrededor de la Universidad de Princeton no se parece en nada a la de Columbia. De hecho, el ambiente de los bares de Princeton no se parece al de la mayoría de las ciudades universitarias. En Princeton, la universidad se encarga de sus propios eventos sociales en el campus y de las fiestas más importantes en los clubes de comida para estudiantes.

Pero los bares de Princeton siguen ofreciendo una ventana a la comunidad, y la vista puede ser muy diferente dependiendo de su punto de vista. Vamos a tomar una copa.

Los bares del hotel

Nassau Inn, el Yankee Doodle Tap Room, 10 Palmer Square East, 609-921-7500, www.nassauinn.com. El bar abre a mediodía todos los días y mantiene un horario ampliado, normalmente hasta cerca de la medianoche. El bar ofrece un menú nocturno los viernes y sábados de 10 a 11 p.m. La hora feliz es de lunes a jueves de 4 a 7 p.m., los viernes de 12 a 6 p.m. y los sábados de 4 a 6 p.m. El Tap Room ofrece una docena o más de cervezas de barril y deportes en media docena de televisores. También hay un patio al aire libre, uno de los pocos lugares de la ciudad donde se puede beber al aire libre.

En una ciudad como Princeton, el bar del hotel sirve no sólo como lugar para matar el tiempo para los forasteros, sino también como lugar de reunión para la gente que vive cerca. El Taproom hace precisamente eso: aquí hay un poco para todos.

Una tarde reciente, el vestíbulo estaba repleto de visitantes asiáticos, y en el bar había unos cuantos jubilados que se reunían bajo el famoso mural de Norman Rockwell (protegido por un cristal, es reconfortante saberlo). No tardabas mucho en tomar tu primera copa antes de estar capacitado para entablar una conversación con alguien más adelante -o al otro lado- de la barra en forma de U.

Un turista entra y hace una foto del mural de Rockwell. Un retrato de Bill Bradley de pies a cabeza con su uniforme de baloncesto de Princeton -con una mirada desolada- adorna la pared de enfrente.

Durante la hora feliz, de 4 a 7 de la tarde, se ofrecen varias ofertas de bebidas: una taza de Yuengling de 2 dólares te da una idea. Y los martes de cerveza «artesanal» se puede conseguir cualquier cerveza artesanal por 5 dólares.

También hay música en directo los jueves de 6 a 8 p.m. Es cómodo, y un bebedor solitario en la barra puede involucrarse en la charla del bar – o no – dependiendo de su estado de ánimo y circunstancias.

The Peacock Inn, 20 Bayard Lane, 609-924-1707, www.thepeacockinn.com. Bar abierto de 5 a 10 o 10:30 p.m. Hora feliz de lunes a viernes, de 5 a 7 p.m. Recibió el «Premio a la Excelencia» de Wine Spectator durante cinco años consecutivos, de 2011 a 2015.

The Peacock Inn no es un gran hotel (solo 16 habitaciones) y el bar no es un gran bar (11 asientos más media docena de mesas alrededor de la sala). Además el lugar es conocido por su restaurante más que por su bar o habitaciones de hotel. Por todas esas razones no recomendaría el Peacock como el lugar para pasar el rato y conseguir el ambiente de la comunidad. Pero lo recomendaría como un lugar tranquilo para reunirse con un colega de negocios o tener una cita.

Dependiendo de la hora del día, es posible que quieras tener tu coche aparcado. Una vez acomodado en el bar, podrá apreciar el arte de las paredes, incluida una colección de grabados de Ben Shahn, el destacado artista del siglo XX que vivió en la cercana Roosevelt, Nueva Jersey. La obra de Shahn se complementa con la de otro artista afincado en Roosevelt, Stefan Martin. Sus imágenes -que incluyen un retrato de Shahn y conjuntos de cameos de escritores famosos- se extienden por las escaleras y llegan inesperadamente a los baños.

La colección procede del propietario del Peacock, Barry Sussman, que lleva años coleccionando obras de artistas de Roosevelt.

Cuando Sussman renovó el sótano del hotel, donde una vez existió un segundo bar, el Peacock Alley, como bar clandestino con su propia entrada privada en el lado izquierdo del hotel, los trabajadores descubrieron tres dibujos en las paredes de yeso de la habitación. Se cree que el artista fue John Held Jr., un ilustrador del New Yorker y también el creador de la portada de «Tales from the Jazz Age» de F. Scott Fitzgerald. Los murales -entre ellos uno del matemático de Princeton John von Neumann conduciendo un coche mientras lee un libro- fueron cortados de la pared, trasladados al piso superior y colgados sobre las chimeneas.

Josh Bussing, a la izquierda, y Christian Brinkerhoff, que trabajan en el equipo de jardinería de Jasna Polana, se relajan en Triumph. (Foto de Suzette J. Lucas.)
Josh Bussing, a la izquierda, y Christian Brinkerhoff, que trabajan en el equipo de jardinería de Jasna Polana, se relajan en Triumph. (Foto de Suzette J. Lucas.)

Lugares nocturnos

Triumph Brewing Company, 138 Nassau Street, 609-924-7855, www.triumphbrewing.com. Abierto los siete días de la semana hasta las 2 a.m. Hora feliz de domingo a jueves de 10 a 11 p.m. (4 pintas, 5 aperitivos, 6 bebidas sin alcohol) Primer miércoles de cada mes: Durante los partidos de béisbol de la tarde de los días laborables, las pintas cuestan 3 $ y los perritos calientes 2 $.

Técnicamente, el Triumph no es un bar, sino un pub cervecero, por lo que sólo sirve su propia cerveza artesanal elaborada en una de las grandes cubas que se elevan sobre la barra (además de un servicio de bar completo para vinos y licores y sustanciosos menús de comida y cena). Lo que me parece sorprendente es la cantidad de gente que viene de fuera de la ciudad. Además, mientras el movimiento de la cerveza artesanal se desarrolla en casi todos los bares de la ciudad, con la única limitación de las marcas que parece ser el número de palabras exóticas en el diccionario, los aficionados al pub cervecero son otra raza de bebedores de cerveza.

Una noche reciente veo una pizarra que anuncia una nueva oferta del pub: Nutt’s Brown Ale a 6,50 dólares el vaso. Pido uno. Nicole, la camarera, coge una manivela de la barra y tira de la palanca. Tira de verdad. Es un motor de bombeo o una bomba manual, y la necesita para sacar esta cerveza naturalmente carbonatada del barril de abajo.

El nombre «Nutt» me suena. Efectivamente, lleva el nombre del director general de Triumph, Eric Nutt. No hay nada fuera de la ciudad en este lugar.

Hablando de bares: ¿Seguirá Triumph con su anunciado traslado al edificio que solía albergar la Oficina de Correos de Princeton en Palmer Square, frente al Nassau Inn?

Tal vez no, según algunos en la ciudad. El acuerdo se anunció en marzo, pero la venta del edificio del Servicio Postal de EE.UU. al inversor con sede en California que se convertiría en el nuevo propietario del pub cervecero aparentemente aún no se ha cerrado. Y un cartel de «se alquila» todavía cuelga de la pared de la antigua oficina de correos.

The Ivy Inn, 248 Nassau Street, 609-921-8555, www.ivyinnprinceton.com. Abierto los siete días de la semana, de martes a sábado de 11 a.m. a 2 a.m., los domingos al mediodía hasta la medianoche, los lunes de 11 a.m. a 12:30 a.m. La noche de los lunes ofrece cerveza artesanal de la semana, de 7 p.m. al cierre, latas a 3 dólares. Viernes y sábados por la noche: música con grupos en directo y DJs, 3 $ de entrada. El bar cuenta con ocho televisores, dardos, billar y una gramola: Ninguna. Como dice la dirección (y afirma que ha registrado la frase) «cada hora es la hora feliz» en el Ivy.

Todo el mundo pregunta: ¿Quién va al Ivy? La respuesta: Cualquiera parece ser bienvenido a este bar informal creado en una antigua gasolinera a unas pocas manzanas de la calle Nassau, en el corazón de la ciudad.

En una reciente tarde de sábado, algunos de los veteranos están charlando en el bar, con partidos de béisbol en las televisiones. La discusión versa sobre «quaits», la forma en que los antiguos habitantes de Princeton pronuncian el nombre del juego que la mayoría de la gente conoce como «quoits». Lo comparan con las herraduras: la gran diferencia es la distancia entre los bolos: 21 pies en los «quaits» y 40 pies para las herraduras.

Se nota que estos tipos provienen de la construcción. Se refieren a alguien como un buen mecánico, pero no están hablando de coches o motores. Podrían estar hablando de un fontanero, un electricista o un techador. Mucho antes de que hubiera coches que arreglar, la palabra «mecánico» se refería a las personas que trabajaban con sus manos. Los veteranos de Princeton todavía la utilizan así.

Mientras los viejos charlan, entra un joven con tres mujeres jóvenes detrás. Las cabezas se giran, la conversación se detiene. El chico y sus jóvenes amigos están tomando un descanso en la zona de asientos al aire libre detrás de la barra. Ese es el tipo de lugar que es el Ivy: una mezcla saludable.

El Ivy celebrará 50 años de actividad el sábado 6 de agosto, de 2 de la tarde a 2 de la madrugada. Le comento al camarero que el local original tenía un retrato de Bill Bradley en la pared, con otra expresión de desamparo que posiblemente supere la tristeza del retrato del Nassau Inn. El camarero señala una pared del local actual: Ahí está – la misma mirada triste.

Hablar de bar: ¿A las au pairs de la ciudad les sigue gustando pasar el rato en el Ivy? Sí, ahora suelen ser los jueves y los viernes.

Jonathan Pace y su esposa Kath, de Franklin, con su hija Hannah y su colega Adrianne Hackett, a la izquierda, ambas profesoras de escuela en Brooklyn. (Foto de Suzette J. Lucas.)
Jonathan Pace y su esposa Kath, de Franklin, con su hija Hannah y su colega Adrianne Hackett, a la izquierda, ambas maestras de escuela en Brooklyn. (Foto de Suzette J. Lucas.)

Alchemist & Barrister, 28 Witherspoon Street, 609-924-5555, www.theaandb.com. El bar está abierto hasta las 2 de la madrugada todas las noches menos el domingo, que es medianoche. Menú nocturno: De domingo a jueves de 10 p.m. a medianoche, viernes y sábado de 10:30 p.m. a medianoche. Hora feliz de lunes a viernes de 4 a 7 p.m., y de domingo a jueves de 10 p.m. a la hora de cierre. Las ofertas de la hora feliz incluyen cervezas de barril y vinos de la casa a 5 dólares, así como aperitivos como empanadas, deslizadores de cerdo, camarones ennegrecidos y quesadillas de pollo, entre otros, todo por 5 dólares.

Hasta hace poco, el A&B era un notable establecimiento de bebidas de dos cabezas. En la parte delantera, que da a la calle Witherspoon, el antiguo y tranquilo comedor ha sido sustituido por una gran barra en forma de U. Se instalaron ventanas en dos lados, se colgaron televisores de los techos y el lugar se transformó en un moderno emporio de cerveza artesanal de gran volumen.

Si se buscaba un lugar más tranquilo y oscuro, con algo de comida o conversación sin prisas, se subía por el callejón junto al bar y se entraba en lo que la gente llamaba el pub, una sala que había cambiado muy poco desde que Frank Armenante (abogado) y su primo Walter Krieg (químico) se hicieron cargo del local a principios de los años setenta. Los amigos que conocen los verdaderos pubs ingleses pensaban que el A&B era el equivalente más cercano de Princeton a un «snuggery», una parte acogedora del bar donde la gente podía pasar un momento tranquilo o dos.

Ya no. A principios de este año, Armenante arrancó el antiguo bar, elevó el techo, extendió las paredes hasta el callejón y creó una sala aún más grande que la del frente. A juzgar por la afluencia de público en un reciente sábado por la noche, Armenante ha valorado correctamente el mercado. Una ruidosa multitud de veinteañeros y treintañeros se mezclaba y combinaba con las docenas de cervezas artesanales de barril. Las viejas moscas de los bares hace tiempo que desaparecieron.

Mirando a la multitud me doy cuenta de que los bares de la ciudad no son sólo establecimientos que apoyan y complementan a la universidad, a los lugares culturales y a los sitios históricos que comúnmente se consideran atracciones turísticas. Estos lugares de encuentro son destinos propios.

Nadeen Shapson de Jackson Township, a la izquierda, y Jennifer Burks, que trabaja en Lincoln Financial en Filadelfia. (Foto de Suzette J. Lucas.)
Nadeen Shapson de Jackson Township, a la izquierda, y Jennifer Burks, que trabaja en Lincoln Financial en Filadelfia. (Foto de Suzette J. Lucas.)

Restaurante/Bar

J.B. Winberie, 1 Palmer Square, 609-921-0700, www.princeton.winberies.com. Abierto los siete días de la semana, el bar abre de lunes a sábado, del mediodía a las 2 de la madrugada, el domingo de 10 a 11 de la noche: Lunes de 16:00 a cierre, de martes a jueves de 16:00 a 19:00 y de 22:00 a cierre, viernes de 16:00 a 20:00

El sitio web promete que Winberie’s ofrece «27 grifos que siempre cambian», con «cervezas difíciles de conseguir y de edición limitada». Una noche reciente vi una «Southern Tier Gemini Blended Imperial Ale», con un precio de 20 dólares por una botella de 22 onzas. Con una graduación de 9% de alcohol, me pareció un poco dura en más de un sentido. Opté por la Southern Tier IPA, con sólo 7,3 por ciento de alcohol y 7 dólares por una porción de tamaño normal.

Joe, el barman, ha estado allí desde que Winberie’s abrió en 1984. Creo que son más de 30 años – posiblemente la mayor permanencia de cualquier camarero en Princeton. Winberie’s era el nuevo chico de la ciudad cuando Joe empezó allí, ruidoso y atractivo para los jóvenes profesionales que se trasladaban a las oficinas corporativas de la Ruta 1, así como a Palmer Square. Ha cambiado muy poco en 32 años, pero la escena de bares de Princeton a su alrededor ha cambiado mucho. Hoy se diría que Winberie’s es tranquilo.

Mediterra, 29 Hulfish Street, 609-252-9680, www.mediterrarestaurant.com. Bar abierto de lunes a jueves de 11 a.m. a 11 p.m., viernes y sábado de 11 a.m. a medianoche, domingo de mediodía a 10 p.m. Flamenco los martes y pop/jazz latino los jueves, de 7 a 10 p.m.

Hora feliz de lunes a jueves de 4:30 a 6:30 p.m. y de 9 a 11 p.m., Viernes y sábado de 10 p.m. a medianoche, domingo de 8 a 10 p.m. El menú incluye tapas especiales de 2 dólares.

En el corazón de Palmer Square, Mediterra ofrece una animada zona de bar frente a su siempre concurrido comedor. Los martes por la noche, un trío flamenco anima la escena y los jueves por la noche, los músicos vuelven a formar un conjunto de pop y jazz. ¿Saltar? Sí, se sabe que la gente baila (!) en los pequeños espacios entre las mesas.

La página web se refiere al bar de este lugar como una taberna, y si se le permitiera tomar su bebida o capuchino tranquilamente en la zona de asientos al aire libre pensaría que está en Italia.

Pero esto es Princeton, no Pettoranello, y la economía no permite que un lugar tan grande deje pasar a los clientes de la cena por algunos bebedores casuales. (A no ser que vengas en el momento tranquilo entre la comida y la cena y lo pidas amablemente.)

Mistral, 66 Witherspoon Street, 609-688-8808, www.mistralprinceton.com. Horario del bar: De lunes a jueves, de 4 p.m. al cierre, generalmente alrededor de las 11 p.m. Viernes y sábado de 11:30 a.m. a medianoche. Domingo de 10 a.m. a 10 p.m.

Hora feliz de lunes a 4 p.m. hasta el cierre, de martes a jueves de 4 a 6 p.m. Vinos por copa, $5; cócteles de la casa, $7, $1 de descuento en cervezas de barril. Ofertas diarias de comida.

No es frecuente que un camarero sea noticia de ningún tipo, y es aún menos frecuente que un camarero sea noticia por dejar un establecimiento, pero eso es lo que hizo Jamie Dodge en Mistral.

Dodge, un conocedor autodidacta de los cócteles y los licores, se convirtió en el camarero del restaurante Elements original en Bayard Lane. Dodge atrajo la atención con su talento para los cócteles únicos y su apreciación de la historia de las bebidas mezcladas. Cuando Elements se trasladó al local situado encima de Mistral, en la calle Witherspoon, el bar se amplió para dar servicio a ambos establecimientos y se convirtió en una presencia destacada en la calle.

Dodge dejó Mistral y Elements a principios de este año para convertirse en «artesano de la coctelería» en el moderno Barrio Costero de Asbury Park.

De vuelta a Mistral los «cócteles artesanales» siguen brotando, bajo las hábiles manos de «mixólogos» como Russ Howell, un graduado de la U. Mass-Amherst de 2007, que se formó en la tienda de vinos Corkscrew, en Hulfish Street, y luego trabajó la mayor parte del año pasado bajo la tutela de Dodge.

Mi acompañante y yo nos aventuramos a entrar un viernes por la tarde y Howell nos presenta la ginebra Barr Hill, que procede de un criador de abejas de Vermont. Pasamos de la ginebra, pero mi acompañante pide un sazerac (un cóctel a base de centeno o coñac – 11 dólares en Mistral). Russ no pestañea y prepara uno perfectamente de memoria.

Como voy al bar más por la conversación que por los cócteles, esto podría resultar tedioso. Cuando un tipo como yo pide un gin-tonic, no quieres soportar una pregunta de prueba: «¿Qué ginebra prefieres?» Realmente, la ginebra es la ginebra. Pero en Mistral todo se desarrolla sin problemas. Se hacen sugerencias, se proporcionan muestras para la degustación, se comparten las historias de fondo de cada espíritu.

Es un agradable interludio de aproximadamente una hora. Un par de bebidas para cada uno, dos pequeños platos de comida para compartir, y una cuenta de unos 100 dólares, incluyendo la propina. En una ciudad como Princeton, me doy cuenta, este es el bar de un trabajador moderno, y más vale que estés trabajando para ser un habitual. Por cierto, uno de los clientes durante nuestra visita es Laurent Chapuis, el propietario de la tienda de vinos Corkscrew, que presumiblemente es un bebedor exigente cuando tiene tiempo libre de su propio negocio.

Teresa Caffe, 23 Palmer Square East, Princeton. 609-921-1974. www.teresacaffe.com. El brunch es el sábado y el domingo de 9 a 15 h. Almuerzo de lunes a viernes de 11 a 16 h. Cena de lunes a jueves de 16 a 23 h, viernes de 16 a 24 h, sábado de 15 a 24 h, domingo de 15 a 22 h. Hora feliz: Ninguna.

Conozca a otro camarero que es noticia en los restaurantes cuando se traslada de un lugar a otro. A mediados de la década de 1980, Chris Canavari, un chico de Hoboken, y su esposa se mudaron al centro de Nueva Jersey cuando el trabajo de su mujer en Merrill Lynch se trasladó de Manhattan al nuevo campus de Scudders Mill Road. Canavari, cuyo padre era proveedor de carne, podría haberse dedicado a ese negocio si no hubiera empezado a trabajar como camarero en el negocio de catering de un familiar en Secaucus. Cuando llegó a la zona de Princeton se enteró de que Lahiere’s, el restaurante francés de alta gama donde ahora se encuentra Agricola, buscaba un camarero.

Lo contrataron allí en 1987 y fue el camarero hasta que la familia Christen cerró el negocio en 2010. Bajo la dirección de Canavari, Lahiere’s era uno de esos bares en los que podías pasar una o dos horas y empaparte de toda la escena local que quisieras.

Con una de las tres mejores bodegas del estado, según la revista Wine Spectator, Lahiere’s atraía a una clientela de primer nivel. Cuando se le pide que nombre a algunos de los famosos que han pasado por Lahiere’s para comer y beber, Canavari los desglosa por categorías. Deportes: Franco Harris, Keith Hernández, Edwin Moses, Steve Garvey. Líderes mundiales: El rey Hussein y la reina Noor. Entretenimiento: Bruce Springsteen, Barishnykov, Glenn Close, Donald Sutherland, Carol Burnett, James Taylor, Russell Crowe, Meg Ryan, Walter Matthau, Beverly Sills, etc.

Cuando Lahiere’s cerró, uno de los semanarios locales hizo un reportaje: ¿Dónde fue Chris el camarero? La respuesta, durante un tiempo, fue el Peacock Inn, pero, como dice ahora, no estaba «cómodo» allí. Ahora está en Teresa’s y se siente muy cómodo.

En casi 30 años atendiendo bares en Princeton, Canavari cuenta que los mayores cambios son la transformación de lugares tranquilos como Lahiere’s en lugares de mayor volumen, con muchas bebidas fluyendo; la aparición de las cervezas artesanales (es inversor en Brix City Brewing, una cervecería artesanal en Little Ferry, Nueva Jersey); y la llegada de los cócteles especiales.

Lo que no ha cambiado es que algunos bares favorecen la conversación. Otros no. Una cosa que ayuda es un barman que pueda recordar tu nombre. Canavari es uno que lo hace. Otro factor: Si el camarero es un buen conversador, es probable que los clientes del bar también lo sean. Canavari dice que en un restaurante el nivel de comodidad comienza en la cima y fluye hacia el personal. Creo que también puede fluir a través de la barra.

La camarera del Triumph, Maria Alvarez.
La camarera del Triumph, Maria Alvarez.

Witherspoon Grill, 57 Witherspoon Street, 609-924-6011, www.witherspoongrill.com. Abre los domingos y lunes de 11 a.m. a 9 p.m., de martes a jueves de 11 a.m. a 10 p.m., y los viernes y sábados de 11 a.m. a 10:30 u 11 p.m.

Hora feliz de lunes a viernes de 3 a 6 p.m.: cervezas de barril a 3 dólares (sólo Yuengling, Stella Artois y Amstel Light), vino a 4 dólares, sangría a 5 dólares, mojitos y Dark and Stormy (ron con cerveza de jengibre). Ofertas de comida: pretzels de pub 3 $, «piruletas de cordero», 6 $, y más. Conjunto de jazz Martes, de 6:30 a 10 p.m.

Hace más o menos un año una vecina mía, recién divorciada, se encontró sola en la ciudad sin los niños. Como no quería comer sola en casa, se pasó por el Witherspoon Grill y pidió del menú del bar. Un hombre que volvía a casa del trabajo esa noche pensó lo mismo y acabó sentándose a su lado. Acabaron siendo amigos rápidamente.

Después, en el número de ficción de verano de U.S. 1 del año pasado, leí una historia corta sobre un hombre de mediana edad que comía en Witherspoon, llamaba la atención de una mujer que trabajaba allí y establecía una conexión. Me acerqué al Witherspoon Grill y descubrí que el local estaba lleno.

La explicación podría ser que es un lugar de encuentro para solteros de mediana edad. También podría ser que el asador -conocido por algunos como «el lugar de Jack», en reconocimiento al propietario Jack Morrison- tiene una de las mejores ofertas de la hora feliz de la ciudad para personas de cualquier edad o estado civil. Sin embargo, y a modo de recomendación, no suele ser un lugar para ir de etiqueta.

Agricola, 11 Witherspoon Street, 609-921-2798, www.agricolaeatery.com. Menú de bar: Domingo de 2:30 a 5 p.m., de lunes a jueves de 2:30 a 5:30 p.m., viernes y sábado de 2:30 a 5 p.m.

Hora feliz de lunes a viernes de 2:30 a 6 p.m. con cócteles ($8), vinos ($7) y cerveza ($5). La comida del bar es ecléctica. Por ejemplo, el antiguo huevo duro del bar de los trabajadores se ha convertido en un huevo endiablado con yema «trufada» y granos de mostaza en escabeche, una delicia de 10 dólares.

Con sus grandes ventanales que dan a la calle Witherspoon, el bar Agricola es un lugar luminoso y acogedor, en el que se pueden encontrar profesionales de los negocios y universitarios a primera hora de la tarde y un conjunto progresivamente más joven a medida que avanza la noche.

Lo más pesado del local es el taburete en el que te sientas – es difícil de maniobrar si sientes la necesidad de ajustar el espacio con tu vecino de al lado. El bar también cuenta con mesas abiertas. Si usted y su acompañante se sientan en una mesa cercana a la ventana, por ejemplo, es muy posible que otras personas se unan a ustedes. Para algunos, esto puede ser un buen comienzo de conversación. Para mí no tanto, y si me presentara solo no podría imaginarme uniéndose a ningún grupo de personas en ninguna mesa.

Bar Talk: ¿Por qué Momos (propietarios de Teresa y Mediterra) se retiró de la gestión del Dinky – ahora bajo la dirección del propietario de Agricola, Jim Nawn?

El rumor en la calle es que la licencia de licor no fue barata para el nuevo bar y restaurante que ocupará el espacio en la antigua sala de espera de la estación de tren Dinky y la instalación adyacente de manejo de equipaje, cerca del nuevo barrio de las artes de la Universidad de Princeton: Al parecer, la universidad lo compró el año pasado por 1,5 millones de dólares a Jack Morrison, propietario del Witherspoon Grill y del Blue Point Grill.

Es de suponer que la universidad quiera al menos recuperar su inversión. A ese precio, los hermanos Momo pueden haber decidido que la inversión de capital era demasiado grande para una parte de la ciudad que aún no estaba probada como destino para cenar y beber. Vea a continuación más información sobre el nuevo bar, que acaba de abrir en la última semana de julio.

Un corto trayecto en coche

The Dinky Bar and Kitchen, 94 University Place. 609-681-2977. www.dinkybarandkitchen.com. Domingo y lunes, de 5 a 11 p.m. De martes a jueves, de 5 a medianoche, viernes y sábado de 5 p.m. a 1 a.m.

Los mismos que te traen Agricola en Witherspoon Street (y también Main Street Bistro en el Centro Comercial Princeton) acaban de abrir un nuevo bar en un nuevo espacio en Princeton (un acontecimiento raro). El Dinky toma su nombre de su ubicación: La antigua sala de espera de billetes y pasajeros del tren «Dinky» que recorre el corto tramo desde Princeton hasta la línea principal en Princeton Junction.

El tren real fue reubicado varios cientos de metros más allá de la ciudad. El edificio sobrante se encuentra ahora en el corazón del nuevo barrio artístico de la Universidad de Princeton, valorado en 300 millones de dólares, y frente al McCarter Theater.

El bar ofrece los cócteles de diseño y las cervezas artesanales que la mayoría de la gente espera ahora de un bar en Princeton. Además hay algunas primicias (al menos para mí): Sake de varios tipos y porciones, cuyo precio oscila entre los 8 y los 15 dólares. Y entre las opciones sin alcohol hay una cerveza de jengibre «de la casa» por 4 dólares.

La noche de la inauguración, los camareros se familiarizaron con algunas de las cervezas artesanales de barril sirviendo pequeñas muestras, haciendo girar la cerveza en el vaso, oliendo y luego bebiendo a sorbos, como los sumilleres de un buen restaurante francés. Por alguna razón pensé en todos los viejos barrios de Princeton que habían perdido sus bares: Andy’s en Alexander, Cenerino’s en Leigh Avenue, Rosso’s en Spring Street. Aquí había un nuevo bar con la esperanza de encontrar un barrio. Mi opinión es que lo hará.

Metro North, 378 Alexander Street, 609-454-3121. www.metrogrills.net. De lunes a jueves, el bar está abierto hasta las 11 p.m. Los viernes y sábados, hasta la medianoche; los domingos, hasta las 10 p.m. La hora feliz, de domingo a viernes, va de las 4 a las 7 p.m. Las ofertas incluyen algunas bebidas mixtas y vinos de la casa por 5 dólares, y cervezas de barril a 3 dólares de Flying Fish y (los conocedores de la cerveza levantarán la nariz) de Miller Lite. Una buena selección de aperitivos tiene un precio de 5 dólares.

Si llegas a Princeton desde la Ruta 1, el primer bar por el que pasas es el Metro North, que durante años fue el Rusty Scupper y luego, durante un breve tiempo, el JL Ivy.

Siempre ha sido un lugar cómodo, con un bar en el piso de arriba que complementaba el bar del primer piso, más concurrido y adyacente al comedor principal. Y sigue atrayendo al público profesional de la Ruta 1 (de lugares como Blackrock, por ejemplo), así como a los entrenadores de la Universidad de Princeton. Tiene sentido: El bar más cercano al estadio de Princeton y al gimnasio Jadwin solía ser Andy’s Tavern, a unas pocas manzanas al norte en Alexander Road. Andy’s es donde el venerado entrenador de baloncesto de Princeton, Pete Carril, solía aparecer después de los partidos en casa, a menudo con su predecesor, Butch van Breda Kolff. Andy’s es ahora un lugar de sushi BYOB. Metro North es un lugar para ir después del partido.

El camarero del Triumph Andrew Coyne.
El camarero del Triumph Andrew Coyne.

Conte’s Pizza, 399 Witherspoon Street, 609-921-8041, www.contespizzaandbar.com. Abierto los siete días de la semana, lunes hasta las 21:00, de martes a sábado hasta las 22:30, domingo de 16 a 21:00. Hora feliz de lunes a viernes, de 13 a 17:00, Cervezas a 3$, otras bebidas a 6$.

Conte’s, en el otro extremo de la ciudad desde Metro North, tiene el bar más largo de Princeton y puede que también sea el que más tiempo lleva con una temática constante: una mezcla de pizza, deportes y cerveza que se remonta a los años 50 o antes.

Conte’s ofrece una buena cerveza italiana, Peroni, que se sirve en un vaso helado por 6 dólares, pero por lo demás no pretende ni siquiera hacerle sombra a las cervezas artesanales de los bares de moda de la calle Witherspoon. Pero tiene un artículo de bar que, por lo que sé, es único entre los bares de Princeton: aperitivos de patatas fritas, pretzels y cacahuetes que se ofrecen a 75 céntimos la bolsa. Es una especie en extinción, tanto los aperitivos como este tipo de bar de barrio.

Bar Euroamericano de Main Street &, 301 North Harrison Street, 609-921-2779, www.mainstreetprinceton.com. El bar abre de lunes a jueves, de 11 a 21:30, los viernes y sábados de 11 a 22 y los domingos de 17 a 21. El bar-restaurante al aire libre Clocktower Cabana de Main Street abre desde el Día de los Caídos hasta el Día del Trabajo, de 16 a 24 horas. La hora feliz es de lunes a viernes de 4 a 6 p.m, con descuentos de 2 dólares en bebidas y platos del menú.

Dada la plétora de bares de destino en la ciudad, el tranquilo bar interior de Main Street en el Centro Comercial Princeton -con 12 asientos, media docena de mesas y sólo un televisor que se mantiene a bajo volumen- es otro de los pocos bares de la ciudad que todavía se aproxima a un «snuggery».

Pero el pequeño tamaño del bar no significa que esté desprovisto de cervezas artesanales. Main Street ofrece, por ejemplo, Neshaminy Creek Churchville Lager, una cerveza de Pensilvania que se anuncia como «una cerveza de granja con notas de fruta tropical elaborada con maltas Munich y Vienna».

Ojeo la carta de cócteles y me fijo en una bebida elaborada con la ginebra Barr Hill, que proviene de ese mismo apicultor de Vermont al que se refiere el mixólogo de Mistral. Oh no, pienso para mí, estoy empezando a distinguir una ginebra de otra. Pronto pediré muestras de la última cerveza artesanal para poder olerla antes de pedirla. Tal vez sea el momento de poner fin a este paseo por los pubs.

Hablar de bares: Es un domingo por la tarde y no estoy en un bar sino en un picnic, charlando con una antigua vendedora de anuncios en U.S. 1, que se mudó con su marido hace varios años a Carolina del Sur. Recordamos a sus antiguos clientes y menciona Nassau Interiors, propiedad durante muchos años de Leonard LaPlaca. Se pregunta si Leonard, que ahora tendría más de 90 años, sigue por aquí. Nunca he conocido a Leonard, le digo, pero conozco su nombre. Si hubiera muerto, probablemente me habría enterado.

Al día siguiente me paso por Teresa’s después del trabajo. Chris Canavari está en la barra, y uno de los clientes -sentado a un taburete de distancia de mí- es John Durovich, un informático que ahora vive en la ciudad. Nos ponemos a hablar -el tema es la conversación en el bar- y John saca a relucir una teoría que tiene sobre la «sincronicidad»

¿Sincronicidad? John ve mi mirada de desconcierto y ofrece una ilustración, que pide a Chris, el camarero, que verifique. Un día, hace unas semanas, John entró en Teresa’s con un libro de mesa de café con fotos de deportes clásicos. Justo cuando Chris, el camarero, pasaba por allí, John pasó la página a una foto de Jim Brown, el gran corredor, cubierto de barro y abriéndose paso entre el equipo contrario.

Por alguna razón, Canavari se sintió intrigado por la foto e intentó adivinar la identidad del equipo contrario. ¿Podrían ser los San Francisco 49ers? La mención de los 49ers de fútbol americano llevó a los Giants de béisbol de San Francisco. El camarero se puso a hablar del «tiro que se oyó en todo el mundo», el jonrón de Bobby Thompson que dio a los Giants de Nueva York el banderín de la Liga Nacional de 1951.

Mientras rememoraban, cuentan Chris y John, una pareja mayor se sentó tranquilamente unos asientos más adelante en la barra. Pero al mencionar el nombre de Bobby Thompson, la mujer habló: «Ese hombre era mi padre», declaró.

Tanto el camarero como el cliente del libro de deportes se quedaron boquiabiertos. ¿Su padre es el famoso Gigante? Sí, dijo ella, y cuando murió justo antes de las Series Mundiales de 2010 y ella y su hermana fueron invitadas por el equipo a realizar un lanzamiento inicial en su honor.

Eso, dice Durovich, es un ejemplo de «sincronicidad».

Mientras él y Chris sacuden la cabeza asombrados por ese momento serendípico, un caballero ágil pero de edad avanzada entra en el bar y toma asiento entre Durovich y yo. Chris, el camarero, siempre bueno con los nombres, le saluda. «Leonard, ¿qué puedo ofrecerte hoy?»

«Leonard LaPlaca», exclamo al ya no anónimo hombre que está a mi lado. «Alguien ha preguntado por ti».

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